DETAINED IN DUBAI

Britse onderzoeker krijgt levenslang voor spionage in de Verenigde Arabische Emiraten

In de stad Abu Dhabi in de Verenigde Arabische Emiraten (VAE) heeft een rechter een Britse man veroordeeld tot 25 jaar celstraf voor spionage. Het gaat om de 31-jarige Brit Matthew Hedges, die al enkele jaren een doctoraatsstudie deed in het land. Groot-Brittannië reageert geschokt.

De 31-jarige man, die aan de universiteit van Durham doctoreert over het buitenlandbeleid van de Emiraten, werd op 5 mei gearresteerd op de luchthaven van Dubai op verdenking van "spionage voor een buitenlandse staat".

"De beschuldigde kwam naar de VAE terwijl hij zich voordeed als academicus, met de bedoeling om vertrouwelijke informatie te bemachtigen om mogelijk door te spelen aan een vreemd land", zei procureur-generaal Hamad Saif Al Shamsi. Het hof besliste ook dat Hedges na een levenslange gevangenisstraf van 25 jaar naar zijn land wordt verbannen. 

Britse teleurstelling

De Britse minister van Buitenlandse Zaken, Jeremy Hunt, zegt "diep geschokt" te zijn door de zware gevangenisstraf die de Britse doctoraatsstudent kreeg. Hunt waarschuwde voor de gevolgen van de beslissing voor de relaties tussen het Verenigd Koninkrijk en de Verenigde Arabische Emiraten: "Dit vonnis is niet wat we verwacht hadden van een vriend en betrouwbare partner van het Verenigd Koninkrijk", aldus Hunt.

"Ik heb de zaak van Matthew Hedges persoonlijk aangekaart op het hoogste niveau van de regering van de Verenigde Arabische Emiraten", voegt de Britse minister daaraan toe. "Vooral tijdens mijn bezoek aan Abu Dhabi op 12 november. Bij deze gelegenheid sprak ik met de kroonprins Mohammed bin Zayed en minister van Buitenlandse Zaken Abdullah bin Zayed", zei Hunt, die de VAE aanspoorde de zaak opnieuw in overweging te nemen. 

Familie spreekt van vervalsing

Volgens de vrouw van Hedges, Daniela Tejada, heeft haar man aan de autoriteiten in de VAE duidelijk gemaakt dat hij geen spion is. De procureur- generaal zegt dat de Britse man bekend had dat hij een spion is, maar volgens de familie van Hedges is het vonnis gebaseerd op een valse bekentenis. Hij zou in de eerste weken na zijn arrestatie een in het Arabisch opgesteld document hebben ondertekend, dat later een bekentenis bleek te zijn. Hedges spreekt geen Arabisch.

Hudges heeft nu 30 dagen om in beroep te gaan. Intussen bljift hij in de cel.