"Justice" is het woord van het jaar volgens woordenboek Merriam-Webster

"Justice", justitie, recht, gerechtigheid, rechtvaardigheid, dat is volgens het Amerikaanse toonaangevende woordenboek Merriam-Webster het woord van het jaar. Niet meteen een begrip dat je zou verwachten in dat soort verkiezing. Wat ligt aan de basis van die keuze?

Merriam-Webster is een toonaangevende Amerikaanse uitgeverij van naslagwerken, vooral bekend om haar woordenboeken. Net zoals veel anderen zoekt Merriam-Webster elk jaar zijn "woord van het jaar". Maar wel op een specifieke manier. Belangrijkste criterium: het aantal opzoekingen in het online woordenboek. Het woord in kwestie moet een hoog volume aan trafiek generen en het aantal opzoekingen moet jaar na jaar significant stijgen. Het gaat dus niet om een trend of een modewoord.

En wat is volgens Merriam-Webster de winnaar van dit jaar? "Justice", te vertalen als justitie, recht, gerechtigheid, rechtvaardigheid. "We bekeken onze data en waren zelf verrast", zegt hoofdredacteur Peter Sokolowski. "Dit is een woord waar mensen dit hele jaar mee bezig geweest zijn." Justice zat dit jaar consistent in de top 20 of 30 van het aantal opzoekingen.

De website van Merriam-Webster wordt meer dan 100 miljoen keer per maand bekeken, er zijn bijna een half miljoen termen op te vinden. In vergelijking met 2017 zijn de zoekopdrachten voor justice dit jaar met 74 procent gestegen, zegt Sokolowski.

Waarom "justice"?

Justice is een van die woorden waarvan mensen doorgaans wel weten wat het betekent en hoe het geschreven wordt, maar er zijn andere redenen die ertoe leiden dat mensen het opzoeken, zegt Sokolowksi. Bijvoorbeeld een poging om een gedachtestroom rond een bepaald thema te vatten, of om motivatie te vinden. Dikwijls zijn dat abstracte begrippen, zo is "love" (liefde) elk jaar een van de meest opgezochte woorden.

Er zijn verhalen die aansluiting vinden bij de heersende cultuur en bij alle gemeenschappen, over huidskleur en sociale klasse heen. We krijgen één woord dat eruit gefilterd wordt.

Peter Sokolowski

Het concept justice was dit jaar prominent aanwezig in veel thema's die de Amerikaanse actualiteit het voorbije jaar beheersten, zegt Sokolowski. Raciaal, sociaal, crimineel, economisch... . "In elk debat over die thema's is de vraag wat we exact bedoelen als we de term justice gebruiken relevant, en een deel van de discussie."

De bestraffing van drugsfeiten, de behandeling van opiumverslaving, een versoepeling van de wetgeving op cannabis, een onderzoek naar Tesla, het onderzoek van aanklager Robert Mueller naar Trumps presidentiële campagne in 2016... Justice zat dit jaar prominent in de Amerikaanse actualiteit en zal dat ook in 2019 nog blijven.

De aanduiding van justice komt er nog maar enkele dagen nadat Michael Cohen, de voormalige advocaat van president Donald Trump, veroordeeld is tot drie jaar cel voor het afleggen van valse verklaringen, financieel gesjoemel en illegale campagnefinanciering. Binnenkort moet de Senaat ook stemmen over de First Step Act, een wetsvoorstel over de hervorming van Justitie.

"Het zijn verhalen die aansluiting vinden bij de heersende cultuur en bij alle gemeenschappen, over huidskleur en sociale klasse heen", zegt Sokolowski. "We krijgen één woord dat eruit gefilterd wordt." En daar speelt ook Twitter een belangrijke rol in.

Als Trump tweet over Justitie, gebruikt hij simpelweg het woord justice. In verband met het Mueller-onderzoek heeft de president het vaak over obstruction of justice, obstructie van het gerecht, een apart lemma op de website van Merriam-Webster. Ook het aantal opzoekingen van die term steeg significant.

"Toxic" en "misinformation"

Oxford Dictionaries duidde dit jaar "toxic" (giftig, schadelijk, zowel in letterlijke als in figuurlijke betekenis) aan als woord van het jaar, bij Dictionary.com was dat "misinformation" (desinformatie, misleidende informatie). Zij hanteren gelijkaardige criteria als Merriam-Webster.