Harry en Meghan verhuizen naar Frogmore (Cottage): wat maakt de plek zó speciaal voor hen en andere royals? 

De Britse prins Harry en zijn echtgenote Meghan Markle ruilen Nottingham Cottage bij Kensington Palace in voor Frogmore Cottage in Windsor. Ze kiezen daarmee resoluut voor een idyllische groene locatie ver weg van de pottenkijkers in het pokkedrukke Londen. Maar Frogmore op het immense landgoed van Windsor herbergt ook een rijke Britse koninklijke geschiedenis. Het is de plek waar de Queen graag komt uitwaaien, waar de verguisde Wallis Simpson begraven ligt en Frogmore Cottage was een decenniumlang de woonst van koningin Victoria's omstreden Indiase bediende Abdul. 

Waarom verhuizen?

Harry en Meghan verhuizen ergens begin volgend jaar richting Windsor. In de lente van 2019 wordt ook hun eerste kind verwacht. De Britse prins liet in het verleden al duidelijk verstaan dat hij zijn toekomstige kroost in een rustige omgeving wil opvoeden, ver weg van de Britse pers en het grote publiek. Zijn kinderen moeten een "normale" jeugd krijgen, liefst eentje niet onder een vergrootglas. Met de keuze voor Frogmore Cottage lijkt aan die voorwaarden voldaan.  

De Cottage ligt in een uithoek van Windsor Castle Home Park, ten zuiden van de toeristische trekpleister die Windsor Castle is, op zo'n 45 minuten rijden van Kensington Palace in Londen waar de hertog en hertogin van Sussex hun kantoren zullen behouden. De omgeving is er ronduit prachtig met 14 hectare aan groen, aangeharkt parklandschap, talrijke meertjes en bruggetjes. Goed verstopt voor pottenkijkers en met privé-domeinen, waar paparazzi geen mogelijkheid hebben om de statieven van hun telelenzen neer te poten. Enig minpuntje kunnen de vliegtuigen wel zijn. Het landgoed ligt op de vliegroutes van het nabijgelegen Heathrow.  

Harry en Meghans huidige woning Nottingham Cottage -ook wel Nott Cott genoemd- ligt op de gronden van Kensington Palace naast Hyde Park in het drukke Londen. De pers ligt er op vinkenslag aan de hekken om aankomende en vertrekkende royals, vrienden, familie of personeel te fotograferen. Zo werd het koppel twee jaar geleden nog gespot met een kerstboom onder de arm.

Bovendien is Kensington Palace zelf al vrij druk bevolkt met maar liefst 13 familieleden die er wonen: prinses Eugenie en Jack Brooksbank zijn net als de hertog en hertogin van Kent dichte buren van Harry en Meghan. Prins William en zijn gezin bezetten er het grootste vertrek: het befaamde apartment A1 dat vier verdiepingen beslaat en twintig slaapkamers heeft. Harry en Meghan moeten het met twee slaapkamers iets bescheidener stellen. Met een baby (en wellicht niet het enige kind op termijn) op komst slaan ze hun vleugels uit.

Frogmore Cottage: de personeelsvertrekken

Harry en Meghan laten Frogmore Cottage duchtig verbouwen. De Cottage is niet te verwarren met Frogmore House, de statige koninklijke residentie uit de 17e eeuw (zie foto hieronder). Het landhuis en zijn omgeving waren de plek waar het koppel in alle stilte kon genieten van hun prille, ontluikende relatie met een zomerse picknick op het gras. De Britse fotograaf Alexi Lubomirski nam er temidden de groene oase hun verlovingsfoto's en in Frogmore House vond ook het intieme avondfeest van hun bruiloft plaats.    

www.royal.uk

Frogmore Cottage zijn dan weer de vertrekken waarin het hofpersoneel de afgelopen jaren verbleef. Het pand bestaat uit vijf afzonderlijke woonhuizen die zullen heringericht en opgesmukt worden om ruimte te bieden aan onder anderen lijfwachten, een nanny en Meghans moeder Doria Ragland als die vanuit de VS komt om tijd te spenderen met haar eerste kleinkind. 

