Een reconstructie van de nieuwe soort pterosauriër. Illustratie: Pierre Lavaud, Mazan

Paleontologen KBIN vinden nieuwe pterosaurussoort in Zuid-Frankrijk

Belgische paleontologen van het Koninklijk Belgische Instituut voor Natuurwetenschappen en hun Franse collega's hebben een nieuwe pterosauriërsoort ontdekt in Zuid-Frankrijk. Het vliegend reptiel had een spanwijdte van zo’n 4,5 meter en behoort tot dezelfde familie als de beroemde Quetzalcoatlus.

Na twee nieuwe dinosaurussoorten heeft een Belgisch-Frans team van paleontologen nu ook een nieuwe soort pterosauriër ontdekt op de vindplaats van Velaux, in de buurt van Aix-en-Provence.

De in 2009 opgegraven onderkaak, wervels en meerdere lange beenderen behoorden hoogstwaarschijnlijk toe aan één individu.

De nieuwe soort behoort tot de familie van de Azhdarchidae, waartoe ook de gigantische en iconische Quetzalcoatlus behoort.

De Azdarchidae leefden tijdens het laat-krijt (meer dan 66 miljoen jaar geleden) en hebben een grote schedel met lange tandeloze kaken en een extreem lange nek.

De paleontologen hebben de nieuwe soort Mistralazhdarcho maggii genoemd, naar de mistral, de krachtige noordwestenwind in de streek waar de vondst werd gedaan, en naar burgemeester Maggi van Velaux, die de opgravingen mogelijk gemaakt heeft.

Kaakbeen (a), halswervel (b), dijbeen (c), spaakbeen (d), middenhandsbeentje (e) en vingerkootje (f) van de pterosauriër Mistralazhdarcho maggii (Foto: KBIN).

Nog niet volwassen maar toch al groot

De pterosauriër is een van de meest complete die zijn gevonden in Europa uit die periode.

Waarschijnlijk was het dier nog niet volwassen toen het stierf, want de verbening was nog niet voltooid. Maar het jonkie was zeker geen kleintje, met een spanwijdte van zo’n 4,5 meter. Voor volwassen dieren zou die wel 5 tot 6 meter zijn geweest, en mogelijk zelfs meer.

De geschatte grootte valt netjes tussen de twee andere groepen binnen de Azhdarchidae: de middelgrote Eurazhdarcho en de reusachtige Hatzegopteryx, met een geschatte volwassen spanwijdte van respectievelijk 3 en 10 meter. Deze ontdekking suggereert dus de aanwezigheid van een derde klasse van grootte in de Azhdarchidae-familie.

De opgravingen in Velaux (foto: KBIN).

Unieke vindplaats

Velaux blijkt een unieke vindplaats te zijn.

De skeletresten zijn er niet alleen goed bewaard en vaak deels nog gearticuleerd - met elkaar verbonden-, de vindplaats biedt ook een inkijk in de bijzondere fauna van die plek, met onder meer de dinosaurussoorten Atsinganosaurus velauciensis (een sauropode) en Matheronodon provincialis (een ornithopode), die recent zijn beschreven.

De studie staat in het Journal of Vertebrate Paleontology.

Een reconstructie van een groepje van de gigantische Quetzalcoatlus. Een van hen verorbert in zijn rol van "superooievaar" een jong van een Titanosaurus 5Illustratie: Mark Witton and Darren Naish/Wikimedia Commons).