Wat staat er op het spel in Genk?

Of CD&V er in slaagt opnieuw een absolute meerderheid te halen is twijfelachtig, maar dat is wel het doel van huidig burgemeester Wim Dries (CD&V). De afgelopen zes jaar moesten de christendemocraten voor het eerst sinds de Tweede Wereldoorlog het bestuur delen. Pro Genk, de huidige coalitiepartner van CD&V, wil dat graag zo houden. Maar er is ook nog Zuhal Demir (N-VA) die onomwonden de burgemeesterssjerp ambieert.

Het zwaartepunt van het debat in Genk wordt gevormd door de hoge graad aan armoede en de daarmee gepaard gaande leerachterstand. Eén op vier borelingen in Genk komt terecht in een kansarm gezin. En dat heeft voor een deel te maken met het economisch luik van de stad. Genk groeide begin twintigste eeuw uit van een boerendorpje met 2.000 inwoners tot een industriestad met meer dan 65.000 inwoners.

De drie steenkoolmijnen zijn al een tijdje weg maar de sluiting van Ford Genk in 2014 was een nieuwe serieuze opdoffer. Het herstel is intussen wel ingezet.  Genk telt op dit moment minder werklozen dan toen er nog auto’s gemaakt werden. Toch ligt de werkloosheidsgraad nog altijd een pak boven het Limburgse en Vlaamse gemiddelde. Een issue dat deel zal uitmaken van elk politiek programma in Genk. 

Europalaan

Ook de Europalaan en het eerdere voorstel om het gedeelte door het centrum te ondertunnelen is een spraakmaker die het debat zal beheersen. Waar het huidige bestuur wel mee gaat scoren, is de ontwikkeling van het voormalige mijnterrein van Waterschei tot het Thor Park met een wetenschappelijk, industrieel en congresgedeelte.

Ook qua beleving is het in de voormalige mijnstad verbeterd. Denk maar aan Iedereen Donderdagt en Vollebak Vennestraat. Die laatste handelstraat is zo populair geworden dat de leegstand er zo goed als weggewerkt is. Iets dat in het centrum geenszins het geval is. Daar blijft de leegstand - vooral in Shopping 2 en 3 - erg schrijnend. Voor Open VLD, dat deelneemt aan de verkiezingen onder de naam Open Genk, het fundament van haar programma. De partij telt met Vanessa Cludts momenteel één raadslid. 

Meerderheid

Groen liet weten uit het kartel Pro Genk te stappen en met een eigen lijst de verkiezingen in te gaan. De lijst Pro Genk wordt vooral gevuld met Genkse socialisten, met Angelo Bruno als lijsttrekker, en in mindere mate onafhankelijken.

Het is ook uitkijken naar de score van de N-VA. Huidig staatssecretaris Zuhal Demir gaat naar eigen zeggen ten volle voor de burgemeesterssjerp. Demir is teruggekomen uit Antwerpen om Genk te veroveren.  Haar nationale bekendheid zal zeker stemmen opleveren.

De PVDA met voormalig vakbondsafgevaardigde Gaby Colenbunders op kop streeft naar het behoud van drie zitjes. De sterk toegenomen populariteit van de partij afgelopen legislatuur was voor een groot deel het gevolg van het protest tegen de luchtvervuiling in Genk. Of de PVDA dat opnieuw kan verzilveren moet nog blijken.

De lijst van Vlaams Belang wordt aangevoerd door parlementslid Chris Janssens. Het belooft in ieder geval spannend te worden in Genk. Onder meer ook omdat huidig burgemeester Wim Dries de strijd wil aangaan voor een nieuwe absolute meerderheid van CD&V, iets wat vroeger steevast een evidentie was.