Bewerking: VRT NWS

Zonder deze vrouw was het allereerste beeld van het zwarte gat er nooit geweest

Katie Bouman, een 29-jarige Amerikaanse computer­wetenschapster, heeft wereldwijd veel lof gekregen voor het ontwikkelen van het algoritme dat het zwarte gat voor het allereerst in beeld bracht. Baanbrekend wordt het beeld overal ter wereld genoemd en haar rol blijkt een erg grote te zijn geweest.

Astronomen slaagden er gisteren in om een beeld van een zwart gat te vormen. Op meerdere persconferenties, waaronder eentje in Brussel, lieten astronomen de foto zien. Het beeld zou zo bijzonder zijn dat er volgens astronomen gesproken mag worden van "een tijd voor en na de foto".

Weten is meten

Een zwart gat is een gebied in het heelal waar de zwaartekracht zo sterk is dat niets eruit kan ontsnappen, zelfs geen licht. Het zwarte gat dat op beeld gevangen is, in het sterrenstelsel M87, is een gigantisch monster. Het zou een massa van 6,5 miljard keer de zonnemassa hebben. Hoe is dat te weten? Door te meten!

De astronomen gebruikten de "Event Horizon Telescope", een netwerk van acht gekoppelde radiotelescopen van Chili tot Antarctica, zo groot als de aarde. Katie Bouman leidde de ontwikkeling van een computerprogramma dat het beeld mogelijk maakte. Samen met tweehonderd wetenschappers werd een team opgesteld.

Bouman fotografeerde zichzelf en zette haar pose bij haar laptop op Facebook. "Ongelooflijk toekijken naar het moment waarop het eerste beeld van een zwart gat tevoorschijn komt", schreef ze erbij.

Algoritme

Bouman ontwikkelde enkele algoritmen, dat zijn sets regels die veelal door wiskundigen worden gebruikt om bepaalde handelingen te verrichten. Ze deed dat drie jaar geleden toen ze aan het Instituut voor Technologie in de Amerikaanse staat Massachusetts afstudeerde. De wetenschapster leidde daar een groots project, bijgestaan door allerlei hoge professoren en wetenschappers van over de hele wereld.

Bouman was gisteren al snel trending topic op Twitter, toen duidelijk werd dat zij achter de belangrijke algoritmen zit.

Het "Computer Science & Artificial Intelligence Lab", een onderzoeksbureau van het bewuste Instituut voor Technologie, prijst Bouman voor al haar harde werk. Zonder haar was het beeld van het zwarte gat er niet gekomen. "Drie jaar geleden leidde student Katie Bouman de creatie van een nieuw algoritme om het allereerste beeld van een zwart gat te produceren", zo reageert het onderzoeksinstituut.

De tekst loopt onder de foto door:

Bescheiden

Terwijl vanuit alle hoeken van de wereld felicitaties richting Bouman komen, blijft zij erg bescheiden. "Het kwam door met veel verschillende mensen met verschillende achtergronden samen te werken", zegt ze tegen het Amerikaanse tv-station CNN. "Niemand van ons had het alleen kunnen doen."