Wie vervangt de langstzittende burgemeester van het land?

Joseph Browaeys (Volksbelangen) hangt de sjerp op 31 december definitief aan de haak na 54 jaar (!) burgemeesterschap. Hij is sinds mensenheugenis de burgemeester van Horebeke, de kleinste gemeente van Oost-Vlaanderen. Browaeys hoopt dat zijn dochter Cynthia hem opvolgt. Zij trekt de lijst voor Volksbelangen, de partij die al jaar en dag een absolute meerderheid heeft. Maar er zijn kapers op de kust. Het kartel N-VA/CD&V hoopt het beter te doen dan de ene zetel die het nu heeft, Groen komt voor het eerst op en speelt nationaal kopstuk Petra De Sutter uit.

De inwoners van Horebeke krijgen op 1 januari sowieso een nieuwe burgemeester en dat voor het eerst in meer dan een halve eeuw. Hij blikt tevreden terug op negen (!!!) opeenvolgende legislaturen. We zochten hem op in het gemeentehuis om herinneringen op te halen. En we zetten hem letterlijk in de bloemetjes. 

Joseph Browaeys voert nu volop campagne voor zijn dochter. "Het is precies alsof ik het voor mijzelf doe. We trekken er samen op uit en doen ook huisbezoeken. We hebben bijna alle mensen bezocht, nu al 650 huizen. Overal waar we komen, worden we warm onthaald en krijgen we iets te drinken. We kunnen natuurlijk niet al te lang blijven, anders doen we maar twee huizen per dag", lacht Browaeys senior. "Ik heb het volste vertrouwen in Cynthia. We werken al jaren samen op mijn verzekeringskantoor, ze is er klaar voor."

Toch nog betrokken 

Browaeys stopt dan wel officieel als burgemeester, zelf voelt hij zich niet uitgeteld. "Als mijn gezondheid het toelaat, doe ik verder met mijn dochter", zegt hij. Veel tijd om te genieten van zijn politiek pensioen heeft Browaeys niet. "Ik blijf aan de slag op kantoor, elke dag begin ik er om acht uur 's morgens en ik ga dat blijven doen. Ik ontspan me wel door bijvoorbeeld eens naar het voetbal te gaan kijken in Horebeke. Maar ik heb nog geen zin om te stoppen met werken. Ik ben niet triest dat ik stop, zeker niet als blijkt dat Cynthia mij opvolgt. Ik beloof een groot feest te geven voor alle Horebekenaars." 

Het is hier nog echte boereleute!

Browaeys senior is trots op wat hij op meer dan een halve eeuw gerealiseerd heeft. "Er zijn heel wat openbare werken gebeurd, er is een museum, het is een veilige gemeente... Ik heb heel wat gerealiseerd... maar wel op zijn Horebeeks. We zijn geen grote stad, we hebben geen zwembaden of stadions gebouwd. Toch ben ik trots, bijvoorbeeld op ons prachtig voetbalterrein. Er spelen nu meer dan 100 jeugdspelertjes en ze komen ook uit onze buurgemeenten. Hier is jeugdvoetbal nog betaalbaar. En, het is hier ook nog echte boereleute!" 

Gaat de dynastie Browaeys verder? 

Nu Joseph Browaeys met politiek pensioen gaat, liggen de kaarten in Horebeke wel wat anders. Vader Browaeys hoopt dat zijn dochter Cynthia hem kan opvolgen. Al blijft het de vraag of ze de monsterscore van haar vader (72 procent in 2012) kan evenaren. Cynthia Browaeys maakt zich sterk dat de Horebekenaren zullen kiezen voor zekerheid en voor een bestuurspartij. Ze pleit voor vernieuwing en meer investeringen in jeugdwerking, senioren en het verenigingsleven. Daarnaast wil ze ook zwerfvuil verder aanpakken en de verkeersveiligheid verhogen. De druk op Browaeys is groot, maar ze is een competitiebeest en speelde ook jaren professioneel voetbal. "Ik ben niet bang, ook niet nu er meer concurrentie komt. Ik leef voor Horebeke, het is mijn dorp, ik wil er mij helemaal voor inzetten." 

Cynthia Browaeys

Schaduwburgemeester

Kwatongen beweren dat Joseph Browaeys achter de schermen gewoon aan zet zal blijven. Cynthia wordt door hen tot een handpop gedegradeerd. Ze ontkent dat zelf met klem, ook al zegt vader Browaeys dat hij nog betrokken wil blijven. "Na de verkiezingen zal mijn vader niets meer in de pap te brokken hebben. Ik heb enorm veel te danken aan mijn vader en ik ben ook erg trots op hem, maar IK wil burgemeester worden. Ik heb andere ideeën dan mijn vader, ik wil Horebeke besturen op mijn manier", zegt Cynthia Browaeys stellig.  

Oude politieke cultuur

Cynthia Browaeys reageert scherp op de kritiek op het bestuur van haar vader. Hem wordt oude politieke cultuur verweten: heel erg veel dienstbetoon en ons-kent-onspolitiek. "Natuurlijk is er dienstbetoon in een kleine gemeente als Horebeke. Hier wonen iets meer dan 2.000 mensen. Vaak kennen we de inwoners persoonlijk en stappen ze met hun problemen rechtstreeks op ons af. Het is dan nogal logisch dat we de mensen snel proberen helpen, ik denk niet dat daar iets mis mee is ", zegt Browaeys. Volksbelangen komt ook met een jongere ploeg, benadrukt Browaeys, en zal dus andere accenten leggen. Ze ziet het burgemeesterschap helemaal zitten, maar schrikt wel van de harde politieke strijd die er gevoerd wordt. "Ik krijg bedreigingen van de andere partijen, er wordt echt met modder gegooid. Er worden dingen bij gesleurd die echt niets met politiek of met mijn persoon te maken hebben. Ik vind dat jammer, maar het hoort er blijkbaar bij", getuigt ze.

