Masood Azhar bij zijn terugkeer in Pakistan na zijn vrijlating uit de cel in India in 2000.

Wie zijn Masood Azhar en zijn "Leger van Mohammed", de steekvlam tussen India en Pakistan?

Masood Azhar is in het Westen dan wel minder bekend dan Osama Bin Laden, beiden hebben elkaar herhaaldelijk ontmoet en hun ideeën en werkwijzen komen voor een groot deel overeen. Azhar mikt echter vooral op wat hij "de vernietiging van India" noemt en hij krijgt daarbij oogluikend steun van de Pakistaanse legerstaf.

Meteen na de bloedige aanslag in de Indiase deelstaat Kashmir waar op 14 februari 41 paramilitairen zijn gedood, werd de wandaad opgeëist door "Jaysh-e Mohammed" (leger van Mohammed), een terreurgroep met basis in Pakistan. Dat heeft nu geleid tot dagen van gewapend treffen tussen India en Pakistan in de lucht en langs de grens.

Dat was wellicht ook de bedoeling van de aanslag, want de in het Westen minder bekende terreurgroep roept al langer op "tot de vernietiging van India" en de annexatie van de overwegend islamitische Indiase deelstaat Jammu & Kashmir bij Pakistan. Bovendien zou dat uitgebreide Pakistan dan een volledig islamitische staat moeten worden, gebaseerd op de sharia, en moeten alle niet-moslims (en zelfs de sjiieten) daaruit verdreven worden.

Dat is in een notendop de ideologie van Jaysh-e Mohammed (JeM) sinds die groep in 2000 werd opgericht door Masood Azhar, de geestelijke en tegelijk ook politieke leider.

In het spoor van Osama Bin Laden

Masood Azhar werd in 1968 geboren in Pakistan. Hij volgde een opleiding als islamgeestelijke, maar ging nadien vechten tegen de Sovjets in Afghanistan. In die "jihadistische internationale" leerde hij onder meer Osama Bin Laden kennen. Azhar verbleef een tijd bij moslimextremisten in Somalië en gaf zelfs lezingen in radicale moskeeën in Groot-Brittannië. (Lees verder onder de foto).

Een Indiase soldaat tijdens de gijzeling in het Taj Mahal-hotel in Mumbai in 2008. AP2008

Lag de focus van Bin Laden eerder op Amerika, dan was dat bij Masood Azhar eerder India en wat hij "de bevrijding van Kashmir" noemde.  Tussen 1994 en 1999 zat Azhar daarom in India in de cel, maar in dat laatste jaar werd hij vrijgelaten in ruil voor het einde van de kaping van een toestel van Indian Airlines door moslimterroristen. Terug in Pakistan kreeg Azhar een triomfantelijke intocht voor 10.000 mensen en richtte hij zijn JeM op.

Die laatste voerde aanslagen uit in India, maar ook in Pakistan. Samen met die andere moslimmilities Lashkar-e Tayyiba ("Leger van de Zuiverheid") zou de Jaysh-e Mohammed verantwoordelijk zijn voor de aanval op het Indiase parlement in Delhi in 2001 en de serie van aanslagen in Mumbai in 2008 toen er 174 doden vielen. In beide gevallen leidde dat bijna tot een oorlog tussen India en Pakistan. Daarnaast zijn er ook regelmatig moordpartijen op hindoes, sikhs en andere niet-moslims. Telkens werd Azhar daarop in Pakistan opgepakt, maar werd hij nadien opnieuw vrijgelaten. Net zoals Lashkar-e Tayyiba is JeM sinds 2008 ook actief in Afghanistan, waar die samen met de taliban en Al Qaeda vechten tegen het Afghaanse leger en de NAVO-troepen, maar ze blijven wel aanslagen uitvoeren in Indiaas Kashmir en elders in India.

In de schaduw van de geheime diensten

Ook in eigen land zat JeM achter aanslagen, onder meer waren er enkele moordpogingen tegen voormalig president en legerleider Pervez Musharraf, toen die na de aanslagen van 9/11 in de VS zich inschreef in de "strijd tegen de terreur".

Is JeM officieel buiten de wet gesteld in Pakistan, feit is dat Masood Azhar zich vrij kan bewegen en politiek actief kan zijn in dat land. Hij maakt geen geheim van zijn goede contacten met de taliban met Al Qaeda en met de beruchte Pakistaanse militaire inlichtingendienst ISI, de machtigste instelling in het land. Die ISI beschouwt groepen zoals JeM en Lashkar-e Tayyiba als handige instrumenten om invloed uit te oefenen in Indiaas Kashmir, net zoals het dat via de taliban ook doet in buurland Afghanistan. (Lees verder onder de foto).

In Pakistan blijft Masood Azhar erg populair in kringen van radicale moslims.

JeM en Lashkar-e Tayyiba hebben elk ook "liefdadigheidsinstellingen" die met collectebussen in markten geld ophalen en ze kunnen er ongestoord propaganda voeren. Zo is Azhar de auteur van het antisemitisch pamflet "40 zonden van de Joden" waarin hij schrijft dat zij de gunst van god verspeelden. Beide groepen zijn ook berucht als "scholen" waar terroristen worden opgeleid, onder meer voor Al Qaeda.

De groep van Azhar staat op de terreurlijst van de meeste landen, maar niet die van de Verenigde Naties. Dat komt omdat China -bondgenoot van Pakistan- dat altijd verhinderd heeft. Frankrijk -dat op 1 maart het voorzitterschap van de VN-Veiligheidsraad overneemt- wil de JeM nu echter wel laten bannen als reactie op de recente aanslag in Kashmir en de crisis tussen India en Pakistan. Tegelijk staat Pakistan onder zware druk van India om nu eindelijk iets te ondernemen tegen JeM en Lashkar.

De "actieterreinen" van het "Leger van Mohammed" in het rood.