WK voor sommeliers van start in Antwerpen: "Topsport en entertainment"

Hoe win je de "Contest of the Best Sommelier in The World", zeg maar het WK voor sommeliers? 66 kandidaten uit 63 landen dingen vanaf vandaag mee naar de titel in Antwerpen. Hoe zal de wedstrijd verlopen en wat maakt iemand tot wereldkampioen?

“Het wordt topsport en entertainment,” vertelt organisator William Wouters in Wijncast, de podcast over wijn van Dennis van den Buijs. Wouters nam in de jaren 90 zelf deel aan het WK. “Toen kon je dat nog tussen de spreekwoordelijke soep en de patatten voorbereiden. Maar die tijd is voorbij. Kijk naar de Franse kandidaat, die heeft een eigen psycholoog en stresscoach. De Zweden zijn met een begeleidingsteam van acht personen afgezakt naar Antwerpen. Een lekker flesje wijn kunnen opentrekken op restaurant volstaat niet. Het vergt jaren voorbereiding.”

Antwerpse Bollekes

Het WK vindt voor het eerst in Antwerpen plaats. “Onze Belgische humor heeft het gehaald. We hebben de bakermat van de wijn, Bordeaux, geklopt in de stemmingsronde. Dat was daar toch een donderslag bij heldere hemel,” glundert Wouters.  Antwerpen heeft dan wel geen grote wijngaarden rond de stad maar wel zijn Bolleke Koninck. “Een sommelier is meer dan een wijnkenner. Ook bier, sterke dranken, koffie en water komen aan bod. De Belgische bieren zullen tijdens dit WK zeker een hoofdrol spelen,” verklapt Wouters “Elke deelnemer die ik spreek heeft het over het Bolleke. Een aantal sommeliers is een paar weken door België getrokken om onze biercultuur te leren kennen.”

Van 66 naar 1

Het grootste gedeelte van het WK vindt plaats achter gesloten deuren “Het publiek kan enkel de finale op 15 maart in de Koningin Elisabethzaal bijwonen. Voor de kandidaten zou het anders onmenselijk zijn qua druk en stress.” Volgens Wouters probeert de jury elke sommelier te ontwrichten. “Terwijl een kandidaat 4 minuten tijd heeft om een dure fles wijn te decanteren, zal het ene jurylid telefonerend weglopen en het andere plots tips vragen over pils of zure bieren.” De kandidaten moeten ook te allen tijde rekening houden met protocol en allergieën. “Misschien doet een jurylid alsof hij priester is terwijl een ander verklaart rabiaat veganist te zijn.” Ook de presence en hoe aangenaam iemand overkomt spelen een rol. “Geloof me: op het einde van de wedstrijd is iedereen tureluurs,” grinnikt Wouters. De kandidaten krijgen verschillende blinddegustaties, een uitgebreide schriftelijk proef. Trapsgewijs gaat het zo van 66 naar 22 in de halve finale. 3 laureaten nemen het vrijdag live tegen elkaar op in de finale.

Belg in de finale?

Maakt de Belgische kandidaat, de 36-jarige Antoine Lehebel, sommelier bij het Brusselse restaurant Bon Bon, kans op de titel?  “Hij heeft al deelgenomen aan een Europees en Wereldkampioenschap,” zegt Wouters. “Telkens haalde Antoine de halve finale niet. Maar hij is nu voldoende voorbereid om door te stoten. Vergelijk het met de Champions League voetbal: vanaf de halve finale kan alles.” Pittig detail: Lehebel is  Fransman van geboorte en wacht al een tijdje op zijn naturalisatie tot Belg.