Copyright 2016 The Associated Press. All rights reserved.

106-jaar oude Pearl Harbor-veteraan overleden

De oudste oorlogsveteraan die de aanval op Pearl Harbor overleefde, Ray Chavez, is overleden. Hij had een longontsteking en is in zijn slaap overleden. Het nieuws werd door zijn dochter bekendgemaakt. De man werd 106.

Chavez werd geboren op 12 maart 1912 in San Bernardino in Californië. Hij verhuisde als kind naar San Diego. In 1938 ging hij bij het Amerikaanse leger.

Bij de verrassingsaanval van de Japanners op de Amerikaanse marinebasis Pearl Harbor op Hawaï op 7 december 1941 kwamen meer dan 2300 Amerikaanse militairen en 68 burgers om het leven. Het betekende een keerpunt in de Tweede Wereldoorlog, want de Amerikanen, die zich tot dan toe eerder afzijdig hadden gehouden, werden toen gedwongen actief deel te nemen aan de strijd.

Chavez lag in bed op de dag van de aanval. Hij werd gewekt door zijn vrouw. Tijdens een herdenking 75 jaar later, in 2016, herinnerde Chavez zich hun gesprek. "We worden aangevallen", zei zijn vrouw. "Wie valt ons aan?", antwoordde hij. "De Japanners zijn hier en ze vallen alles aan."  

Chavez verliet het leger vier jaar na de aanval omdat hij kampte met een posttraumatische stressstoornis. Hij keerde terug naar San Diego, waar hij opgroeide. Daar werkte hij jaren als tuinman.

De gebeurtenissen op die ene dag in 1941 kon Chavez altijd moeilijk verwerken. Jarenlang kon hij er niet over praten. Pas in 1991 keerde hij terug naar Hawaï en woonde hij de herdenking 50 jaar later bij.

Chavez werd op latere leeftijd steeds vaker gevraagd voor ceremonies en andere evenementen. Mensen vroegen hem om foto's en handtekeningen. Maar de veteraan beweerde altijd dat het moest gaan om degenen die hun leven hebben gegeven. Zijn dochter vertelt: "Hij haalde dan zijn schouders op, schudde zijn hoofd en zei: ik deed gewoon mijn werk."

Afgelopen mei reisde Chavez nog af naar Washington D.C., waar hij door president Donald Trump werd geëerd op Memorial Day. Via Twitter laat het Witte Huis weten verdrietig te zijn. De veteraan wordt bedankt voor wat hij voor het land heeft betekend.