De Cottage, dat oorspronkelijk Double Garden Cottage heette, heeft een rijk historisch verleden. De gebouwen werd rond 1790 gehuurd door koningin Charlotte, de vrouw van de Britse koning George III. Ze trok er zich graag terug met haar ongehuwde dochters. In het midden van de 19e eeuw was het de woning van de Amerikaanse theoloog Henry James senior en zijn gezin.

Daarna had het opnieuw een koninklijke bewoner: rond 1875 genoot koningin Victoria er wel eens van een ontbijt met uitzicht op het water. Volgens een legende was zij not amused met het grote aantal kikkers dat de moerassige omgeving rijk was. Zij vond de kwakende diertjes "vreselijk". Frogmore heeft trouwens zijn naam te danken aan de kikkers. 

Victoria, Abdul en Albert

Victoria laat eind 19e eeuw Abdul Karim en zijn vrouw Khadija wonen in Frogmore Cottage. De jongeman is de eerste Indiase bediende binnen het Britse hof. Hij schopt tot een van haar vertrouwelingen en wordt haar "munshi" (spirituele leermeester). Victoria en Abdul houden er op Frogmore lange gesprekken en wandelingen op na. Ze hebben een hechte band. Te hecht misschien, want de jaloezie en het racisme bij de rest van de hofhouding is te snijden. 

Uiteindelijk zal Abdul tien jaar in de Cottage wonen en dat tot de dood van Victoria. Enkele luttele uren na haar begrafenis vallen ordehandhavers zelfs zijn huis binnen en wordt alle voormalige correspondentie tussen de koningin en hem verbrand. Abdul wordt kort daarna teruggestuurd naar Agra, in India. Het verhaal werd vorig jaar nog verfilmd in het kostuumdrama "Victoria and Abdul" met Judi Dench in de hoofdrol. (lees verder onder de foto)

Koningin Victoria en haar "munshi" Abdul Karim. Reporters

Frogmore is tevens de laatste rustplaats van koningin Victoria en haar man prins Albert. Beiden hadden al langer plannen om samen begraven te worden, maar de vroege dood van Albert bracht alles in een stroomversnelling. Albert was slechts 42 jaar toen hij op 14 december 1861 stierf aan de gevolgen van een maag- en darminfectie.

Vier dagen na zijn dood wees Victoria de plek op Frogmore aan waar hun mausoleum zou komen. In maart 1862 werd de eerste steen gelegd. Het werd een mausoleum in Italiaanse stijl naar het geliefde land van Albert. De afwerking van het interieur, helemaal geïnspireerd op het werk van de Italiaanse renaissanceschilder Rafaël, duurde bijna tien jaar tot 1871.

Ten zuiden van het mausoleum is een kerkhof gesitueerd waar andere leden van de koninklijke familie begraven liggen. Onder hen koning Edward VIII en zijn Amerikaanse maîtresse (later ook zijn echtgenote) Wallis Simpson voor wie hij de Britse toon liet staan, maar evengoed de minder bekende prinses Helena en prins William van Gloucester.

Het mausoleum waar Victoria en Albert naast elkaar liggen. Royal Collection Trust ©

De Windsors zijn er dol op

De huidige generatie Windsors blijft alvast dol op het gelijknamige kasteeldomein. Prins Harry zal er zijn grootouders, koningin Elizabeth en prins Philip, zo nu en dan wel eens zien passeren. Windsor Castle is de Queens vast weekendverblijf, na de weekdagen te hebben doorgebracht op de kantoren van Buckingham Palace in Londen. Elizabeth rijdt er -zelfs op 92-jarige leeftijd- in de omgeving nog graag te paard, in het gezelschap van haar jongste zoon Edward of diens vrouw gravin Sophie, terwijl prins Philip er doet aan mennen (het rijden met koets of ander rijtuig). 

In juni en in augustus openen Frogmore House en zijn tuinen de deuren (tegen betaling) voor het grote publiek. In die periode vertoeven de meeste royals elders. Zo blijft de Queen uit de buurt en brengt haar vakantie door op Balmoral Castle in Schotland. Meer dan waarschijnlijk wordt Frogmore Cottage in de zomer voortaan ook verboden terrein voor nieuwsgierige blikken, zodat er op sociale media geen kiekjes opduiken van Harry, Meghan en de baby.

2017 Max Mumby/Indigo