Het katoenplantje (links) was geen lang leven beschoren.

IJskoude nacht wordt ontkiemend katoenplantje op de maan fataal

Het katoenplantje dat was ontkiemd op de achterkant van de maan is doodgevroren. Dat gebeurde toen de temperatuur 's nachts zakte tot 170 graden onder nul, meldt de Britse krant The Guardian. Maar die vroege dood was volgens de Chinezen, die het experiment leiden met hun sonde Chang'e-4, al ingecalculeerd.

Op 3 januari landde de Chinese ruimtesonde Chang'e-4 op de achterkant -"de donkere kant"- van de maand, een primeur. Aan boord waren zaadjes van planten (onder meer katoen, aardappelen en koolzaad) en eitjes van de fruitvlieg.

Deze week verspreidde China een foto als bewijs dat ze erin geslaagd waren een katoenplantje te laten ontkiemen. Let wel: de zaden die ze meenamen, groeien niet direct op maangrond. Ze bevinden zich in potgrond die wordt vervoerd in een cilinder. Na de landing op de maan kregen de zaden water en werden ze onder een LED-lamp geplaatst.   

Extreme temperaturen zijn gekend

Bedoeling van het experiment is om te zien of eten kan gekweekt worden voor toekomstige bemande missies naar de maan of Mars. Die missies duren langere tijd en daarvoor kunnen ruimtevaartorganisaties bijna niet genoeg voedsel meegeven, dus moet de bemanning zien te overleven.

Het ontkiemende katoenplantje opende alvast perspectieven. Maar de nacht op de maan - die zo'n twee weken duurt - is begonnen en dat heeft een enorme impact op de temperatuur. Als het dag is, lopen de temperaturen op tot 100 graden. Bij nacht maken ze een val tot 173 graden onder het vriespunt. Dat komt omdat de maan niet over een "buffer" of beschermende atmosfeer beschikt. 

Hoe zit het met de eitjes?

Voorlopig is er ook geen nieuws over de eitjes van de fruitvlieg. Die zitten in de cilinder bij de zaden van de planten, zodat zich een micro-ecosysteem zou kunnen vormen. Daarbij zouden de planten zuurstof leveren aan de vliegjes die zich zouden voeden met de gist en op hun beurt koofstofdioxide zouden produceren voor de fotosynthese van de planten. 

Een van de onderzoeksleiders, Xie Gengxin, had alvast geen té hoge verwachtingen over de broedkansen. "Fruitvliegen zijn relatief luie dieren", klonk het eerder nogal nuchter.

Bekijk hier de reportage uit "Terzake" over de Chinese maanmissie:

Video player inladen...

Meest gelezen