"Het was pas later dat ik besefte dat ik een misstap begaan had"

Tien jaar geleden stonden vooral de Britten die koninklijke tradities hoog in het vaandel dragen, plots op hun achterste poten, nadat de toenmalige Amerikaanse first lady tijdens een receptie voor de wereldleiders van de G20 op Buckingham Palace haar arm op de schouder van Queen Elizabeth II gelegd had. Niet alleen op sociale media werd van een 'faux pas' gesproken, ook de Britse nieuwsmedia bleken niet echt goed overweg te kunnen met deze versoepeling van de koninklijke etiquette. Uiteindelijk bleek het allemaal niet meer dan een storm in een glas water, al smulde men wereldwijd wel van dit "royalistische akkefietje".

De beelden, die begin april 2009 viraal gingen, maakten niet onmiddellijk duidelijk wie nu wie het eerst aangeraakt had. Nieuwswebsite The Guardian zag het als volgt gebeuren: "De Amerikaanse first lady brak het koninklijke protocol door het ondenkbare te doen: ze gaf de Queen een knuffel. De koningin van haar kant reageerde met eenzelfde flagrante schending van de gebruiken door ook haar hand op de rug van Michelle te leggen. Ook al leek er op het eerste gezicht enige twijfel te zijn bij de koningin. Maar na een eerste verbazing deed ze het toch. In ieder geval leek ze geen aanstoot te nemen aan hetgeen gebeurde."

Het was een wederzijdse en spontane vertoning van genegenheid

Toch bleek dat het de Queen zelf was die als eerste het niet-protocollaire contact gelegd had. Dat maakte de verbazing van de nieuwsmedia er alvast niet minder om. Zo schreef Daily Mail: "Niemand, ook de vrouwen die zich in de nabijheid van de Queen en Michelle Obama bevonden, kon zijn ogen geloven. Het voorval duurde hooguit een 8 tot 10 seconden, maar het was zonder enige twijfel buitengewoon." The Times of London constateerde dat "van het protocol afgestapt werd, toen Michelle Obama met de Queen aanpapte". En nieuwswebsite Time concludeerde: "Te zien krijgen dat iemand de rug van de Queen aanraakt, is voor de Britten blijkbaar genoeg om op sociale media hun mening daarover te uiten."

Een woordvoerder van Buckingham Palace kon zich alvast niet herinneren wanneer de Queen nog zo’n vorm van openbare affectie tegenover een first lady of welke hoogwaardigheidsbekleder dan ook getoond had: "Maar het was een wederzijdse en spontane vertoning van genegenheid."

In november 2017 tekende Hello Magazine volgende reactie van Michelle Obama op tijdens een bijeenkomst in Toronto: "Ja, ik heb haar aangeraakt. Maar zij raakte mij het eerst aan, dus vond ik het beleefd om daarop in te gaan. Maar ik had er geen flauw benul van dat het feit dat ik het protocol brak wereldwijd zo’n opschudding zou veroorzaken."

Het was pas in haar boek "Becoming", dat eind vorig jaar verscheen, dat Michelle Obama een gedetailleerdere uitleg gaf over het moment dat ze het Britse koninklijke protocol brak. Het waren wel degelijk de lasten van het dragen van hoge hakken die beide vrouwen een moment lang dichter bij elkaar brachten.

Ik biechtte aan de koningin op dat mijn voeten pijn deden

Nadat de Queen immers de presidentsvrouw erop attent gemaakt had dat ze zo groot was, zei die op haar beurt dat het aan de hakken van haar Jimmy Choo-schoenen lag. Vervolgens bekende de Queen dat haar eigen schoenen helemaal niet makkelijk om te dragen waren. 

Michelle Obama: "Ik biechtte toen aan de koningin op dat mijn voeten pijn deden. Zij bekende dat haar voeten ook pijnlijk aanvoelden. We keken elkaar vervolgens aan met eenzelfde uitdrukking op ons gezicht. Daarop begon de Queen charmant te lachen."

"Vergeet het feit dat zij soms een diamanten kroon draagt of dat ik naar Londen gevlogen ben in een presidentieel vliegtuig. Op dat moment waren we gewoon 2 vermoeide vrouwen die last hadden van hun schoenen. En dan doe ik instinctief wat ik altijd doe als ik iemand nieuw leer kennen: ik geef openlijk uiting aan mijn gevoelens. En dus heb ik mijn hand liefdevol op haar schouder gelegd."

"Het was pas later dat ik besefte dat ik een misstap begaan had. Ach, was het niet het gepaste ding om te doen, dan was het in ieder geval het meest menselijke ding om te doen." Michelle Obama vond het wel jammer dat het voorval aanleiding was om haar als lomp te omschrijven en voor opmerkingen dat ze eigenlijk de elegantie, die een first lady vereiste, niet in zich had.

"Maar uiteindelijk", aldus Michelle Obama, "had de Queen er geen enkel probleem mee dat ik haar aanraakte." Tijdens een ander bezoek van de Obama’s aan Londen in 2016 zou de Queen zelfs tegen de presidentsvrouw gezegd hebben dat al dat protocollaire gedoe maar "rubbish" (rotzooi) is. Maar daar was niet iedereen het over eens: