Wat staat er op het spel in Knokke-Heist?

In Knokke-Heist zwaait Leopold Lippens met zijn Gemeentebelangen al sinds 1979 de scepter. Maar de flamboyante burgemeester is nog niet van plan om te stoppen. Integendeel! “Als ik gezond blijf dan ga ik door tot ik 104 ben. Charlie Chaplin kreeg ook nog een kind toen hij al 73 was”, liet Lippens (76) zich al ontvallen. Twee jaar geleden moest hij wel een zware hartoperatie ondergaan. Maar Leopold Lippens is duidelijk van een bijzonder taai ras. Hij is energiek en vol ambitie helemaal terug. Ook politiek staat Lippens beresterk. Hij trekt weer naar de kiezer met het kartel Gemeentebelangen, dat bestaat uit zijn Gemeentebelangen samen met Open VLD en CD&V.

Burgemeester Lippens gaat er prat op dat zijn gemeente ook in moeilijke tijden financieel gezond is. De burgemeester weet wat er leeft in zijn gemeente en is gevoelig voor de mening van zijn inwoners over het gevoerde beleid. Eind 2017 werd hem door de oppositie en de journalistiek belangenvermenging aangewreven door zijn beslissingsmacht als burgemeester en zijn familiale banden met de vastgoedontwikkelaar Compagnie Het Zoute. Het bleek amper een storm in een glas water.

Heist opwaarderen

Dat Lippens en zijn ploeg sterk staan, is duidelijk. Onder de inwoners hoor je vooral lof over de talrijke verwezenlijkingen van Lippens en zijn bestuursploeg. De voorbije jaren legden ze de lat hoog. Ook voor de volgende jaren zijn er nog veel plannen. Vooral deelgemeente Heist is aan een grondige verfraaiingsoperatie toe. En laat net Heist nu het bastion van de N-VA zijn, de thuishaven van de grootste oppositiepartij.

Wie doet het met wie?

Zes jaar geleden verzekerde de N-VA zich van zeven zetels in de gemeenteraad. Maar er kwamen scheuren binnen de partij. Drie gemeenteraadsleden stapten over naar de Gemeentebelangen van Leopold Lippens. Lijsttrekker en Vlaams volksvertegenwoordigster Cathy Coudyser verzamelde een nieuwe ploeg rond zich. N-VA wil de gemeente mee besturen. De oppositiepartij vindt dat de gemeente al te lang stilstaat en dat de uitdagingen groot zijn: N-VA wil meer betaalbare woningen en werk om jonge en actieve mensen in de gemeente te houden. Want nu gaan de bevolkingscijfers in de groep van 25-50-jarigen achteruit. En het toerisme moet het hele jaar door aantrekkelijk zijn, met steun voor de horeca en de middenstand, vindt de oppositie ook nog. N-VA wil dat er snel een meeting-en congrescentrum komt op de Casino-site.

Naast de N-VA als oppositiepartij, zijn er ook nog Groen en SP.A die samen naar de kiezer trekken. Beide partijen haalden zes jaar geleden geen enkele zetel. Ditmaal lijkt vooral Groen, met voorzitter Luc Lierman, klaar om een plaats in de gemeenteraad te veroveren. Verwacht wordt dat Groen-SP.A zal kunnen meesurfen op het nationale succes van Groen in de opiniepeilingen. Als Groen een zetel haalt, zal dat er wellicht één van N-VA zijn. Want de Gemeentebelangen van Leopold Lippens zitten letterlijk “in een zetel”. Het team zal moeilijk kunnen weggespeeld worden. In Knokke-Heist is het goed leven, slechts een enkeling heeft kritiek op het gevoerde beleid.

Opvolger voor Lippens?

Zoveel zal er straks dus niet veranderen in de kustgemeente. De grote vraag is wel wie burgemeester Leopold Lippens zal opvolgen, als zijn gezondheid niet meer mee zou willen. Met eerste schepen Piet De Groote en schepenen Kris Demeyere, Jan Morbee en Anthony Wittesaele zijn er alvast voldoende kandidaten ...