Airbus

Operatie "verwijder space junk": harpoen met succes getest

Een satelliet heeft met succes een experiment uitgevoerd met een harpoen die ruimte-afval kan vangen. Het is een onderdeel van het project "RemoveDebris", dat het toenemende gevaar van space junk wil aanpakken.

Op dit moment zweeft zowat 7.500 ton aan afval rond in de ruimte, gaande van oude raketonderdelen over schroeven tot verfspatten. Het risico op botsingen bij nieuwe ruimtemissies is reëel, dus zoeken wetenschappers oplossingen.

Het Europese project RemoveDebris lijkt alvast veelbelovend. Vorig jaar is een kleine satelliet gelanceerd waarmee technieken om space junk op te sporen en te vangen, uitgetest worden. Een van de experimenten is een harpoen om afval te verzamelen. En dat is nu met succes gedemonstreerd, zo toont een tweet van Airbus, dat naast vliegtuigbouw ook actief is in de ruimtevaart.

Het korte filmpje toont een miniatuur-"speer" die recht op een voorwerp afscheert dat via een draagarm op een afstand gehouden wordt. De harpoen slaat er met zulke kracht op in dat het voorwerp van de draagarm geslagen wordt. Maar nog belangrijker: de weerhaken van de harpoen houden het voorwerp vast, waardoor het niet meer kan wegzweven.

"Een totaal succes"

"Een totaal succes", zegt Guglielmo Aglietti, directeur van het Surrey Space Centre in Groot-Brittannië, van waaruit het project geleid wordt. "Je ziet hoe de harpoen het doel recht in het midden raakt, wat de bedoeling was, en de kabel die errond draait. Het voorwerp komt van de draagarm los, maar dat is geen probleem, want de harpoen hangt vast aan die kabel. Alle elementen werkten", vertelt hij aan BBC.

De draagarm bevond zich op 1,5 meter, het te raken voorwerp was ongeveer 10 centimeter groot. De harpoen zelf is niet groter dan een schrijfpen. Om een groter voorwerp te vangen, een "dode" satelliet bijvoorbeeld, is een veel grotere harpoen nodig, zegt Aglietti nog.

"Nu is het aan de industrie"

Eerder al testte het team met succes een net uit waarmee ruimte-afval opgevangen kan worden. Binnenkort volgt het laatste experiment: het uitgooien van een groot "zeil" bij de terugkeer van de satelliet naar de aarde. Dat membraan zal de kracht van luchtmoleculen hoog in de atmosfeer vergroten, waardoor de satelliet sneller naar de aarde zou moeten terugkeren.

"We hebben met RemoveDebris een bewijs gegeven voor de basis-ideeën, we hebben getoond dat technologie ertoe in staat is. Het is nu aan de industrie om te bekijken wat ze met die technologieën wil bereiken, of en hoe ze die gaat ontwikkelen tot een product of dienst", zegt Aglietti.

Onderstaande video brengt de verschillende experimenten van RemoveDebris in beeld