Video player inladen ...

Nobelprijs voor Geneeskunde voor grondleggers immunotherapie in strijd tegen kanker

James Allison en Tasuku Honjo winnen de 109e Nobelprijs voor Geneeskunde. Het comité beloont op die manier de wetenschappers voor hun baanbrekend onderzoek naar immunotherapie en kankerbestrijding.

Allison en Honjo zijn mee de grondleggers van immunotherapie tegen kanker. Zo wordt het eigen afweersysteem van patiënten gebruikt om kankercellen aan te vallen. De twee heren delen de geldprijs van 9 miljoen Zweedse Kronen of 944.000 euro, uitgereikt door het Zweedse Karolinska-instituut.

Wie zijn Allison en Honjo?

James P. Allison (1948)  is als immunoloog verbonden aan de University of Texas. De Amerikaan voert onderzoek naar T-cellen, de cellen die het immuunsysteem van de mens controleren.  De Amerikaan kreeg vorig jaar nog een eredoctoraat van de KULeuven. De Japanner Tasuku Honjo (1942) werkt aan de universiteit van Kyoto. Ook hij voert soortgelijk onderzoek naar de afremmende eiwitten in het immuunsysteem. 

Wat is immunotherapie?

"Bij immunotherapie spreken we het eigen immuunsysteem van een kankerpatiënt aan, om de kankercellen aan te vallen", legt onderzoeksprofessor Evelien Smits van de Universiteit Antwerpen uit. "Honjo en Allison bestuderen de eiwitten die het immuunsysteem afremmen. Die remmende eiwitten zijn nodig, om aanvallen van het immuunsysteem af te ronden, wanneer de slechte cellen gedood zijn", zegt Smits. "Maar kankercellen manipuleren die remmende eiwitten, waardoor het immuunsysteem de kanker niet kan aanvallen. Het is dus belangrijk bij immunotherapie om die afremmende eiwitten uit te schakelen, zodanig dat kanker zich niet kan verstoppen." 

Immunotherapie is een belangrijke manier om kanker te bestrijden, legt Smits uit. "Het geeft vooral perspectief, bij moeilijk te behandelen kankers, zoals longkanker en huidkanker. Vroeger waren er wel behandelingen, maar de resultaten daar waren maar van korte duur. Bij immunotherapie zijn de vooruitzichten van de patiënten veel beter." Al blijft Smits ook voorzichtig: "Immunotherapie is geen wondermiddel, het kan bij veel kankers niet gebruikt worden, zoals bijvoorbeeld borstkanker."