Vergeet de USB-stick of de harde schijf: zetten we onze vakantiefoto's en -filmpjes binnenkort op poeder? 

Wetenschappers van de universiteit van Gent hebben een manier ontwikkeld om informatie - denk aan teksten, foto's en filmpjes - op te slaan in de vorm van poeder. Dat moet een alternatief bieden voor de USB-sticks, harde schijven en servers die we nu gebruiken en in de toekomst wellicht niet meer zullen volstaan. "QR-codes omzetten in poeder, dat lukt al. Voor YouTube-video's is het nog wat te vroeg."

Wetenschappers van de afdelingen chemie, biochemie en informatica hebben samen gezocht naar een alternatieve manier om gegevens op te slaan. Ze lieten zich daarvoor inspireren door de natuur, waar genetische informatie is opgeslagen in het DNA.

De onderzoekers ontwikkelden een chemisch proces waarin informatie kan worden opgeslagen in de vorm van een poeder, dat eruitziet als suiker. "Momenteel is het al mogelijk om een stukje tekst of een QR-code om te zetten in een chemisch poeder, waarna het weer kan worden uitgelezen zodat je weer bij de correcte informatie komt", zegt Filip Du Prez van de vakgroep Organische en Macromoleculaire Chemie in "De wereld vandaag" op Radio 1. "Maar ook YouTube-video's of veel grotere data zouden kunnen, al zijn we zover nog niet."

Eentjes en nulletjes

Maar hoe werkt dat nu? "Alles van informatie bestaat uit eentjes en nulletjes", zegt Du Prez. "Die data zetten we om in concrete moleculen. Dat worden dan heel kleine chemische bouwstenen, die we op een specifieke manier aan elkaar zetten. Als het poeder er eenmaal is, heb je wel nog een methode nodig om weer tot de oorspronkelijke info te komen. Daarvoor is er geavanceerde technologie, die de vakgroep biochemie heeft ingezet."

De technologie staat nog in de kinderschoenen, maar toch zou het wel eens de toekomst kunnen zijn. De huidige opslagapparatuur - denk aan USB-sticks, harde schijven en servers - zal in de toekomst niet meer in staat zijn om alle informatie bij te houden. Eerst en vooral zijn er grote hoeveelheden zware metalen nodig om USB-sticks of harde schijven te maken. Anderzijds verbruiken servers erg veel energie. Dat alles kost handenvol geld en is niet goed voor de natuur. 

Snelheid

"Maar de snelheid om de informatie weer uit te lezen uit het poeder is voorlopig nog een probleem. Daarin zitten we nog niet zover als de huidige technologie", zegt Du Prez. "Momenteel is de huidige manier van werken nog de goedkoopste en de snelste. Maar op een bepaald moment heb je een plan B nodig. Wij hopen dat we dat hiermee hebben. Het poeder kan trouwens ook omgevormd worden tot een klein vast stukje. Maar het zal toch nog tientallen jaren duren vooraleer het écht van start kan gaan."

AUDIO: (her)beluister hier het gesprek in "De wereld vandaag" op Radio 1.