"Ik wil dat de held uit mijn boek op deze man lijkt!"

Wegdromen in een wereld waar de passie hoog oploopt, waar vrouwen niet alleen de liefde maar ook de nacht van hun leven ervaren, met een stoere man wiens haren wapperen in de wind. Die man was in de jaren 80 en 90 het Italiaanse fotomodel Fabio Lanzoni, die met zijn lange lokken en rollende spieren de covers van honderden romantische boeken sierde. Het zorgde voor een boost in de verkoopcijfers en maakte van Lanzoni een van de opvallendste modellen van de afgelopen decennia. Komende vrijdag wordt hij 60.

Schrijfster Anne Stuart Ohlrogge omschreef Lanzoni in juli 1992 aan nieuwsagentschap AP als "een bimbo. Mooie mannen hebben hun plaats in deze wereld. Om naar te kijken, niet om naar te luisteren." Volgens Kat Martin "heeft iedereen zijn eigen talent. Het talent van Fabio is dat hij het heerlijkste lijf ter wereld heeft."

Met Lanzoni’s indrukwekkende torso op de cover werden met gemak miljoenen exemplaren wereldwijd verkocht. De eerste cover met Lanzoni verscheen in 1987, op "Hearts Aflame" van Johanna Lindsey, een boek dat uiteindelijk in 6 talen vertaald werd.

Vanaf dan ging het alleen maar bergop, zo stelde New York Times in september 1993 vast: "Met Fabio op de cover waren de resultaten verbluffend: de verkoopcijfers stegen opzienbarend. Steeds dezelfde stoere man op de cover van een boek deed duidelijk een gevoelige snaar bij vrouwen raken. Toen hij tijdens een handtekeningensessie in een boekhandel op Wall Street verscheen, werden gemeentearbeiders opgetrommeld om het verkeer in goede banen te leiden en moest de politie gebeld worden om de fans in bedwang te houden."

Niet slecht voor iemand die eind jaren 70 de overstap van Milaan naar New York deed en daar onmiddellijk op 19-jarige leeftijd zijn eerste grote modellencontract in de wacht wist te slepen, bij het kledinglabel Gap. Lanzoni: "Ik kreeg een telefoontje van Barry McKinley, toen een van de belangrijkste fotografen ter wereld. Hij huurde me in voor een grootse campagne van Gap. Wie toen een mannelijk topfotomodel was, kon tot 120.000 dollar per jaar verdienen. Dit was mijn eerste job en ik verdiende al onmiddellijk 150.000 dollar." (The Guardian, juli 2015)

"Verschillende auteurs zagen me en zeiden: "Ik wil dat mijn held op deze man lijkt." Vervolgens namen ze contact met me op om op de covers van hun boeken te verschijnen. Plots deed ik tot 15 fotoshoots per dag voor verschillende boekencovers." (The Guardian)

"De uitgeverijen vertelden me: "Iedere keer als we jou op zo’n cover zetten, dan stijgt de verkoop met 50 tot 60 procent." En dus beslisten ze een tijdlang om alleen mij op de cover te zetten." (Studio 10, juli 2018)

"Die fotoshoots voor covers waren vrij makkelijk: je knuffelt een mooi meisje en je denkt dat je de liefde met haar gaat bedrijven. Je kijkt in de camera, van: "Ik ben bloedserieus. Als ik je te pakken krijg, dan laat ik je elke hoek van de kamer zien." Je speelt dus een rol, anders heb je enkel maar een nietszeggende foto. Nee, het idee is: ze moeten nog maar in je ogen kijken en ze weten onmiddellijk wat het betekent.” (The Guardian)

"Ik heb nooit de impact van die covers ten volle gerealiseerd, tot ik in een club in Miami plots door een aantal vrouwen aangesproken werd: "Hé jij, je lijkt juist op die man uit onze boeken." Toen besefte ik pas: "Ja, dat ben ik echt!"" (Studio 10)

"Door die covers, waarbij ik vrouwen op een romantische manier omverblaas,  heb ik op romantisch vlak wel wat tegenslagen gekend. Vrouwen denken namelijk dat ik hoge eisen stel. Toch ben ik maar een eenvoudig iemand. Die op zoek is naar een eenvoudig iemand. Nee, op liefdesvlak wil ik het niet moeilijker maken dan het is." (Parade, augustus 2016)

Naast het modellenwerk voor onder meer Gap en Versace werd Lanzoni ook het gezicht van "I can’t believe it’s not butter", met de intussen legendarische reclamespot waarbij Lanzoni losbreekt uit een standbeeld dat helemaal opgemaakt is uit boter. In 2011 daagde hij de Old Spice Guy op een speelse manier uit om hem te vervangen, wat hem uiteindelijk niet lukte. Hij was ook te zien in diverse films en tv-series, meestal als zichzelf. 

Lanzoni, die vrijdag dus 60 wordt: "Men heeft me allerlei dingen aangeboden. Films, shows, ik had zoveel meer uit mijn carrière kunnen halen. Ik had veel populairder kunnen zijn. Maar ik stelde me de vraag: “Mocht ik dat allemaal gedaan hebben, zou ik me dan beter of juist slechter gevoeld hebben. Voor mij was het antwoord duidelijk." (The Guardian)