Copyright 2017 The Associated Press. All rights reserved.

Afrikaans retailplatform zoekt meer e-commerce in China

Een Afrikaans platform voor internetverkoop. Het is een ideale springplank voor bedrijven die hun goederen kwijt willen aan de groeiende Afrikaanse middenklasse. "Mall for Africa" heeft nu zijn eerste warenhuis in China geopend. Dat is interessant genoeg om eens te kijken hoe het zit met de handel tussen Afrika en China. Wie heeft er baat bij? Welke rol speelt Europa nog in Afrika? En welke richting gaat het uit? Enkele vragen aan econoom Jo Van Biesebroek van de KU Leuven.  

MallforAfrica werd in 2011 opgericht door twee Nigeriaanse broers die in de Verenigde Staten gingen studeren. Ze waren het beu om telkens koffers vol kleren, juwelen en electronica mee te sleuren naar hun familie in Lagos. Tope keerde na zijn studies terug naar Nigeria, Chris bleef in de VS en zo begonnen ze een koerierdienst uit te bouwen. 

Nu verkoopt het internetplatform producten van zo'n 250 Amerikaanse en Britse retailers in 17 Afrikaanse landen. "Klanten kunnen met een app hun goederen kopen, ze krijgen die op een eenvoudige en veilige manier aan hun deur geleverd", staat in hun persbericht. Nu wil het bedrijf de Afrikaanse klanten ook aan Chinese producten helpen. Een win-winsituatie, zo heet het . 

We zijn blij dat we in zo'n bloeiende economie kunnen uitbreiden en dat onze klanten de kans krijgen om producten uit China te kopen tegen zeer aanvaardbare prijzen

Chris Folayan, CEO MallforAfrica

Afrika doet mee

Econoom Jo Van Biesebroek van de KU Leuven onderzoekt de tendenzen in de handelsrelatie tussen Afrika en China. De handel mag dan al spectaculair toenemen, maar tot op vandaag is de handel met Europa acht keer groter. Dat een Afrikaans retailplatform een warenhuis opent in China, vindt hij een positieve zaak voor die landen. "Ik zie het vooral als een teken dat hun economieën ook sterker geïntegreerd geraken in de wereldeconomie en in de internationale waardenketens, waar ze op termijn ook voordeel uit kunnen halen."

Afrikaanse groeilanden springen mee op de kar van die globale waardenketens, en hun transformatie is sneller dan het bij ons is gebeurd. Volgens professor Van Biesebroek zijn ze in hun evolutie van landbouw naar diensten de fase van de nijverheid aan het overslaan. "Sommige landen spitsen zich toe op de productie van onderdelen van een product, dat dan in een land in Azië bijvoorbeeld wordt afgewerkt." 

Knipperlicht voor Europa

Waarom kiest zo'n Afrikaans internetplatform voor de Chinese markt? Schat Europa de evolutie wel goed in? Jo Van Biesebroek spreekt van een knipperlicht voor Europa. "Door de koloniale banden zijn de economische en politieke relaties met Europa nog bijzonder sterk. Maar wat MallforAfrica doet, is de nieuwe, moderne vorm van handel. op dat vlak hinkt Europa achteraan: het Europese Zalando bijvoorbeeld, kan niet op tegen retailers als het Amerikaanse Amazon en het Chinese Ali Baba."  

Ik denk inderdaad dat dat een gemiste opportuniteit is van Europa, maar dat is een opportuniteit met heel de wereld, niet specifiek met Afrika

Jo Van Biesebroek, econoom KU Leuven

Het fenomeen 'Belt and Road'

Als een tussenplatform als MallforAfrica het goed doet, betekent dat volgens Jo Van Biesebroek dat er nog heel wat scheelt aan de infrastructuur en de stabiliteit van veel Afrikaanse landen. De grote retailers durven niet zelf naar Afrika om er te gaan investeren. Maar ook op dat vlak waait de nieuwe wind uit China. 

In 2013 lanceerde de Chinese president Xi Jinping het indrukwekkende initiatief "Eén gordel, één weg", de moderne versie van de middeleeuwse Zijderoute, een investering van nu al tientallen miljarden euro. Het is intussen omgedoopt tot 'Gordel en Weg' omdat er niet één maar tientallen grote assen over land en zee worden aangelegd van China tot in Eurazië, Europa én Afrika. 

Het is geen geheim meer dat China met grote infrastructuurwerken in bijvoorbeeld Ethiopië (zie foto boven), of de bouw van havens in Djibouti en Mombasa, een economische, politieke en zelfs militaire voet aan de grond wil krijgen in Afrika. "Ook dat is een evolutie die Europa zeker in de gaten moet houden", vindt Jo Van Biesebroek.