Canadees stadje "overspoeld" door gestrande zeehonden

Opmerkelijke beelden in een stadje in het noorden van Canada: tientallen zeehonden zijn er tijdens hun jaarlijkse trek zuidwaarts gestrand nadat het open water voor de oceaan bevroor. De dieren blokkeren wegen, huizen en handelszaken. Ze zijn gedesoriënteerd en vinden ook geen voedsel. De burgemeester luidt de alarmbel. "We worden letterlijk overspoeld, ik zie niet hoe ze kunnen overleven."

Roddickton-Bide Arm is een stadje in het noorden van het Canadese eiland Newfoundland, voor de noordoostkust van het Noord-Amerikaanse continent, niet ver van Groenland. Het ligt in de buurt van een migratieroute voor zeehonden, die vanuit het noordpoolgebied meer zuidelijker trekken om er te overwinteren. Het is dus niet ongewoon dat er zeehonden te zien zijn, maar nu zijn het er toch wel veel.

De voorbije dagen zijn volgens de plaatselijke overheid zeker een 40-tal zeehonden gestrand in Roddickton-Bide Arm. Ze zitten er vast nadat het open water bij het stadje vorige week in sneltreinvaart bevroor, waardoor ze niet naar de oceaan konden terugkeren. Volgens experts zijn de dieren daardoor zo gedesoriënteerd dat ze enkele kilometers verder landinwaarts trokken in plaats van in de buurt van het water te blijven.

Op sociale media zijn beelden te zien van zeehonden die op en aan wegen kamperen. De wet verbiedt om zelf mariene zeezoogdieren te benaderen of op een andere manier tussenbeide te komen, dus de inwoners kunnen niet veel doen.

Burgemeester: "Ik zie niet hoe ze kunnen overleven"

Burgemeester Sheila Fitzgerald luidt de alarmbel. "Het voelt alsof we overspoeld worden", zegt ze aan CBC News. "Er zijn zeehonden op de weg, op de opritten van huizen, in tuinen, in parkeerplaatsen, in inkomhallen, in handelszaken..."

Twee zeehonden zijn intussen al omgekomen, vermoedelijk nadat ze werden aangereden. De lokale autoriteiten kregen ook al verschillende oproepen van mensen die op het nippertje een aanrijding hebben kunnen vermijden. Maar Fitzgerald vreest vooral dat veel dieren een hongerdood zullen sterven. Ze hoopt dat het overheidsagentschap DFO (Department of Fisheries and Oceans) de zeehonden zal redden "Het is schrijnend om naar te kijken. Ik zie niet hoe ze kunnen overleven, tenzij DGO-medewerkers hen letterlijk oppakken en aan de rand van het ijs afzetten."

Wetenschapper: "Met rust laten"

Volgens Gary Stetson, wetenschapper bij het DFO, is het niet ongewoon dat de zeehonden aan land komen. "We zien zoiets elk jaar", zegt hij aan CBC News. De zeehonden brengen hun winters door voor de kusten van Newfoundland en Labrador. Zo vroeg op het jaar is er nog niet veel ijs, dus blijven de dieren dichter bij het land, in havens en baaien. "Als ze op het land komen en het ijs achter hen dichtvriest, raken ze niet meer terug. Ze weten echt niet welke kant op, dus gaan ze maar verder, hopend op het beste."

Uiteindelijk vinden de dieren hun weg naar het water wel terug. De DFO volgt de situatie en beraadt zich over eventuele stappen. "Als er gevaar dreigt, zowel voor hen als voor mensen, dan bestaat inderdaad de mogelijkheid dat wij hen terugbrengen. Maar anders laten we hen gewoon met rust." Aan de inwoners raadt hij hetzelfde aan: zeehonden zijn niet agressief, maar kunnen dat wel worden als je hen benadert.

Bekijk hier het item uit "Het Journaal" over de zeehonden in Canada:

Video player inladen...