"Wat zit je daar met een koala te dollen, terwijl de bossen branden?"

Tien jaar geleden vonden er in Australië verschrikkelijke bosbranden plaats, die uiteindelijk 180 levens eisten. Hoe erg de situatie ook was, toch was er ook een lichtpuntje. Dat werd geleverd door een wijfjeskoala die te midden van de verschroeide bossen aan een flesje water dronk dat ze aangeboden kreeg van een brandweerman die toevallig passeerde. De koala werd, volgens de toenmalige Australische premier Kevin Rudd, een symbool van hoop in die moeilijke periode. De foto’s en beelden van het dier, die de naam Sam kreeg omdat ze in "Samson Road" gevonden was, met brandweerman David Tree gingen de week na het weekend van 7 februari 2009 dan ook de wereld rond. Maar voor Tree volgde daarna een moeilijke periode.

Ook al ging de foto pas viraal na dat weekend, toen de hevigste bosbranden plaatsvonden, toch werd hij al een week eerder genomen, toen de temperaturen boven de 40 graden stegen. David Tree: “Het was een week voor de beruchte "Black Saturday"-bosbranden. Ik werkte toen als makelaar, maar was ook vrijwilliger bij de plaatselijke brandweer. In de nabijheid van mijn woonplaats Mirboo North waren we op een gegeven moment bezig met "back burning", waarbij er bewust en gecontroleerd een bosgebied platgebrand wordt om zo te bereiken dat er bij een latere, hevigere brand niets meer om op te branden is en zo de huizen in de buurt gespaard kunnen blijven." (The Guardian, februari 2015)

"Toen we een straat inreden, merkte ik een koala in het verbrande gebied op. Ik begon haar te filmen, om die beelden dan aan mijn dochter Cheyanne te tonen, en vroeg aan de collega’s om wat water te brengen. De koala dronk zonder problemen verschillende flessen leeg. Normaal zijn die dieren nogal prikkelbaar, maar deze was compleet uitgeput. Ze leek volledig het noorden kwijt. Omdat we moesten vertrekken, heb ik het dier aan een collega meegegeven, die haar naar een dierenasiel bracht." (The Guardian)

"Een foto die een collega gemaakt had, kwam uiteindelijk op de voorpagina van de Herald Sun terecht. Plots werd ik overspoeld met allerhande telefoontjes van tv- en radiostations. Zelfs Ellen DeGeneres besteedde er aandacht aan in haar programma. Het kwam zelfs zover dat Japanse toeristen me op straat nariepen met: "Daar! De koala-man!"" (The Guardian)

"Ik ben de tel helemaal kwijt. Ik weet echt niet hoeveel telefoontjes ik intussen voor interviews gehad heb. Er lijkt geen einde aan te komen. Het is helemaal uit de hand gelopen. Nee, dit heb ik niet zien aankomen. Ik ben maar een jongen van het platteland. Dit ligt helemaal buiten mijn comfortzone." (The Sydney Morning Herald, februari 2009)

"Ik vind het geweldig als mensen zich aan dit positief verhaal kunnen optrekken, tussen al die tragedies die momenteel plaatsvinden. Het ontroert velen tot tranen toe, alsof het een uitlaatklep is van alle emoties. Dat beeld van die koala helpt daar blijkbaar bij." (The Sydney Morning Herald)

Het gaat niet over mij, maar over dat diertje aan de linkerkant

"Maar er volgden ook veel negatieve commentaren. Zoals: "Waarom zit hij daar te dollen met een koala terwijl er toch belangrijker werk te doen was?" Dierenliefhebbers vonden dan weer dat ik het dier zelf had moeten verzorgen, en dus niet afgeven. Maar ik kon die koala toch niet bij me houden, terwijl er huizen zouden kunnen afbranden." (The Guardian)

"Men dacht dat ik veel geld verdiend heb door de rechten van die foto te verkopen. Maar dat heb ik nooit gedaan. Het is mij nooit om de faam en de rijkdom te doen geweest." (Herald Sun, maart 2013)

"Sommigen beweerden ook dat alles opgezet spel was. Mijn wagen werd vernield, alsook een gedenksteen die in de stad geplaatst was. Het deed me mezelf terugtrekken in mijn eigen kleine leefwereld. Verschrikkelijk. Toen mijn baas me opbelde met: "Wat wil je nog doen, makelaar zijn of spelen met koala’s?", was ik het zo beu dat ik mijn job opgezegd heb (volgens sommige bronnen zou hij ontslagen zijn, nvdr). Daarna ben ik buschauffeur geworden." (The Guardian)

"Het gevoel dat ik nu heb is dubbel. Enerzijds heb ik al die aandacht nooit gewild en bracht het zelfs de veiligheid van mijn gezin in gevaar (ook de auto van zijn zoon werd beschadigd, nvdr). Anderzijds heeft die foto veel geld opgebracht voor de "Australian Koala Foundation". Want dat is juist het mooie aan die foto: het gaat niet over mij, maar over dat diertje aan de linkerkant." (The Guardian)

Sam overleed begin augustus 2009, waarna ze terechtkwam in het Melbourne Museum.