Archieffoto AP2005

Twee dagen hitte werd een derde van Australische vleermuizensoort fataal

Een tweedaagse hittegolf in november heeft in Australië uiteindelijk het leven gekost aan zowat een derde van een specifieke vleermuizensoort. Dat hebben onderzoekers van de Western Sydney University bekendgemaakt. Ongeveer 20.000 tot 40.000 vleermuizen bezweken door temperaturen boven de 40 graden.

Het noorden van Australië noteerde eind november recordtemperaturen van meer dan 42 graden. Een ondraaglijke hitte voor de mens, maar blijkbaar ook voor vleermuizen. Plaatselijke bewoners zagen de vleermuizen letterlijk uit de bomen vallen.

Het ging met name om een bepaalde soort vleerhonden: Pteropus conspicillatus, een grote vleermuizensoort met lichte verkleuring rond de ogen. In het Engels worden ze daarom spectacled fruit bats genoemd. Volgens onderzoekers van de Western Sydney University zijn in die twee dagen in november in totaal zeker 23.000 van die vleerhonden aan de hitte bezweken. Dat schrijft de BBC. Omdat sommige populaties echter nog niet gecontroleerd zijn, zou het aantal nog hoger kunnen zijn, tot 30.000, schatten de onderzoekers.

Volgens gegevens van de overheid telde Australië ongeveer 75.000 van dergelijke vleerhonden. Met andere woorden, zo goed als een derde daarvan is nu verdwenen. "Een dergelijke gebeurtenis heeft niet plaatsgevonden in Australië sinds de menselijke beschaving", vertelde een van de onderzoekers aan de BBC.

Ook een andere vleermuizensoort - Pteropus alecto, verwant aan de eerder genoemde soort - leed onder de hitte in diezelfde periode. Zowat 10.000 vleerhonden van die soort zijn gestorven.

Kanarie in de koolmijn

De onderzoekers beschouwen de vleermuizen als "een kanarie in een koolmijn", een teken dat er iets niet in orde is. Ze zijn niet gevoeliger voor hitte dan andere soorten, maar omdat ze in grote getalen in stedelijke gebieden "samenhokken", valt hun dood sneller op. "Zo'n massale dood maakt ons bezorgd over het lot van andere diersoorten die een veel geheimer, afgezonderd leven leiden", zeggen de onderzoekers. De vrees bestaat dat zulke massale sterfgevallen door de klimaatverandering nog meer zullen plaatsvinden.

Op dit moment is er een hittegolf in New South Wales. Ook nu weer vallen de vleermuizen uit de bomen, onder meer in het Botanisch Park in Adelaide. De overheid waarschuwt de bevolking de "gestresseerde" diertjes niet te helpen, om te vermijden dat ze zouden bijten, waardoor mensen ziek kunnen worden (zie video).

Video player inladen...