Plastic is big business: Borealis investeert 1 miljard in nieuwe plasticfabriek in Antwerpen

Het Oostenrijkse chemiebedrijf Borealis investeert bijna 1 miljard euro in een nieuwe plasticfabriek in de Antwerpse haven. Het bedrijf zal er propyleen maken, de grondstof voor stevig plastic dat onder andere gebruikt wordt om allerlei verpakkingen, tuinmeubelen, rietjes en auto-onderdelen van te maken. De nieuwe fabriek in Kallo zal klaar zijn in 2022 en zal werk bieden aan 100 mensen. Tijdens de bouwfase zullen er op de drukste momenten 2.000 mensen aan het werk zijn.

Ondanks de strijd tegen de plasticsoep in de oceanen, is de productie van plastic booming business: door de stijgende vraag, wordt er wereldwijd steeds meer plastic geproduceerd. In dat licht investeert Borealis fors in de bouw van een nieuwe plasticfabriek in Kallo, waar de Oostenrijkse chemiereus al sinds 1990 propyleen maakt: tot zo’n 300.000 ton per jaar.

Na drie jaar voorbereidend werk heeft Borealis nu beslist bijna een miljard euro extra te investeren in een nieuwe fabriek in Kallo. Die zal naast de bestaande fabriek gebouwd worden. De fabriek moet tegen 2022 draaien en zal jaarlijks zo’n 750.000 ton propyleen produceren. Dat is bijna een tiende van de totale productie in Europa.

“Bijzonder goed nieuws”

“Dit is bijzonder goed nieuws voor de chemiesector in België en natuurlijk ook voor Antwerpen”, zegt Thomas Van de Velde, die het project aanstuurt bij Borealis. “Het is één van de grootste Europese investeringen in de chemiesector van het voorbije decennium.”

“Het is bovendien ook een heel strategische investering, omdat men een fabriek gaat bouwen in het begin van de waardeketen van de chemie.” Wat betekent dit nu? “In de fabriek zal men van propaan propyleen maken”, legt Van de Velde uit. “Dat propyleen is op zijn beurt een basisgrondstof voor polypropyleen”, plastic dus.   

Dit zet Antwerpen op de wereldkaart. Hier zal over gesproken worden.

Frank Beckx, Essenscia Vlaanderen

Ook de chemiesector en de politiek reageren opgetogen op de investering. "Dit zet Antwerpen op de wereldkaart. Hier zal over gesproken worden”, zegt Frank Beckx, gedelegeerd bestuurder van Essenscia Vlaanderen. “Dit is een investering op wereldschaal die de internationale attractiviteit van de chemiesector in ons land vergroot. Het gaat om een strategische beslissing op lange termijn die aantoont dat de chemie-industrie in Vlaanderen en België heel wat troeven heeft en steeds meer de voortrekker is van de chemiesector in Europa".

De investering is niet alleen belangrijk voor het bedrijf zelf, maar voor de hele chemiecluster in Antwerpen. Dat zegt havenschepen Marc Van Peel (CD&V) in een reactie. "Met de opeenvolgende investeringen van verschillende bedrijven, is het duidelijk dat de chemische cluster al zeker tot de volgende generatie verankerd blijft in Antwerpen", meent Van Peel.

Van Peel stelt dat Antwerpen "al decennialang een hoofdrol speelt in de petrochemische sector, dankzij onze innovatieve kracht en lokale knowhow". Hij wijst erop dat de investering van Borealis de meest recente is in een rij van aankondigingen van nieuwe fabrieken, nieuwe installaties, capaciteitsuitbreidingen of andere belangrijke investeringen in Antwerpen van onder meer Total, ExxonMobil, Air Liquide, BASF, Evonik en Inovyn. "En dat ondanks de grote internationale concurrentie", zegt Van Peel.

Ook Antwerps burgemeester Bart De Wever (N-VA) reageert tevreden op de aankondiging van Borealis. "Nieuwe jobs en investeringen: de motor van de verandering draait steeds beter", zegt hij op Twitter.

Waarom Antwerpen?

Maar waarom investeert Borealis nu uitgerekend in Antwerpen? Daar zijn een aantal redenen voor. Dat de knowhow om het product te maken al aanwezig is in de huidige, kleinere fabriek in Kallo, is sowieso een voordeel.

Maar de gunstige ligging van de haven van Antwerpen is de voornaamste reden om er te investeren in een nieuwe fabriek, verklaart Borealis-topman Thomas Van de Velde. “De Antwerpse haven is een diepzeehaven waar gemakkelijk grondstoffen kunnen worden aangevoerd.” Bovendien ligt Antwerpen in het hart van het Europese pijpleidingennetwerk en te midden van de op één na grootste chemiecluster ter wereld, na Houston. ExxonMobil, Total, BASF, Ineos, Monsanto, … Alle grote bedrijven hebben er fabrieken.

Het propyleen dat Borealis maakt, is een basisgrondstof en kan via bovengenoemde pijpleidingen handig naar andere fabrieken vervoerd worden, ook buiten de Antwerpse haven en in de buurlanden. En dat kan op zijn beurt dan weer aanleiding geven tot nieuwe investeringen bij andere bedrijven.

Wat daarnaast ook meegespeeld heeft in de beslissing van Borealis om zoveel te investeren in België, is de overheidssteun die het bedrijf krijgt. De Vlaamse overheid geeft namelijk 6 miljoen euro subsidie. Dat geld krijgt Borealis om de werknemers op te leiden en om de fabriek zo te bouwen dat ze 45 procent minder CO2 uitstoot dan met oudere technologie het geval zou zijn.

Wat is propyleen?

Wat is propyleen nu? Het is de grondstof voor polypropyleen, een stevig soort plastic dat gebruikt wordt om allerlei gebruiksvoorwerpen van te maken. Wie wil checken of iets van polypropyleen gemaakt is, moet maar eens op de onder- of achterkant kijken, om te zien of er een driehoekig logo op staat waar “PP” bij staat.

De kans is groot dat u dat logo terugvindt op uw brooddoos, plastic stoelen en boodschappentas. Maar ook plastic huishoudtoestellen en allerlei auto-onderdelen, zoals bumpers, worden van polypropyleen gemaakt. Polypropyleen is dus alom aanwezig.

De grondstof waar propyleen mee gemaakt wordt, is propaan. Dat wordt vanuit de hele wereld met grote schepen naar de Antwerpse haven vervoerd. In de fabriek van Borealis wordt dat propaan via een chemisch proces (propaandehydrogenatie) omgezet in propyleen, dat op zijn beurt via pijpleidingen naar de klanten wordt getransporteerd, die er dus producten in plastic van maken.

Meer weten over de Europese plasticindustrie? De sector zet de belangrijkste cijfers op een rijtje in dit document.