Archieffoto van vier overlevenden van The Great Escape. Dick Churchill staat de tweede van rechts. Ted Bath - The Times

Laatste "Great escape"-gevangene overleden

Oorlogsveteraan Dick Churchill is overleden. Hij was een van de 76 vliegeniers die tijdens de Tweede Wereldoorlog via een tunnel konden ontsnappen uit een zwaar beveiligd Duits krijgsgevangenenkamp. De ontsnappingspoging werd later verfilmd als "The great escape" met Steve McQueen in de hoofdrol. Churchill was de laatste overlevende van de 76 mannen. Hij werd 99 jaar oud. 

Als leider van een squadron bij de Britse luchtmacht werd Dick Churchill door de nazi's gevangengenomen en opgesloten in het krijgsgevangenkamp Stalag Luft III. Daar zaten enkel bemanningsleden van neergehaalde geallieerde vliegtuigen vast.

Het kamp was zwaar beveiligd. De nazi's hadden er alles aan gedaan om ontsnappingen onmogelijk te maken. Zo waren de barakken van de gevangenen enkele centimeters boven de grond geplaatst, zodat bewakers sneller konden opmerken als er tunnels gegraven werden. Rond het kamp stonden seismografische microfoons die trillingen van graafwerken moesten detecteren. 

De gevangenen slaagden er toch in om drie diepe tunnels te graven, die ze Tom, Dick en Harry noemden. Tunnel Tom en Dick werden ontdekt door de kampbewakers en vernietigd. Tunnel Harry kon wel afgewerkt worden. In de nacht van 24 op 25 maart 1944 probeerden 220 gevangenen via de tunnel te ontsnappen. 76 mannen slaagden erin om door de tunnel te kruipen en het kamp te ontvluchten. Toen werd de ontsnappingspoging ontdekt. De kampbewaking startte meteen een klopjacht. 73 gevluchte mannen konden opnieuw worden ingerekend. Daar was ook Dick Churchill bij. Hitler liet 50 mannen executeren, de overige 23 werden opnieuw gevangen gezet. 

Dick Churchill dacht dat hij gespaard werd dankzij zijn familienaam, die hij deelde met de Britse oorlogspremier Winston Churchill. De overlevenden van de Great Escape bleven ook na de oorlog met elkaar in contact. In 2015 stierf de voorlaatste overlevende, de Australiër Paul Royle. Hij werd 101.