Video player inladen ...

Een fusie? Nee, bedankt. "We gaan vechten voor ons dorpje"

Voor wie in de stad woont is, Zuienkerke een haast parallelle werkelijkheid. Een harmonieus polderdorpje, waar criminaliteit onbestaande is. Maar de ouderwets aandoende harmonie dreigt verstoord te worden door verhalen over een fusie. En daar hebben ze hier écht geen trek in. "Dan zijn we helemaal verkocht." 

Zuienkerke is een polderdorp zoals vele andere, ergens halfweg tussen Blankenberge en Brugge. Echte problemen kennen ze hier niet. Of het moet die koersfiets zijn die er onlangs gestolen werd. Dit is hier een issue, we worden er in elk geval herhaaldelijk over aangesproken. Door de burgemeester, bij de slager, en uiteindelijk door de schoonbroer van het slachtoffer zelf. “We snappen het zelf niet”.

Dit is een dorp waar de inwoners hun deur nog open kunnen laten. Haast een parallelle werkelijkheid voor wie in de stad woont. Criminaliteit? Nada. Vandalisme? Bijna niet. De asielcrisis is hier een vaag concept, ook al is Jabbeke maar een boogscheut ver. En buurtinformatienetwerken zijn niet veel meer dan een hobby voor wie er deel van uit maakt.

Eén anecdote van burgemeester Alain De Vlieghe daarover is veelzeggend. Hoe een verdwaalde dokter van wacht meteen als verdacht geseind werd door de buurtbewoners.

(lees verder onder de video)

Video player inladen ...

"Iedereen tevreden houden"

Als Zuienkerke ooit al eens in het nieuws kom, dan is dat omwille van het uitzonderlijke kerkbezoek, soms zelfs boven de honderd procent. Hier komen zelfs mensen van buiten het dorpje naar de mis. Zuienkerke kwam ook in het nieuws voor iets wat er niét gebeurt: gemeenteraadsverkiezingen.

De Vlieghe, negen jaar burgemeester, met een vader die zelf ook 34 jaar onafgebroken schepen was, is de centrale figuur in dit dorpje van bijna 2.800 zielen, dat niet eens marktplein heeft. Zijn politieke credo is: geen geruzie, zeker niet in het openbaar. En iedereen tevreden houden.

Zo haal je 89,2 procent van de stemmen op het West-Vlaamse platteland. En zo kan het dat niemand het zich in zijn hoofd haalt om een tegenlijst in te dienen. De Vlieghe is het soort burgemeester dat zijn gsm-nummer gewoon op de site van de gemeente plaatst. Wie hem belt – of aan zijn deur klopt – wordt meteen bediend. Nabijheid is goud waard.

Zijn enige tegenstrever, Kurt Ravyts, een Vlaams Belang’er die de vorige keer verpletterd werd bij de verkiezingen, gaf er zelf de brij aan. Hij had geen zin meer in een gevecht dat toch niet te winnen valt. “Ik had geen zin om the fool on the hill te zijn”, zegt hij, verwijzend naar de Beatles-song.

(lees verder onder de video) 

Video player inladen ...

Niet meer bij de tijd

Maar de harmonie in De Vlieghes kleine microcosmos dreigt verstoord te worden door mogelijke verhalen over een fusie. Met De Haan bijvoorbeeld. Vanuit het aanpalende De Haan liet Vlaams parlementslid Wilfried Vandaele – oppositieman in zijn eigen gemeente - dat ballonnetje op. “De situatie in Zuienkerke is niet meer van deze tijd.

Zelfs kleine gemeenten als Zuienkerke staan voor al maar grotere uitdagingen. Zeker nu de provincies op het punt staan te verdwijnen, wordt de mand met bevoegdheden steeds groter op gemeentelijk niveau. 

Vandaele is niet de enige die er zo over denkt. Ook politoloog Johan Ackaert pleit voor een schaalvergroting. Meer dan de helft van de gemeenten zegt op zijn tandvlees te zitten, en de grotere bevoegdheden – digitalisering, verkleuring, klimaat - maar met moeite aan te kunnen.

Dan gaat alles naar het toerisme

Maar zowel in De Haan als Zuienkerke valt dit verhaal op een koude steen. Bij de plaatselijke slager zijn ze bang dat “we dan helemaal niets meer te zeggen gaan hebben”. De gedachte aan een fusie met kustgemeenten als De Haan of – godbetert – Blankenberge is hier een schrikgedachte. “Dan gaat alles naar het toerisme, en niets naar ons.

De burgemeester gelooft in samenwerking. Met Blankenberge, bij wie ze in Zuienkerke de stedenbouwkundige ambtenaar anderhalve dag per week gaan lenen. Of met De Haan, Brugge én Blankenberge, waar de Zuienkerkenaars naar het containerpark mogen.

“Laat mij het zo zeggen: je kunt wel samenwerken met je buren, maar je hoeft er daarom nog niet mee samen te wonen. Ik denk dat ze in De Haan jaloers zijn dat alles hier zo goed loopt.”