Presidentskandidaat Joe Biden blijft onder vuur voor zijn vrouwonvriendelijk optreden in 1991

In 1991 weigerde Democraat Joe Biden als voorzitter van een Senaatscommissie een klacht van Anita Hill ernstig te nemen, een klacht over seksuele intimidatie. 28 jaar later heeft Biden zijn excuses aangeboden, maar Anita Hill is niet overtuigd. En dat is geen goed nieuws voor presidents­kandidaat Biden.

Gisteren kondigde de 76-jarige Democraat Joe Biden aan dat hij zoals verwacht een gooi doet naar het presidentschap in 2020. Biden is niet zomaar een van de 20 Democratische kandidaten, de gewezen vicepresident van Barack Obama wordt gezien als een man die president Trump echt kan bedreigen. Maar Biden beseft dat een zaak uit 1991 hem zuur kan opbreken. Als voorzitter van een Senaatscommissie had hij klachten van Anita Hill over seksuele intimidatie door haar baas laatdunkend behandeld. Hij liet gisteren weten dat hij alsnog zijn excuses heeft aangeboden. Hill reageert nu in de New York Times: "Sorry is niet genoeg." 

1991 is 2019 niet

Wat gebeurde er precies in 1991? De Republikeinse president George Bush had een kandidaat voorgesteld voor het Hooggerechtshof, Clarence Thomas. Toen de benoeming bijna in kannen en kruiken was, kwam alsnog Anita Hill op de voorgrond. Ze had klachten over seksuele intimidatie door Clarence Thomas, die haar baas was geweest. Thomas zou in werksituaties voortdurend seksueel getinte opmerkingen hebben gemaakt en haar onder druk hebben gezet om afspraakjes te maken.

De Senaatscommissie Justitie hield alsnog een speciale hoorzitting over de zaak, met Democraat Joe Biden als voorzitter. Maar die nam de klachten van Hill niet ernstig. Ondanks het feit dat vier andere vrouwen bereid waren te getuigen, oordeelde Biden dat het niet nodig was om die getuigen op te roepen. Biden pakte Hill bovendien hard aan. De zaak werd blauwblauw gelaten en Clarence Thomas is tot vandaag rechter bij het Hooggerechtshof. Het werd toentertijd beschouwd als een politiek spel, een toegeving van de Democraten aan de Republikeinen. Het werd normaal gevonden dat de Senaatscommissie alleen uit blanke oudere mannen bestond, die moesten oordelen over "een vervelende jonge zwarte vrouw". Maar wat in 1991 nog kon, kan vandaag niet meer. En al helemaal niet meer na de bewustwording van  #MeToo. 

1992 AP

Biden neemt zijn verantwoordelijkheid voor zijn houding in 1991 nog altijd niet

Anita Hill

Biden beseft natuurlijk dat de zaak niet alleen zijn imago kan schaden, maar tussen hem en het presidentschap kan staan. Daarom besloot hij een paar weken geleden contact op te nemen met Anita Hill. Dat is overigens niet de eerste de beste. Ze is niet alleen hoogleraar, maar wordt ook geregeld in de Amerikaanse media opgevoerd. Over juridische zaken, maar ook over kwesties als gender en ras.

Gisteren maakte Biden bekend dat het telefoongesprek had plaatsgevonden, dat hij zich had verontschuldigd voor wat Hill 28 jaar geleden had moeten ondergaan. De New York Times belde met Hill, en wilde weten wat zij ervan dacht. Dat bleek - voor Biden althans - nogal tegen te vallen. Anita Hill zei dat het hele telefoongesprek haar met een onaangenaam gevoel achterliet. Dat ze de woorden van Biden niet opvatte als een welgemeende verontschuldiging, dat Biden nog altijd niet de volle verantwoordelijkheid opnam voor 1991. 

Biden laat nu weten dat hij geen verdere commentaar meer zal geven op de zaak. Er was een persoonlijk telefoongesprek, zegt een woordvoerster van zijn campagneteam. "Hij heeft gezegd dat het hem speet wat ze allemaal heeft moeten ondergaan, en dat hij (Biden) haar (Hill) bewondert voor alles wat ze gedaan heeft om de cultuur over seksuele intimidatie in het land onder de aandacht te brengen".