"Het is niet altijd even plezant om 'Disaster girl' te zijn"

Een speels-gemeen lachje op haar gezicht, terwijl er op de achtergrond een huis afbrandde. Misschien op het eerste gezicht lief en onschuldig, maar tegelijkertijd griezelig en angstaanjagend. Ook al was het aanvankelijk niet meer dan een foto die papa Dave Roth in januari 2004 van zijn toen 4-jarige dochter Zoë nam, toen ze naar een brand in hun buurt in Mebane, in de Amerikaanse staat North Carolina, gingen kijken. "De kinderen van de buurt liepen in het rond om de brand vanuit verschillende hoeken te zien", verklaarde Dave Roth later, "Heel onschuldig allemaal." Maar dat was buiten het internet gerekend en dochter Zoë werd, zij het vele jaren later, gebombardeerd tot 'Disaster girl'.

Papa Dave: "Het was pas 3 jaar later toen ik foto van Zoë publiceerde in een groep die opmerkelijke foto’s met elkaar deelt en de reacties over haar gezichtsuitdrukking binnenstroomden, dat ik er oog voor had. Daarvoor had ik enkel het volledige plaatje bekeken, met het verhaal van de brand in mijn achterhoofd. Maar voor wie deze foto voor het eerst te zien kreeg, die een huis zag afbranden met een ietwat eng glimlachend meisje op de voorgrond, leek dat eerder iets uit een horrorfilm. Ik heb de foto daarna nog naar een tijdschrift gestuurd" (Refinery29, juli 2016)

Toch was het nieuwswebsite Buzzfeed die eind oktober 2008 de bal helemaal aan het rollen bracht. Die riep immers de bezoekers op om fotobewerkingen van de originele foto te maken en op te sturen. Dit met de boodschap: "Ze houdt ervan om vuur te maken, maar dit duivelse meisje is ook verantwoordelijk voor andere rampen!"

De meme 'Disaster girl' was officieel geboren, waarbij de glimlach van een kind in schril contrast stond met wat er voor de rest op de foto gebeurde, eventueel met aangepaste boodschap.

Video player inladen ...

Zoë: "Ik ben wel trots op die bewerkte foto’s, ook al is het niet altijd even plezant. Toen ze mijn gezicht op het lichaam van Hitler geplakt hadden, werd ik toch wel ongemakkelijk. Of toen men de foto gebruikte met de boodschap "Nu kan ik de vlag van de Geconfedereerde Staten van de VS niet dragen" (Veel Afro-Amerikanen associëren deze vlag met slavernij en racisme, nvdr), had ik zoiets van "Eww!"" (Refinery29)

Intussen is Zoë 18 en gaat ze als een doodnormale tiener –ze zou vooral gepassioneerd zijn door wiskunde- door het leven. De memes heeft ze als een realiteit aanvaard, toch hoopt ze dat mensen haar vooral omwille van haarzelf graag zien, "I ultimately want people to know me for me".

Rijk is het gezin Roth in ieder geval niet van het internetsucces geworden. Papa Dave: "Een paar jaar geleden heeft een Spanjaard geprobeerd om de rechten van de foto te kopen. We hebben het toen niet over een bedrag gehad, maar dat interesseert me ook niet. Het is onze foto en zo wil ik het ook houden. Het is wellicht ook de enige foto die we ooit zullen maken die zoveel interesse gewekt heeft. Nee, het is nooit mijn bedoeling geweest er geld voor te vragen." (Refinery29)

Geen fortuin dus, ook al had Zoë dat graag anders gezien, al was het maar om haar studies te kunnen financieren. Maar vuur, dat zal er voor haar altijd zijn: