AP

Malta maakt einde aan kaping olietanker door migranten en vluchtelingen 

Maltese commando's hebben een einde gemaakt aan de kaping van een olietanker door een aantal bootvluchtelingen. Het schip had de 108 migranten en vluchtelingen gered voor de Libische kust en wou hen naar Libië terugvoeren. Maar een aantal van hen dwongen de bemanning om koers te zetten richting Italië en Malta. 

Toen het Turkse schip El Hiblu 1 de Maltese kust naderde, werd het onderschept door een patrouilleboot van de Maltese elitetroepen. Het schip is daarna naar de haven van de hoofdstad Valletta gevaren. Daar gingen de migranten van boord.  Enkele jonge mannen zijn gearresteerd en geboeid weggevoerd door de politie, de andere passagiers werden naar opvangcentra gebracht. Bij de groep waren ook 19 vrouwen en 12 kinderen. Hun nationaliteit is niet bekend. Velen zagen er bij aankomst in Valletta uitgeput uit.

Wat is er net gebeurd?

Op 27 maart vaarde El Hiblu 1, een kleine olietanker, van Turkije naar Libië. Onderweg wordt het commerciële schip gecontacteerd door een Europees militair vliegtuig met de vraag om een bootje met migranten uit de nood te helpen. Aan boord zitten nu 108 vluchtelingen en migranten die net Libië verlieten, op weg naar Europa. De bemanning krijgt de boodschap dat ze de geredde migranten op een rendez-vous punt kunnen overdragen. “Ze zagen er gelukkig uit en ontspanden,” vertelde de kapitein van het schip na afloop. “Ze deden niets verkeerd doorheen de reis.”

Om een nog onbekende reden zet het schip later toch verder koers naar Libië. Wanneer de Libische hoofdstad Tripoli aan de horizon in het zicht komt, breekt er paniek uit onder de passagiers. Volgens de kapitein vallen zo’n twintigtal mannen de cockpit aan, bonzen hard op de deuren en ramen en dreigen de boot te vernielen. “Ze werden helemaal gek en schreeuwden: draai om! Draai om!”

Wanneer het schip rechtsomkeer maakt, wordt al snel duidelijk dat ze in Italië niet aan land kunnen gaan. Ook de Maltese overheid verbiedt de kapitein eerst om de Maltese wateren binnen te varen. “Het schip is gekaapt,” klinkt het vervolgens op de radio. Om de bemanning te hulp te kunnen schieten, mogen ze Malta naderen. Eens in Maltese wateren, komen de elitetroepen het leger aan boord. De rare twist? "Ik heb het schip terug onder controle," meldde de kapitein nog voor het leger ingreep. 

Nooit eerder gezien

Dat migranten en vluchtelingen die op de Middellandse Zee worden opgepikt en naar Libië worden teruggevoerd zich verzetten, is niet nieuw. In november vorig jaar nog weigerde een groep van boord te gaan van een vrachtschip dat hen naar de Libische kust had teruggevaren. Volgens hulporganisaties zijn de leefomstandigheden in de Libische migrantenkampen keihard en mensonwaardig. Er is sprake van seksueel misbruik, mishandeling en foltering. 

Dat een schip daadwerkelijk gekaapt wordt en gedwongen om van koers te veranderen, is wel een primeur. De Italiaanse minister van Binnenlandse Zaken Salvini zag in het verhaal een bewijs "dat immigratie gerund wordt door criminelen". Hij feliciteerde de Maltese autoriteiten met de commando-operatie. Mensenrechtenorganisaties en NGO's zien in het incident dan weer het falen van het Europese migratiebeleid.