Wat staat er op het spel in Westerlo ?

Guy Van Hirtum is een ancien bij de burgemeesters in de provincie Antwerpen. Hij heeft al 22 jaar de sjerp om. Zijn partij CD&V verloor in 2012 wel de absolute meerderheid in Westerlo en ging in zee met de nummer 2, N-VA. Zij waren afgetekend de grootste partijen, samen goed voor 23 van de 27 zetels. 

De coalitie kan trots zijn op het nieuwe zwembad van de gemeente. Westerlo heeft er jarenlang voor gespaard en gelobbyd bij de Vlaamse overheid om ook daar wat centen te vangen. Het is een succesverhaal met meer dan 150.000 zwemmers per jaar en een bloeiende zwemclub, de tweede grootste van de provincie. De krant Het Nieuwsblad deed vorig jaar de ‘gemeentetest’ en daar eindigde Westerlo bij de top in Vlaanderen. 

Westerlo draait

Westerlo wordt de parel van de Kempen genoemd, met kastelen en een abdij. Aan de kroon is de oude Beddermolen toegevoegd, want die draait en maalt weer. Ook de omgeving draait weer op volle toeren met onder meer een gerestaureerd bakhuis. Niet alleen molenaars, bakkers en zwemmers zijn actief in Westerlo. Ook slachters en die zorgden voor wat deining. Het slachthuis in Oevel valt niet bij iedereen in goede aarde en de buurt klaagt over geluids- en geurhinder, mobiliteitsproblemen en overlast door het afvalwater. Ook de gemeente was tegen en tekende beroep aan tegen de milieuvergunning. Die werd door de Raad van State vernietigd maar toch draait het slachthuis nog met een vergunning van de provincie. Hoe moet het verder?
Er zijn wat rioleringswerken uitgevoerd maar een groter project in het dorp Heultje laat op zich wachten. Ook hier hoopt de gemeente op de steun van Vlaanderen. Wordt het dossier dit jaar nog afgerond?
Het verenigingsleven floreert in de deeldorpen maar in het centrum van Westerlo is er nog werk aan de winkel. Intussen is er wel een nieuwe bestemming gevonden voor de oude rijkswachtkazerne aan de Vismarkt. Daar komen onder meer winkels, horeca, een B&B en een ondergrondse parking. Een aanpalende feestzaal zou mogelijk als gemeenschapscentrum kunnen worden gebruikt. Zo komt er ook in het centrum wat meer leven in de brouwerij. 
Er is een woonproject gepland.  Waakt het volgende bestuur verder over het groene karakter van de gemeente en de eigenheid van de deeldorpen ? Komen er initiatieven om het zware verkeer in Heultje een halt toe te roepen ? Sinds de tonnagebeperking in Morkhoven en Noorderwijk, twee dorpen van Herentals, wordt de dorpskern van Heultje belast met meer zwaar vrachtverkeer dat naar de industriezone Hulshout-Heultje rijdt.  Moet het nieuwe bestuur daarom ook meer maatregelen nemen om de verkeers-veiligheid voor fietsers, voetgangers en schoolkinderen te verhogen ?  

Wie doet het met wie?

Alles wijst op een nieuwe tweestrijd tussen CD&V en N-VA. Het boterde niet altijd tussen de twee coalitiepartners. Ook de overstap van schepen en OCMW-voorzitter Clyde Tai-Apin van N-VA naar CD&V doet er geen goed aan. Hij zetelde na zijn vertrek bij N-VA als onafhankelijke maar eerder dit jaar bleek dat hij in oktober opkomt voor CD&V. Guy Van Hirtum wil gaan voor een vijfde ambtstermijn als burgemeester van Westerlo en voert de lijst aan. Hij blijft de grootste kanshebber voor de sjerp. N-VA schuift gemeenteraadslid Pascal Kwanten naar voren.
Het is ook uitkijken naar het effect van de nieuwe liberale lijst Open & Positief Westerlo. Frans De Cock van Open VLD, al 30 jaar gemeenteraadslid in de oppositie, trekt de lijst en noemt het een burgerbeweging waar ook enkele onafhankelijke kandidaten een plaats krijgen.