De Ierse president Michael D. Higgins en zijn vrouw tijdens Saint Patrick's Day.

Kiest Ierland nog eens voor zeven jaar "Michael D.", de populaire "pint-sized" president?

De Ieren trekken vandaag naar de stembus om een nieuwe president te kiezen. Hoewel, nieuw? Peilingen geven aan dat de populaire Michael D. Higgins, kortweg "Michael D.", zich vermoedelijk mag opmaken voor een tweede termijn. De Ierse president heeft een hoofdzakelijk ceremoniële functie, maar hij is wel het uithangbord van de Ierse republiek in het buitenland. Zeker met de brexit in het vooruitzicht, is zijn rol als neutrale scheidsrechter boven het politieke gewoel niet onbelangrijk.

Tussen 7 en 22 uur kunnen de Ieren hun stem uitbrengen. Een uitslag wordt pas morgen na de middag verwacht. Stemmen tellen kan even duren, want de Ieren kiezen volgens een ingewikkeld systeem waarbij ze de kandidaten kunnen rangschikken naargelang hun voorkeur. 

Alle peilingen geven evenwel aan dat uittredend president Michael D. Higgins met een ruime meerderheid zal worden herverkozen. Higgins was voorzitter van de Labour Partij, tot hij zeven jaar geleden werd verkozen tot de negende president van de Ierse republiek. Hij krijgt de steun van Labour en de centrumrechtse partijen Fianna Fáil en Fine Gael.

De Ierse president naast paus Franciscus tijdens het recente pausbezoek aan Ierland. Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved

Hoewel ook Sinn Féin, de Ierse Republikeinse Partij, zich kan vinden in een tweede ambtstermijn voor Higgins, achtte ze het in het belang van de democratie en het land beter om met een uitdager op de proppen te komen. Het is de eerste keer sinds 1996 dat de uittredende president het moet opnemen tegen opponenten om een tweede ambtstermijn in de wacht te slepen. De kandidate van Sinn Féin is Europees parlementslid Liadh Ní Riada, die uit de televisiewereld komt en een relatief nieuw gezicht is van de partij. 

Ook vier onafhankelijken hebben zich kandidaat gesteld, onder wie drie juryleden van de tv-realityreeks "Dragon's den". De bekendste is de zakenman Sean Gallagher, die zeven jaar geleden nog lang als favoriet gold bij de presidentsverkiezingen.   

Wie is "Michael D."?

Higgins is zo populair dat hij vaak gewoon "Michael D." wordt genoemd. De mensenrechtenactivist en gewezen professor in de sociologie en politicologie wordt gezien als een intellectueel zwaargewicht in de Ierse politiek. Hij bracht verschillende poëziebundels uit en geldt al decennialang als een voorvechter van de Ierse literatuur, kunsten en film. Zijn toespraken doorspekt hij vaak met vloeiend Gaelic, de Keltische taal die oorspronkelijk werd gesproken in Ierland. Tegelijk is hij een enthousiast sportliefhebber, die menig voetbal- en rugbywedstrijd bijwoont.

Zijn populariteit lijkt tijdens zijn zeven jaar presidentschap alleen maar te zijn toegenomen. Ook van zijn politieke tegenstanders krijgt hij lof als een staatsman die boven het politieke gewoel staat en erin slaagt om de natie te verenigen. Critici hebben wel vragen bij zijn leeftijd: Higgins is 77, aan het einde van een mogelijke tweede ambtstermijn zal hij 84 jaar zijn. 

Michael D. Higgings, prins Harry, Meghan Markle, Sabina Higgins en de honden Bród en Síoda.

Toch is hij juist ook bij jongeren erg geliefd. Zij zijn gecharmeerd van de heel eigen stijl van "Michael D.", die zijn ambtswoning deelt met zijn vrouw Sabina en hun twee honden. Toen de Britse prins Harry en zijn vrouw Meghan afgelopen zomer een bezoek brachten aan het Ierse presidentiële paar, gingen de uit de kluiten gewassen viervoeters mee op de foto. 

Dat de kleine ("pint-sized") president met het uiterlijk van een minzame en wat wereldvreemde professor een hoge aaibaarheidsfactor heeft, blijkt ook uit een attribuut dat onlangs op de markt is gebracht: een gehaakte "Michael D."-theemuts.

De rol van de Ierse president is vooral ceremonieel. Veel politieke macht heeft hij niet. Toch is zijn rol als neutrale scheidsrechter boven de politieke waan van de dag niet onbelangrijk. De Ierse president vertegenwoordigt zijn land en de Ierse diaspora in het buitenland. 

Brexit

Tijdens zijn eerste ambtstermijn Michael D. Higgings heeft Ierland ingrijpende sociale veranderingen ondergaan: de Ieren spraken zich in referenda uit voor het homohuwelijk en voor het legaliseren van abortus. Higgings was daarnaast ook de eerste Ierse president die een staatsbezoek bracht aan het Verenigd Koninkrijk.  

De relatie tot het Verenigd Koninkrijk zal ook de komende tijd nadrukkelijk de agenda blijven beheersen. Over de impact die de brexit zal hebben op Ierland en Noord-Ierland is het laatste woord nog lang niet gezegd. Hier en daar wordt al hardop gedroomd over een mogelijke hereniging. Onder meer Sinn Féin heeft al meermaals geopperd dat er daarover een referendum moet komen.