Stemmen ronselen

De oppositiepartijen ontkennen die beschuldigingen en leveren zelf kritiek op Browaeys en de manier waarop ze stemmen zou ronselen. Enkele oudere inwoners zouden benaderd worden om hun volmacht aan iemand van Volksbelangen te geven. Als ze dat niet doen, worden ze onder druk gezet, klinkt het. Browaeys zegt dat alle partijen met volmachten werken, maar over druk wil ze niet spreken. Al geven enkele anonieme getuigen toe dat ze tot vier keer toe benaderd werden. Soms zouden er zelfs cadeaubonnen aangeboden zijn in ruil voor een volmacht.  

N-VA/CD&V wil verandering

"Het is echt tijd voor iets nieuws", zegt lijsttrekker Didier Verscheure van het kartel N-VA/CD&V. Het kartel is de enige oppositiepartij in de gemeenteraad in Horebeke. "De voorbije zes jaar is er amper naar ons geluisterd. We hebben heel wat positieve zaken voorgesteld, maar die zijn allemaal blijven liggen", haalt Verscheure de schouders op. "Het grootste probleem in Horebeke is dat er geen investeringen zijn gebeurd. Het is een erg rijke gemeente en het bestuur heeft de voorbije jaren veel gespaard. Dat is op zich goed, maar er moet wel ook geld gepompt worden in fietspaden, gemeentewegen... dat is veel te weinig gebeurd."

 

Verscheure

Fusiedreiging

De kans dat Horebeke nog lang bestaat, is klein. Ik verwacht dat we door Vlaanderen gedwongen zullen worden om te fuseren met een armere buurgemeente (bv. Brakel of Oudenaarde). Het zou jammer zijn dat al dat gespaarde geld in de schuldenput van een andere gemeente belandt. Het gemeenschapsgeld moet terugvloeien naar de Horebekenaar zelf", zegt Verscheure. Het kartel wil ook een belastingverlaging. Ook het dienstbetoon en de oude politieke cultuur stuiten het kartel voor de borst. "Eén voorbeeld: je kan in het gemeentehuis nog altijd niet met bankkaart betalen. Dat is toch niet meer van deze tijd?" 

De vrienden van Groen

"Mensen zouden misschien denken dat het niet kan, maar we hebben erg goede contacten met Groen", benadrukt Verscheure als het gaat over de nieuwe oppositiepartij die opkomt. "Er zijn natuurlijk verschillen, maar we willen allebei een nieuw en modern Horebeke. Ik wens Groen echt veel succes toe, al hoop ik natuurlijk ook dat wij wat meer stemmen zullen hebben", lacht Verscheure. "We kunnen zeker met Groen samen werken, maar we vormen geen front, anders zouden we in kartel naar de kiezer trekken. Ik hoop alleszins dat de absolute meerderheid gebroken wordt, dat is niet meer van deze tijd." 

Wat doet Groen? 

Groen komt voor het eerst op in Horebeke en speelt meteen een nationaal kopstuk uit. Fertiliteitsexpert en professor Petra De Sutter trekt er de lijst én hoopt na 14 oktober mee te kunnen wegen op het bestuur in Horebeke. "Ik hoor van veel mensen dat er vraag is naar een progressief alternatief na ruim een halve eeuw hetzelfde beleid. We moeten op een moderne manier besturen en luisteren naar de mensen. Politici moeten niet meer alles boven de hoofden van de mensen beslissen. Dat gebeurt in Horebeke nu nog te veel", zegt De Sutter. Ook Groen pleit voor meer investeringen: bijvoorbeeld in fietspaden en een gescheiden riolering. "Wat mij ook opvalt, is dat er nu, vlak voor de verkiezingen, plots nog allerlei zaken geregeld worden die al jarenlang aanslepen. Het gemeentehuis is al jaren ontoegankelijk voor mensen die slecht te been zijn. De oppositie kaartte dat voor de eerste keer in de jaren '80 aan. En kijk, nu kan er plots wel iets veranderen. Er zou een lift komen aan de zijkant van het gemeentehuis."  

De Sutter

"Horebeke is heel belangrijk"

De Sutter heeft een drukke agenda: ze is fertiliteitsexpert bij het UZ Gent, senator voor Groen én zit ook in het Europees parlement. "Ik ben in 2014 in de politiek gegaan en toen besefte ik ook dat het gemeenteniveau heel belangrijk is. Daarom neem ik nu ook dit engagement op. Ik woon al twaalf jaar in Horebeke, het is mijn dorp. Ik ga er mij absoluut voor inzetten, wat het resultaat ook is op 14 oktober." De Sutter hoopt net als het kartel N-VA/CD&V dat de absolute meerderheid gebroken wordt. "Ik hoop op drie of vier zetels. Ik ga er even van uit dat we zelf de absolute meerderheid niet overnemen. Dat zou wel heel straf zijn", lacht De Sutter.