Een reconstructie van de kleine raptors die de sporen hebben achtergelaten. Dr. Anthony Romilio/University of Queensland

Afdrukken ontdekt van dinosaurus die zo klein was als een mus

In Zuid-Korea heeft een internationaal team van paleontologen sporen ontdekt die achtergelaten zijn door dinosaurussen die zo klein waren als mussen. De pootafdrukken zijn maar een centimeter lang, en daarmee de kleinste dinosaurus-sporen ter wereld. Onduidelijk is wel of ze gemaakt zijn door kleine volwassen dino's of door baby-dino's van een grotere soort. 

"Deze 110 miljoen jaar oude pootafdrukken en sporen werden gemaakt door vleesetende dinosaurussen die algemeen bekend staan als raptors", zei doctor Anthony Romilio in een persmededeling van de University of Queensland in Australië.  Romilio is een onderzoeker aan de universiteit, en een lid van het team dat de sporen beschreven heeft. 

"Deze nieuwe sporen zijn slechts een centimeter lang, wat betekent dat de dinosaurus die ze gemaakt heeft, een dier was dat je gemakkelijk in je hand zou hebben kunnen houden", zei Romilio. "Het zijn de kleinste sporen van dinosaurussen ter wereld."

De sporen werden oorspronkelijk ontdekt door professor Kyung Soo Kim van de Chinju National University of Education in Zuid-Korea.

Om de grootte van de dinosaurus te schatten die de sporen gemaakt heeft, mat het team de lengte van de afdruk, en vermenigvuldigde die waarde met 4,5 om een benadering te krijgen van de hoogte van de heup van het dier.  

"De petieterige grootte van deze nieuwe sporen is buitengewoon", zei Romilio. "De sporen werden gemaakt door piepkleine dinosaurussen, die zowat even groot waren als mussen."  

(Lees voort onder de video)

Video player inladen ...

Twee tenen op de grond

Dat de sporen gemaakt zijn door een raptor, een vleesetende, tweebenige dinosaurus, blijkt uit de vorm. "Raptors plaatsten maar twee van hun tenen op de grond, de derde teen was ingetrokken zoals de klauw van een kat", zei doctor Romilio.

"Heel kleine soorten raptors zoals de Chinese Microraptor waren zo groot als een kraai, maar ze hadden poten die te groot waren om overeen te komen met de Zuid-Koreaanse afdrukken."

Het team weet niet of de afdrukken gemaakt zijn door een kleine volwassen soort of door baby-dinosaurussen van een grotere soort. "Als de sporen gemaakt zijn door de kuikens van dinosaurussen, weten we niet welke specifieke dinosaurus ze gemaakt heeft, aangezien dinosaurussen als Velociraptor en Utahraptor grotere poten hadden dan de afdrukken die we gevonden hebben in deze nieuwe sporen", zo zei Romilio. 

"We hebben deze kleine sporen Dromaeosauriformipes rarus genoemd, wat betekent "zeldzame pootafdrukken gemaakte door (leden van de raptorfamilie die bekend staan als) dromaeosaurussen", zei professor Kim in de persmededeling. 

Kim zei dat de afzettingen in het meer uit de Krijt-periode waar de sporen ontdekt zijn, de perfecte omstandigheden gecreëerd hebben om heel kleine pootafdrukken te bewaren, afdrukken die elders zelden gevonden worden. "Naast de piepkleine dinosaurus-sporen hebben we ook pootafdrukken gevonden die gemaakt zijn door vogels, pterosaurussen, hagedissen, schildpadden, zoogdieren en zelfs kikkers", zo zei hij. 

De studie van het team onderzoekers uit Zuid-Korea, de Verenigde Staten, China, Spanje en Australië is gepubliceerd in Scientific Reports

Enkele van de raptorsporen die ontdekt zijn. K-S Kim/Kim et al. in Scientific Reports 8
Een van de sporen op de opgravingssite (Foto: University of Queensland)