Nat King Cole is “Unforgettable”, ook 100 jaar na zijn geboorte

Precies een eeuw geleden werd Nat King Cole geboren, de jong gestorven Amerikaanse jazzpianist en -zanger. Hij was ook begaan met de burgerrechten van Afro-Amerikanen en kreeg zelf te maken met racisme. Zijn eeuwfeest wordt niet enkel in de Verenigde Staten gevierd. Wist u dat hij ooit optrad in het Brusselse café Archiduc? 

Nathaniel Adam Coles kwam ter wereld op 17 maart 1919 in Montgomery, Alabama, de stad die later in 1955 geschiedenis schreef met de busboycot, waarbij zwarten weigerden om nog hun plaats af te staan aan blanke reizigers. De boycot was een van de eerste overwinningen van de burgerrechtenbeweging en maakte van Martin Luther King een nationale bekende. Nat King Cole zou zelf actief worden in de antiracismebeweging en was een adviseur en vriend van president Kennedy.

Het gezin verhuisde snel naar Chicago, waar vader Coles diaken in een baptistenkerk was en moeder daar orgel speelde. Niet meteen tot vreugde van zijn devote ouders had Nat vooral belangstelling voor jazz, net als zijn oudere broer, bassist Eddie.   Eind jaren '30 vormde hij zijn “King Cole Trio”. Van hun nummer “Straighten up and fly right” uit 1943 werd een miljoen exemplaren verkocht.

In 1951 volgde het nummer “Unforgettable”, in ’56 zijn cover van “When I fall in love”. Nat King Cole week stilaan af van het jazzpad en werd de koning van de zoetgevooisde popballade. De combinatie van zijn warme stem en de strijkjes op de achtergrond zorgde voor een wereldwijd succes. Platenmaatschappij Capitol Records werd groot dankzij Cole. Andere bekende opnames: “Mona Lisa”, “L.O.V.E.”, “Stardust” of “The Christmas song”.  

Archiduc

Nat King Cole trad ook in België op, onder meer in het legendarische jazzcafé Archiduc in Brussel, waar hij “I envy” speelde op de piano, een compositie van de eigenaar Stan Brenders.

In het VRT-archief vonden we beeld (zonder klank) van de aankomst van Nat King Cole op Zaventem in 1960: 

Video player inladen ...

Cole was van vele markten thuis, hij was behalve jazzmuzikant ook acteur, radio-presentator  en tv-gastheer, als een van de eerste Afro-Amerikanen ooit. Maar het racisme was bitter. “De showbizz is afraid of the dark,” zei Nat King Cole zelf.  

In het gazon werd het woord "nigger" gebrand

Toen hij als eerste zwarte een huis kocht in de "betere" wijk Hancock Park in L.A. wilden andere eigenaars hem wegpesten, eerst met juridische wapens en later met regelrechte intimidatie. In het gazon werd het woord “nigger” gebrand. Over de kwestie is later een documentaire gemaakt.

In 1965 overleed Nat King Cole aan longkanker. Hij was maar 45 jaar. Elke dag drie pakjes mentholsigaretten roken "om de stem lekker laag te houden" doe je niet ongestraft. Zijn dochter Natalie Cole stapte in zijn voetsporen. Ze zong een paar “duetten” met (opnames van) haar overleden vader, zoals "When I fall in love". Natalie overleed zelf in 2015.

In Montgomery zijn er allerlei festiviteiten voor de 100e verjaardag, van een boottocht tot concerten. Freddy Cole, een jongere broer van Nat, speelt mee. De man is nu zelf 87 en herinnert zich niet veel van zijn oudere broer.  Hij trok wel een jaar lang met hem op tournee.  

Ook elders wordt het eeuwfeest van Nat King Cole gevierd. In Los Angeles loopt de musical “Lights out: Nat King Cole” en menig jazzclub over de hele wereld laat dezer dagen zijn muziek weerklinken.

Bij "De madammen" van Radio 2 bracht crooner Yannick Bovy deze versie van "Let there be love" om 100 kaarsjes uit te blazen voor Nat King Cole.

foto William P. Gottlieb, rond 1947, Library of Congress
foto William P. Gottlieb, rond 1947, Library of Congress
foto William P. Gottlieb, rond 1947, Library of Congress