Europese Unie kan handels­gesprekken met VS opstarten, ondanks Frans verzet

De Europese Unie kan de onderhandelingen over een handelsakkoord met de Verenigde Staten opstarten. Dat heeft de Europese Commissie beslist, ondanks verzet van Frankrijk.

De handelsrelaties tussen de VS en de Europese Unie staan al een hele tijd onder druk omdat de regering van president Donald Trump handelstarieven oplegde voor buitenlands staal en aluminium, waarop de EU meteen tegenmaatregelen nam.

Afgelopen zomer kon Europees Commissievoorzitter Jean-Claude Juncker in het Witte Huis nog nieuwe Amerikaanse heffingen op Europese auto's vermijden, in ruil voor toezeggingen over de import van onder meer sojabonen en vloeibaar gas. Trump en Juncker spraken ook af om een gezamenlijk nultarief op de bilaterale handel in industriële goederen in te voeren, maar over de concrete uitwerking van dat akkoord wordt nu al maanden onderhandeld.

Europees Commissaris voor Handel Cecilia Malmström kan de onderhandelingen met de VS nu toch opstarten. De Raad (de EU-instelling waarin de lidstaten zetelen, nvdr) heeft daar mee ingestemd, ondanks het verzet van Frankrijk dat tegen stemde, weet het Franse persagentschap AFP. De Fransen willen geen handelsakkoord sluiten met een land dat het klimaatakkoord van Parijs niet heeft ondertekend. België heeft zich tijdens de stemming in de Raad onthouden, omdat de drie gewesten niet op één lijn zaten.

Eerder moest het Europees Parlement zich al uitspreken over het voorgestelde onderhandelingsmandaat, maar dat slaagde er niet in een gezamenlijk standpunt goed te keuren. Op zich is de rol van het parlement in dit stadium louter consultatief, maar het halfrond heeft wel het laatste woord eens het handelsakkoord afgesloten is.

Tegenmaatregelen

Intussen dreigen de VS nog altijd met tarieven op Europese auto's en auto-onderdelen. Als Europa en de VS er niet in slagen een handelsakkoord te sluiten, dan zullen de VS tarieven opleggen, herhaalde president Trump eind februari nog eens. Een lijst met tegenmaatregelen is in voorbereiding, reageerde Malmström toen. "We stoppen met onderhandelen als die heffingen er komen."

Malmström wil de onderhandelingen "zo snel mogelijk aanvatten", verklaarde ze deze middag. Ze hoopt op een akkoord tegen eind oktober. De nieuwe Europese Commissie schiet op 1 november uit de startblokken.

Als alles volgens plan verloopt, verwacht Brussel een stijging van de trans-Atlantische handel in de betrokken sectoren met iets minder dan 10 procent tegen 2033. Dat komt overeen met ongeveer 53 miljard euro.