Limburgse burgemeesters steken graag de handen uit de mouwen

Op de 5e en laatste burgemeestersdag bij Radio 2 zakten de Limburgse burgemeesters af naar het nieuwe radiohuis in het centrum van Hasselt. Wat hebben we geleerd?

Zin om te werken

Heel wat burgemeesters hebben er duidelijk zin in om (ook) deze legislatuur de handen uit de mouwen te steken. Burgemeester Léon Lowette van Herstappe, de kleinste gemeente van Limburg, vindt dat het nu wel tijd is om het gemeentehuis een opknapbeurt te geven. "Maar ons budget is zo klein", zegt hij, "dat ik hoop op de hulp van mijn inwoners. Als we allemaal wat behangen, schilderen of deuren repareren, kunnen we veel geld besparen."

Ook burgemeester Dirk De Vis van Ham wil, zelfs na 19 jaar burgemeesterschap, zijn activiteiten nog niet afbouwen. "Ik hou ervan de gemeente in te trekken en mensen met raad en daad bij te staan." En dat neemt hij erg letterlijk. Hoewel hij volgend jaar met pensioen gaat, wil hij ook daarna mensen blijven helpen. "Ik zit met de doemgedachte", zegt hij "dat ik levenslang ten dienste moet staan van de maatschappij. Nietsdoen staat niet in mijn woordenboek."

Nieuwe burgemeesters

Voor de nieuwe burgemeesters is het allemaal nog even wennen maar ze zijn duidelijk wel erg trots op hun gemeente. Burgemeester Thomas Vints van Beringen reageerde bijvoorbeeld verontwaardigd toen er gezegd werd dat Beringen helemaal niet zo'n grote gemeente is. "Dan moet u het aantal inwoners toch nog maar eens natellen", antwoordde hij. Burgemeester Bob Nijs van Lommel is nog op zoek naar een compromis met het bestuur van Lommel SK over een nieuw stadion en wil daarbij niet over één dag ijs gaan. En burgemeester Rik Kriekels van Diepenbeek wil de start van de legislatuur eerst goed voorbereiden. Hij heeft een managementteam samengesteld om de werklast per dienst te meten en te bekijken hoeveel centen er nog zijn. Daarna wordt beslist wat er met het geld wordt gedaan. "Maar we gaan in ieder geval voor 19 000 gelukkige Diepenbekenaren", zegt Kriekels, "ik wil in ieder geval dat er meer gelachen wordt in mijn gemeente want er wordt zo al veel te weinig plezier gemaakt."

Kleinere gemeenten willen geen fusie

Ook valt op dat de burgemeesters van de grotere steden (Hasselt, Genk, Sint-Truiden, Lommel en Beringen) bereid zijn om fusiegesprekken aan te gaan als hun buurgemeenten daar om vragen. Maar dat zal niet voor meteen zijn, want de kleinere buurgemeenten willen liever zelfstandig blijven. Onder meer Nieuwerkerken, Heusden-Zolder, Lummen, Zonhoven en Gingelom zijn hevige tegenstanders van een fusie.

Volgens burgemeester Steven Mathei (CD&V) van Peer is er weinig animo voor nieuwe fusies omdat het financiële voordeel verstreken is. “Het is wachten tot na de verkiezingen in mei, daarna zal wellicht hier en daar opnieuw gepraat worden. Volgens mij is het belangrijk om in alle gemeenten na te denken over waar we de komende 20, 30, 40 jaar naar toe willen. Hoe kunnen we een antwoord bieden op alle uitdagingen? Ik denk dat we daarvoor moeten denken aan samenwerken en fusies horen daar zeker bij."

Burgemeester Dirk De Vis (CD&V) van Ham is al sinds jaar en dag een uitgesproken voorstander van fusies. Vroeger stond hij naar eigen zeggen helemaal alleen met zijn pleidooi. Hij heeft het gevoel dat het thema toch bij meer en meer gemeenten geen taboe meer is.

En hoe zit het met de Limburgse faciliteitengemeenten? Burgemeester Huub Broers (N-VA) van Voeren wil wel fuseren met Riemst, maar de huidige wetgeving verbiedt dat. En Herstappe is met 88 inwoners de kleinste gemeente van Vlaanderen en wil dat graag zo houden.

Meer sporten

De burgemeesters losten ook persoonlijke verhalen. Veel burgemeesters vinden dat ze meer moeten sporten maar vinden daar vaak de tijd niet voor. Sommigen hebben zeker een sportieve achtergrond zoals burgemeesters Fons Verwimp van Tessenderlo en Alain Yzermans van Houthalen-Helchteren, allebei nog fervente basketbalspelers, en burgemeester Luc Wauters, in een vroeger leven scheidsrechter. Burgemeester Steven Vandeput houdt zich ook nu nog bezig met zeilen en burgemeester Bob Nijs van Lommel is een fervent paardrijder. 

Burgemeester Raf Terwingen van Maasmechelen onthulde dat hij nog 120 kg heeft gewogen maar dat hij om gezondheidsredenen dringend moest vermageren. Zijn dokter wees erop dat hij de kans liep op een hartaanval, zeker omdat ook zijn papa, Wim Terwingen, overleed aan een hartkwaal. "Ik ben marathonloper geweest maar dat is alweer 10 kg geleden", zegt Raf Terwingen lachend, "ik was er toen echt maniakaal in. Ik kon om 11 of 12 uur 's avonds nog mijn loopschoenen aantrekken. En dat zorgde voor rust. Ik had ook graag goed gevoetbald maar mijn zoon is veel beter. Hij voetbalt bij Patro en ik ben heel trots op hem."