"Met een warme handdruk en een vriendelijke glimlach raak je al ver"

In 2009 solliciteerden 34.684 mensen voor wat omschreven werd als "The best job in the world": 6 maanden doorbrengen op het paradijselijke Hamilton Island in Australië en met een budget van een kleine 100.000 euro daarvan via sociale media verslag uitbrengen om het toerisme in die regio te promoten. Uiteindelijk ging de toen 34-jarige Brit Ben Southall met de hoofdprijs lopen. Het werd het begin van een avontuurlijk leven vol reizen en ontdekkingen waar ook nu nog, 10 jaar later, geen einde aan gekomen is.

Ben Southall: "Het was de mooiste job van de wereld, maar ook de drukste job. Er waren interviews aan de lopende band, een serie voor National Geographic, 60 eilanden om te bezoeken, 60 blogs, 2.000 foto’s, 47 videodagboeken en 1.500 tweets. Als iemand dan al geïnteresseerd was om voor die job te solliciteren om beroemd te worden of om zichzelf in het zonnetje te zetten, die zou later wel beseffen dat het eigenlijk heel hard werken zou zijn geweest. En het was niet altijd vertoeven in een luxehotel, soms moest het noodgedwongen in een simpel tentje. Na die 6 maanden was ik helemaal op: ik heb toen even een rustpauze moeten inlassen." (The Independent, maart 2017)

"Het moeilijkste van die job was juist dag na dag te bewijzen dat je de beste was voor die job. Dat betekende dat ik mezelf dwong om zoveel mogelijk te werken om zo een zo goed mogelijk resultaat te kunnen voorleggen. Maar het was een ongelooflijke rit en voor mij was het het bewijs dat ik nooit tevreden zou kunnen zijn met een kantoorjob." (The Sun, 2019)

Daarna ging hij voluit voor de reismicrobe. Zijn verhalen deelde hij vooral via de website "Best life in the world". Daarvoor doorkruiste hij intussen een groot deel van de wereld met zijn Land Rover – in 2015 werd bijvoorbeeld 55.000 km afgelegd doorheen 33 landen -, maakte hij een 4 maanden lange kayaktrip, schreef hij een boek ("How to make a living from following your dreams"), verbeterde hij langeafstandsrecords in Australië en Nieuw-Zeeland, werd hij baas van een eigen filmproductiefirma en maakte hij diverse reportages, trouwde hij in 2012 met Sophee, met wie hij een reisorganisatie voor avontuurlijke reizen oprichtte, én werd hij vader van zoontje Atlas.

"'The best job in the world' is voor mij het bewijs dat als je keihard werkt aan iets wat je heel nauw aan het hart ligt, dat je daar uiteindelijk je hele leven mee kan invullen." (Places We Go, januari 2014)

"Ik wil op mijn reizen mensen tegenkomen die iedere dag opnieuw een glimlach op hun gezicht kunnen toveren, of het nu een taxichauffeur is of een CEO van een internationaal bedrijf. Wat is hun verhaal dat ze goedgemutst de dag aanvatten? Is het hun familie? Zijn het hun vrienden? Is het geld? Of hun job? Wat de reden ook moge zijn, die verhalen wil ik met de rest van de wereld delen." (MeMedia, december 2018)

"Reizen en nieuwsgierigheid gaan hand in hand en dan niet alleen voor degene die rondreist. Want ook de lokale bevolking moet vaak uit zijn comfortzone treden om aan de reizigers een helpende hand te bieden, niet alleen door ons bijvoorbeeld onderdak te verschaffen, maar ook om ons op de veilige en mindere veilige routes van onze reisweg te begeleiden. Ze springen dan letterlijk mee aan boord om ons te helpen." (Going Solo Adventure, oktober 2016)

"Een warme handdruk en een vriendelijke glimlach. Dat zijn echt wel de belangrijkste dingen om obstakels weg te werken, waar ter wereld je ook bent." (Going Solo Adventure)

"Tegenwoordig draait alles rond sociale media en je eigen verhaal delen met de rest van de wereld, ook in de job die ik nu doe. Toch moet je nu en dan je camera of iPhone even neerleggen en met je eigen ogen de plaats waar je je bevindt bekijken. Alleen maar om te beseffen hoe belangrijk het is dat je die ervaringen uit de eerste hand mag meemaken." (Places We Go)

"Hard werken in een kantoor kan je natuurlijk niet vergelijken met voortdurend rondreizen en een invalshoek vinden om over de plaatsen die je bezoekt iets te schrijven, hoe mooi die plaatsen ook zijn. Maar je moet het geduld vinden om de nagel op de kop te slaan." (News, februari 2017)

"Als ik een tip moet geven voor anderen die willen rondreizen: leg een datum vast wanneer je aan je reis wil beginnen en vertel die dan aan al je familieleden en vrienden. Want dan moet je je daaraan houden. Ook ik doe dat nog altijd: een planning maken, al is het een maand op voorhand. Maar dan verplicht je jezelf om daar naartoe te werken. En er ook naar uit te kijken. Wat dan weer de dagelijkse routine waarin je je op dat moment bevindt draaglijker maakt." (Going Solo Adventure)