Archieffoto

Britse regering annuleert contract voor "brexit-ferry" naar Oostende, Tommelein blijft hopen op nieuwe ferrylijn

Er komt voorlopig toch geen nieuwe ferrylijn tussen het Britse Ramsgate en Oostende. De Britse regering heeft het contract opgezegd met veerbedrijf Seaborne Freight omdat het bedrijf niet aan de contractuele verplichtingen kan voldoen. Oostends burgemeester Bart Tommelein (Open VLD) ziet echter dat de Britten "koste wat het kost" nieuwe ferrylijnen willen met het Europese vasteland en blijft dus hopen. 

Als het Verenigd Koninkrijk op 29 maart uit de Europese Unie zou stappen zonder akkoord, dan dreigt chaos op verschillende vlakken. De ferrylijn tussen Dover en Calais zou bijvoorbeeld overbelast kunnen geraken door de extra douanecontroles. En dus zoekt de Britse regering naar alternatieven. De lijn tussen Ramsgate en Oostende nieuw leven inblazen is een van de opties.

Eind vorig jaar was daarvoor al een concessie verleend aan het bedrijf Seaborne Freight, ter waarde van 15 miljoen euro. Maar meteen ontstond controverse rond dat contract. Seaborne Freight heeft namelijk geen enkele ervaring met veerdiensten, beschikt niet over het juiste personeel en er zijn zelfs geen ferryboten.

De Britse regering heeft het contract daarom nu beëindigd, ook al omdat de Ierse reder Arklow Shipping - die Seaborne Freight zou ondersteunen, zich heeft teruggetrokken. "Het was duidelijk dat Seaborne zijn contractuele verbindingen niet zou kunnen nakomen", klinkt het.

Oostends burgemeester Tommelein is niet verrast.  "Ik had mijn twijfels. Het was voor mij van in het begin duidelijk dat Seaborne Freight een lege doos was. Ik vind eerlijk gezegd dat de Britse overheid er nog lang heeft over gedaan om die beslissing te nemen. Ik had aan de Britse ambassadeur duidelijk gemaakt dat wij financiële garanties willen en de engagementen willen zien nagekomen worden."

"Oostende is er klaar voor"

De Britse regering laat weten al "verregaande" gesprekken te voeren met een aantal andere bedrijven om extra ferrycapaciteit te voorzien in het geval er een brexit zonder deal zou komen, ook via de haven van Ramsgate.

Oostende blijft in elk geval openstaan voor een nieuwe ferrylijn. "Het is alleszins duidelijk dat de Britse overheid nieuwe ferrylijnen wil met het vaste land", aldus burgemeester Tommelein. "Dat sterkt mij in de overtuiging dat we vroeg of laat misschien opnieuw aan tafel gaan zitten. Oostende is er klaar voor. We hebben alle voorbereidingen getroffen. Het enige wat we niet hebben gedaan, is investeringen die we niet konden terugwinnen. En daar ben ik blij om."

Tommelein wacht nu op de Britse overheid. Hij zal de eerstkomende dagen contact opnemen met de Britse ambassade.