"De fantasie is veel sexyer dan de realiteit en dus werd er danig overdreven"

Tien jaar geleden, op 5 januari 2009, verschenen iets over 8u ’s avonds in de buurt van Morristown, in de Amerikaanse staat New Jersey, plots 5 rode lichtjes aan de horizon. Niet snel daarna kreeg de plaatselijke politie diverse telefoontjes van verontruste burgers. Ze konden de mysterieuze lichten niet thuisbrengen en zo was de link met buitenaards leven snel een feit. Er verschenen filmpjes op YouTube, nieuwsmedia pikten de ongerustheid op en speculeerden erop los. Zelfs het populaire tv-programma "UFO Hunters" besteedde er een item aan en leek mee te stappen in het verhaal van de verontruste burgers. Tot de 2 grappenmakers zich begin april 2009 zelf ontmaskerden.

Intussen hadden Chris Russo en Joe Rudy hun grap, wat beiden liever omschreven als een "sociaal experiment", nog op 3 andere momenten herhaald. Al waren de reacties toen minder prominent dan de eerste keer toen ze 5 lampen/fakkels verbonden aan heliumballonnen, waarvoor ze onder meer een vislijn en ducktape gebruikten, de lucht lieten invliegen:

Een aantal nieuwsmedia liet zich daarna dus meeslepen door de verhalen die volgden. Russo en Rudy zelf logen zonder schroom over hetgeen ze ervaren hadden bij het zien van de lichten, voor de camera’s van de lokale nieuwszender News 12 New Jersey. Maar er was ook het tv-programma "UFO Hunters", dat leek mee te stappen in het geloof dat het om ufo’s zou kunnen gaan, in de overtuiging dat het geenszins heliumballonnen hadden kunnen zijn.

Toch nuanceerde ufologist William J. Birns, die aan het programma meewerkte, later dat idee in zijn boek "UFO Hunters Book Two", dat in 2015 uitgegeven werd: "Nadat we eind 2008 van tv-zender History de bevestiging gekregen hadden dat “UFO Hunters” een 3e seizoen mocht maken, dachten we dat het verhaal van de lichten, en vooral de reacties van ooggetuigen, alsook het bestuderen van de filmpjes die gemaakt waren, een perfecte basis zou vormen voor de start van het nieuwe seizoen. Samen met een productieteam zakte ik af naar Morristown om getuigen te interviewen."

"De 2 jongemannen die uiteindelijk verantwoordelijk waren voor de hoax hadden aan een lokale nieuwszender zelf verteld dat, terwijl ze in de wagen zaten, de lichten hadden zien verschijnen. Ze probeerden er de media dus in te luizen, met een leugen, om over de vermeende ufo’s te berichten. Maar zelf vond ik ook een ooggetuige, een professor, die de lichten had gezien terwijl hij zijn hond uitliet. Hij vertelde me dat hij geen enkel geluid gehoord had bij het zien van de lichten en dat hij zelf niet kon geloven dat het om lichtgevende ballonnen zou gegaan zijn. Bovendien leken de lichten niet met de wind mee te gaan, maar gecontroleerd te vliegen."

"De politie die ik contacteerde, zei onmiddellijk dat het om een grap ging. Ze waren dan ook naarstig op zoek naar de grappenmakers, omdat de lichten een gevaar waren voor de vliegtuigen die daalden en opstegen vanop een nabijgelegen vliegveld. Maar er bleven die ooggetuigen die wél iets anders gezien hadden."

Dat we gefopt zouden geweest zijn, is niet correct

"Ik interviewde ook een piloot die de 5 rode lichten gefilmd had. Hij vertelde dat de lichten erg langzaam over de bomen vlogen, te langzaam om met welk gekend vliegend voorwerp dan ook in verband te worden gebracht. Die piloot bevestigde dat men ook vanop de luchthaventoren de lichten had gezien, maar dat er geen enkel contact mee gelegd was. De dochter van de piloot had de lichten het eerst opgemerkt. Die hadden haar bang gemaakt, omdat ze er zo vreemd uitzagen."

"Uiteindelijk werd in de uitzending over de lichten bericht, maar enkel als opwarmer voor de rest van het seizoen. Dat het om een volwaardige reportage zou gegaan zijn is niet correct. Dat we, toen de grappenmakers zich begin april bekendmaakten, gefopt zouden geweest zijn, is dus niet juist. We hebben immers die zaak nooit ten gronde onderzocht."

In ieder geval kwam er geen nieuw seizoen van de nochtans populaire tv-serie en dat had volgens sommigen dan weer alles te maken met deze Morristown-blunder.

Begin april 2009 maakten Russo en Rudy (zie foto hierboven) dus bekend dat alles een hoax was. Hiervoor werden ze bestraft met een boete van 250 dollar elk en met een taakstraf van 50 uur. De openbaar aanklager vond immers dat ze waardevolle tijd van politiediensten hadden afgenomen en dat ze beter hadden moeten nadenken over de gevolgen voor het vliegverkeer in de buurt. 

Een jaar later, in april 2010, keken beide twintigers nog als volgt op hun "sociaal experiment" terug op nieuwswebsite NJ: "We hebben nooit de bedoeling gehad om een gecontroleerd wetenschappelijk experiment te voeren. Maar het was ook geen studentikoze grap. Ons hoofddoel was om mensen te helpen datgene wat ze niet kunnen verklaren met een zeker wantrouwen te benaderen, om zo degenen die pochen met hun kennis over het buitenaardse leven te ontmaskeren. Op dat vlak was de hoax een succes en blijven we achter ons idee staan."

Wees altijd op je hoede

"Ja, we zouden het opnieuw doen. Omdat de hoax uiteindelijk een opvoedkundige taak gehad heeft. De hoax heeft zijn waarde bewezen. Zo hebben we bijvoorbeeld brieven van professoren gekregen die ons bedankten dat we de pseudowetenschap terechtgewezen hebben."

"Soms is de fantasie veel sexyer dan de realiteit. En dus volgden er verhalen dat de lichten opstegen en ronddraaiden, dat allemaal met een hoge snelheid, zelfs tegen de wind in. Waarom verzonnen ze zoiets? Als je een ruimtetuig wil zien, dan is het blijkbaar niet moeilijk jezelf te overtuigen dat je er eentje gezien hebt."

"Nee, we hebben nooit willen bewijzen dat er geen aliens zouden bestaan. We hebben alleen maar willen duidelijk maken dat, inzake bovennatuurlijke dingen, je op je hoede moet zijn."

Meest gelezen