Video player inladen ...

Smartphoneproducent Huawei: "Dat Amerika ons niet toelaat, is een politieke keuze"

Smartphoneproducent Huawei heeft tijdens de technologiebeurs IFA in Berlijn een nieuwe chip aangekondigd voor hun "flagship". Dat toestel, de Mate 20, zal vermoedelijk in oktober onthuld worden. Onze expert technologie Loutfi Belghmidi kon na de aankondiging de Europees directeur Walter Ji strikken voor een exclusief interview. Hoe komt het dat een merk, dat amper 8 jaar geleden begon met de productie van smartphones, Apple heeft ingehaald? En waarom willen de Amerikanen niets weten van Huawei?

Walter Ji is geen "nobody" binnen Huawei. De man is een vertrouweling van topman Richard Yu en maakte carrière binnen het bedrijf. Walter Ji startte als topman van Nigeria, nadien was hij verantwoordelijk voor Spanje en Portugal. In Spanje is Huawei ondertussen nummer één. Voor zijn goede prestaties mocht Walter Ji naar Düsseldorf in Duitsland verhuizen, van waaruit hij de Europese markt leidt. 

Innovatie, innovatie, innovatie

Grote smartphoneproducenten laten de IFA Berlijn links liggen. Ze zijn wel aanwezig, maar grote aankondigingen worden vooral gedaan tijdens eigen bijeenkomsten, zoals bij Apple, ofwel op de vooravond van het Mobile World Congres in Barcelona, net zoals Samsung doet. 

Feit is dat Samsung zenuwachtig wordt van de groei van Huawei. Terwijl Apple gesandwicht zit tussen zeer gretige Aziatische smartphonemerken 

Huawei maakt gebruik van de "buzz" dat gecreëerd wordt om een nieuwe chip aan te kondigen. Dat deden ze vorig jaar met de Kirin 970, de eerste chip met artificiële intelligentie (AI). AI wordt vooral gebruikt om foto's te optimaliseren. Dit jaar herhalen ze de truc met de Kirin 980.

Maar wat Huawei dit jaar vooral de wind in de zeilen heeft gegeven, is het toestel dat ze eerder dit jaar op de markt hadden gebracht: de P20. Het toestel werd door vriend en vijand beschouwd als één van de beste smartphones van het jaar. 

Nummer één tegen 2020

De P20 ging dan ook vlotjes over de toonbank. Dit werd duidelijk toen de kwartaalcijfers werden bekendgemaakt. Wereldwijd overklaste Huawei  Apple in de verkoop. Volgens Gartner, een gerenommeerd onderzoeksinstituut, verkocht Huawei in het tweede kwartaal van dit jaar, met bijna 50 miljoen stuks, meer smartphones dan Apple. Die klopte af op 44.7 miljoen toestellen. 

Lees verder onder de video.

Video player inladen ...

Zo klom Huawei van plek 3 naar plek 2 - ook in ons land verkocht Huawei in juli meer smartphones dan Apple - maar blijft het merk nog ruim achter marktleider Samsung die in dezelfde periode 72 miljoen smartphones verkocht. Werd er  champagne gedronken? Walter Ji antwoordt droogjes dat het fijn was om voor Apple te komen. Alsof die tweede plek maar een horde was om het einddoel te bereiken: nummer één zijn tegen 2020. Walter Ji wil dat niet met zoveel woorden zeggen, maar topman Richard Yu heeft dat in 2016 openlijk gezegd. 

Walter Ji: " Wij willen vooral focussen op innovatie. De smartphone is meer dan ooit het verlengde van de individu. En omdat we uit marktonderzoeken begrepen hebben dat mensen het belangrijk vinden om goede foto's te nemen, zetten we meer dan ooit in op de camera." Hiervoor heeft Huawei een samenwerking opgezet met de Duitse Leica. Trouwens, Huawei is niet de enige die dat doet, maar het merk was één van de eerste om artificiële intelligentie in te zetten om de foto's te optimaliseren. 

Kwalijke reputatie

Huawei komt van ver. Het merk lanceerde 8 jaar geleden de eerste smartphone. Maar in het begin had Huawei te kampen met een kwalijke reputatie. Het was het merk dat iPhones kopieerde. Ondertussen heeft het merk meer en meer ingezet op innovatie. Huawei investeert 15% van de inkomsten in onderzoek en ontwikkeling. Het lijkt de leuze tijdens het interview. "We gaan volgend jaar 10 miljard dollar investeren in onderzoek en ontwikkeling en daarin heeft artificiële intelligentie een belangrijke plaats." Walter Ji beseft goed genoeg dat de smartphone niet veel zal veranderen.

De belangrijkste innovaties zullen in het toestel gebeuren. Walter Ji: "Dankzij AI zal de smartphone je beter kunnen begrijpen en kunnen inspelen op je noden."

Het verhaal in Amerika is complex. Wij schikken ons naar alle wetten en regels, onze producten zijn zeer innovatief

Toch geraakt het merk niet snel af van zijn kwalijke reputatie. Meer nog: het merk mag de Verenigde Staten niet binnen. Daar wordt het door de FBI beticht van spionage. Het verwijt Huawei ook dat het te nauwe banden heeft met de Chinese overheid. Volgens Walter Ji is de keuze om Huawei te bannen politiek geïnspireerd. Maar hij is ervan overtuigd dat de Amerikaanse consument vroeg of laat met een Huawei-toestel zal kunnen bellen. "Het verhaal in Amerika is complex. Wij schikken ons naar alle wetten en regels, onze producten zijn zeer innovatief", zegt Walter Ji. Voorlopig willen de Amerikanen niet wijken, hoe sterk de smartphones van Huawei ook zijn.

Plooibare smartphone nog niet voor morgen

Een onderwerp dat we graag hebben aangekaart met Walter Ji is - wat voor sommigen beschouwd wordt als de heilige graal van de smartphones - een scherm dat plooit. Samsung heeft al laten vallen dat het naarstig werkt aan een plooibare smartphone, die je kan omtoveren tot kleine tablet.

Walter Ji gelooft niet meteen in het potentieel van een plooibare smartphone. "We hebben op dit moment belangrijkere uitdagingen. Wij moeten ervoor zorgen dat de batterij en de camera van de smartphone goed genoeg zijn. Dan pas kunnen we beginnen nadenken over een plooibare smartphone."

Hetzelfde horen we bij Samsung, maar het lijkt erop dat de Zuid-Koreanen verder staan dan de Chinezen. Tijdens de lancering van de Note 9 van Samsung werd er gehint dat het merk volgend jaar met iets "heel straf" gaat komen.

Het is niet zeker of Samsung hier een "buzz" wil creëren, maar feit is dat het merk zenuwachtig wordt van de groei van Huawei. Terwijl Apple, die in 2007 de smartphonemarkt creëerde, gesandwicht zit tussen zeer gretige Aziatische smartphonemerken 

Video player inladen ...