De Georgische oppositie laat ballonnen op, een pijlstormvogel, een rietje en een stukje ballon die in zijn maag zaten.

Ballonnen doden een op de vijf zeevogels die ermee in aanraking komen

Ballonnen zijn veruit het dodelijkste plastic dat een zeevogel kan inslikken. Een zeevogel loopt 32 keer meer kans te sterven aan ballonnen en andere zachte plasticsoorten, dan aan harde plastic. Een op de vijf dieren die zelfs maar één enkel fragment binnenkrijgen, sterft eraan.  Dat blijkt uit nieuw onderzoek in Australië.

In de studie van de universiteit van Tasmanië werden 1.733 zeevogels onderzocht die behoorden tot 51 verschillende soorten. Een op de drie exemplaren bleek een of ander vorm van afval ingeslikt te hebben. 

Harde plastic maakt het overgrote deel uit van de partikels die een zeevogel binnenkrijgt, maar uit het nieuwe onderzoek blijkt dat zachte plastic zoals van ballonnen vele malen dodelijker is, 32 keer om precies te zijn.

“De vervuiling van de wereldzeeën met plastic is nu een probleem dat internationaal is erkend”, zei hoofdonderzoeker Lauren Roman aan het persbureau IPS. “Maar over de invloed van de hoeveelheid en het type plastic dat wordt ingeslikt is veel minder geweten.”

“Bij de vogels die we onderzochten bleek de blokkering van de spijsvertering de belangrijkste doodsoorzaak, gevolgd door infecties en andere complicaties die ontstaan door die blokkering”, zegt Roman. “Hoewel zachte plastic maar 5 procent van de ingeslikte items uitmaakt, was het verantwoordelijk voor meer dan 40 procent van de sterfte.”

Volgens de onderzoekers heeft een vogel die één enkel stuk plastic ingeslikt heeft, 20 procent kans om te sterven, bij 9 stukken plastic is dat 50 procent kans, en voor 93 stukken zo goed als 100 procent.

Een dode zeevogel met om zijn nek een touwtje met een stuk zwarte ballon. US Fish and Wildlife Service/Public Domain

Fatale obstructie

De wetenschappers wijzen op gelijkaardig onderzoek bij zeeschildpadden. “Fragmenten van hard plastic kunnen makkelijker door het spijsverteringsstelsel passeren, terwijl de zachte plastics een hogere kans lopen samengedrukt te worden en fatale obstructies te vormen.”

Ballonnen of fragmenten ervan zijn dan ook de gevaarlijkste vorm van plastic, waarschuwen de onderzoekers. Ze doden een op de vijf zeevogels die ermee in aanraking komen.

De wetenschappers benadrukken wel dat alle vormen van plastic problematisch zijn voor zeevogels en de mortaliteit verhogen. “Harde plastics mogen dan op zich minder dodelijk zijn, ze zijn wel nog altijd verantwoordelijk voor meer dan de helft van de sterfte onder de zeevogels die we onderzochten.”

Zeevogels zijn wereldwijd de meest bedreigde groep onder de vogels. Bij bijna de helft van de soorten zijn de populaties aan het inkrimpen, en wereldwijd zijn 28 procent van de soorten bedreigd. 

Voor de wetenschappers is het duidelijk dat het probleem aan de bron moet worden aangepakt. “De bewijzen zijn duidelijk: als we de sterfte onder zeevogels door plastic willen stoppen, moeten we de vervuiling van de oceanen stoppen en opruimen, te beginnen met ballonnen”, zegt Roman.

De studie van Roman en haar collega's van de universiteit van Tasmanië en Australia's Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation is verschenen in Scientific Reports.

Een albatroskuiken met een maag vol plastic voorwerpen op de atol Midway in de Stille Oceaan.