Copyright 2017 The Associated Press. All rights reserved.

Wordt "Beto" O'Rourke uit Texas ondanks nederlaag de nieuwe rijzende ster van de Democraten in de VS?

Het was erg nipt gisteren: bijna had de Democraat Beto O'Rourke de senaatszetel van ex-presidentskandidaat Ted Cruz ingepikt in het erg conservatieve Texas. Het is niet gelukt, maar de vlotte "Beto" met zijn Kennedy-flair zou het wel eens erg ver kunnen schoppen.

In de peilingen zat O'Rourke de Texaanse oerconservatieve veteraan Ted Cruz op de hielen en ook op de verkiezingsnacht moest hij Cruz slechts laten voorgaan met 50,9% tegenover 48,3%. Het is de Democraten dus niet gelukt om de politieke veteraan en voormalig Republikeins presidenstkandidaat Ted Cruz een voetje te lichten.

Dat zijn nederlaag zo nipt was, is in Texas al een halve overwinning. Meer nog: wie de politiek in de VS enigszins volgt, kent nu Beto O'Rourke en dat is goud waard. Want dat hij sinds 2012 voor de Democraten in het Huis van Afgevaardigden in Washington zat, is velen ontgaan. Hij deed er echter wel politieke ervaring en maturiteit op.

I can think of nothing more American than to peacefully stand up... for your rights, any time, anywhere, in any place.

Beto kreeg nationele bekendheid toen vorige zomer een video op sociale media viraal ging. Daarin nam hij het op voor de sportlui die tijdens het spelen van het volkslied in stadions knielen uit protest tegen rassendiscriminatie en die daardoor de woede opwekten van president Donald Trump. Plots kende iedereen Beto en werd hij een bedreiging voor senator Cruz die uiteindelijk met de hakken over de sloot verkozen werd.

"Beto" doet denken aan John en "Bobby" Kennedy en lijkt zelfs wat op die laatste. AP1960

Een zweem van Kennedy?

Robert Francis O'Rourke is 46 en komt uit El Paso, een grensstad in Texas vlakbij Mexico. Hij is van Ierse afkomst en heeft geen druppel Mexicaans bloed, maar toch is hij erg populair bij de talrijke Latino's die in het grensgebied wonen, maar ook bij veel blanke Texanen. O'Rourke spreekt overigens vloeiend Spaans en heeft de roepnaam "Beto" aangenomen, zoals veel Roberto's in Mexico.

De jonge Beto speelde een tijdje in een punkrock-band, maar koos voor de lokale politiek in El Paso en zit sinds 2012 dus in het federale parlement. Hij neemt erg progressieve standpunten in: zo vindt hij gezondheidszorg geen privilege, maar een basisrecht voor iedereen, wil hij de invloed van de zakenwereld op de politiek indammen en marihuana legaliseren. Hij is echter vooral kritisch voor het harde asiel- en immigratiebeleid van president Trump.

Het is echter vooral zijn stijl die aanslaat: de vlotte en goedlachse "down to earth" Beto straalt charisma uit en doet denken aan de Kennedy's in de jaren 60, vooral aan dan Bobby Kennedy, wiens voornamen hij deelt (Robert Francis). Hij lijkt er zelfs op en speelt dat erg handig uit.

Die combinatie van Kennedy-achtig charisma en voldoende ervaring is goud waard door de Democratische partij die gisteren weliswaar de meerderheid in het Huis heeft heroverd, maar na de periode van de Clintons en Barack Obama op zoek is naar een nieuwe sterspeler. Veel van de jonge congresleden die gisteren verkozen zijn zoals Alexandria Ocasio-Cortez hebben ook charisma zat, maar zijn te jong om die rol in te vullen. Beto heeft die juiste combinatie wel en kan het diverse kiespubliek van de Democraten met elkaar verbinden. Hij mag dan gisteren niet verkozen zijn, hij heeft in die campagne wel zijn stermoment gekend, zoals de jonge en onbekende Obama met zijn wervende toespraak op de Democratische conventie in 2004 als een komeet in het politieke firnament verscheen. Zelf mikt Beto nog niet op de verkiezingen van 2020, maar gezien zijn leeftijd kan het Witte Huis later ook nog.

Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved.