Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

Verborgen militair fort onder Alcatraz: "Geschiedenis ligt letterlijk onder je voeten"

Na jarenlange vermoedens hebben archeologen het nu eindelijk kunnen bevestigen: onder de beruchte gevangenis van Alcatraz ligt een militaire vesting uit de 19e eeuw verborgen. Door "vriendelijke" onderzoeksmethodes te gebruiken, ontdekten ze bijna intacte historische structuren, soms op enkele centimeters onder de grond. "Ik was in shock", zegt hoofdonderzoeker Timothy de Smet.

Alcatraz, het eiland net voor de kust van San Francisco, is vooral bekend als een voormalige federale high-security gevangenis waar de meest beruchte misdadigers uit de geschiedenis van de Verenigde Staten opgesloten zaten, maffiabaas Al Capone, bijvoorbeeld. De laatste gedetineerde zat er tot 1963, vandaag is de gevangenis een populaire bestemming voor toeristen.

Minder bekend is dat Alcatraz in de 19e eeuw een belangrijke militaire functie vervulde. De Amerikaanse overheid zag meteen mogelijkheden toen ze in de jaren 1840 Californië inlijfde. Vooral de locatie, net voor de kust, maakte Alcatraz in militair opzicht interessant. Als versterkte vesting voor de kust moest het de belangen beschermen van een zich snel uitbreidend Amerika. Het was de tijd van het Manifest Destiny (de overtuiging dat het de taak van het Amerikaanse volk was om bezit te nemen van het westen), de Gold Rush in 1849 en de Amerikaanse Burgeroorlog.

De federale gevangenis op Alcatraz werd gebouwd in de 20e eeuw. Wetenschappers vermoedden op basis van historische foto's en documenten al langer dat het cellencomplex bovenop de structuren van de militaire vesting gebouwd is, maar hadden daar nog geen concrete bevestiging van. Tot nu. Onderzoek aan Binghamton University in New York toont dat onder de gevangenis een heel netwerk van ondergrondse structuren en tunnels ligt.

Vriendelijke technieken

In plaats van te boren en te graven, wat niet alleen duur is maar ook de historische gevangenissite vernielt, gebruikten de onderzoekers "vriendelijke", geavanceerde technieken. Radarscans, maar ook zogenoemde terrestrial laser scans (TLS). Daarbij worden miljoenen laserstralen door het aardoppervlak gestuurd. Met de "echo's" die terugkeren, kan je een beeld vormen. Daarnaast pasten de archeologen ook georectificatie toe: ze linkten oude digitale kaarten aan een coördinatensysteem, zodat alles accuraat en in 3D gelokaliseerd kan worden.

Binghamton University/Timoty de Smet

De onderzoekers richtten hun aandacht op het voormalige recreatiegebied van de oude gevangenis. Ze zagen ondergronds bijna intacte historische structuren, waaronder een stevige aardewerken boogstructuur met daaronder een gemetselde bakstenen tunnel en ventilatieleidingen. Timothy de Smet, archeoloog aan Binghamton University en hoofdauteur van het onderzoek, was naar eigen zeggen verbaasd door de goede staat waarin alles nog verkeert.

"De resten liggen slechts een paar centimeters onder het oppervlak en ze zijn miraculeus en onberispelijk bewaard gebleven. De originele bodembedekking van het recreatiegebied is ongelofelijk dun en rust in sommige plaatsen zelfs letterlijk bovenop de architectuur uit 1860. Wonderbaarlijk om geschiedenis terug te vinden die letterlijk net onder je voeten ligt", zegt De Smet.

Archeologen plannen nu meer onderzoek om te ontdekken wat er nog meer onder het oppervlak verborgen ligt.

Meer lezen?

Rondleiding in het cellencomplex van Alcatraz