Poppy met haar laatste kind in 2018. The Dian Fossey Gorilla Fund

Poppy, de laatste van de 'Gorilla's in the Mist', is overleden

Poppy, de laatste nog overlevende gorilla die door de beroemde primatologe Dian Fossey zelf bestudeerd is en die voorkomt in de film over haar leven, is waarschijnlijk overleden. Dat heeft het 'Diane Fossey Gorilla Fund' - de organisatie die het werk van Fossey voortzet - "met droefnis" bekendgemaakt. Poppy zou in april 43 geworden zijn, maar de parkwachters hebben haar al sinds augustus niet meer gezien. Waarschijnlijk is ze gestorven van ouderdom. 

Poppy werd in 1976 geboren, op het hoogtepunt van de stroperij, zodat het opmerkelijk is dat ze zo oud is kunnen worden. Met haar 42 jaar is ze de oudste vrouwelijke berggorilla die we kennen, gevolgd door haar zuster Puck die gestorven is toen ze 38 was. 

Poppy was lid van wat het Fossey Fund een van de 'koninklijke families' van de berggorilla's noemt. Haar moeder Effie was de "legendarische matriarch van een familie waarvan de leden verspreid zijn over vele gorillagroepen in het Nationaal Park van de Vulkanen in Rwanda".

Poppy was een van de favorieten van Dian Fossey die haar de "kleine lieveling" van Groep 5 noemde, de gorillagroep waarin ze geboren was.  Volgens Fossey was Poppy "charmant en innemend" en kon ze niets verkeerds doen.

Haar zuster Maggie was dan weer de favoriete gorilla van hoofdrolspeelster Sigorney Weaver tijdens de verfilming van 'Gorilla's in the Mist', de film uit 1988 over het leven van Fossey, volgens het Diana Fossey Gorilla Fund.  

De tweet van het gorilla fonds waarin gezegd wordt dat Poppy waarschijnlijk gestorven is. Op de foto 'bestudeert' een jonge Poppy Dian Fossey in de late jaren 70.

Nog moeder op haar 41

Haar afstamming was niet het enige dat opmerkelijk aan haar was: op de gezegende leeftijd van 41 jaar werd ze de oudste berggorilla waarvan geweten is dat ze nog een kind kreeg.

Uniek aan haar was ook dat ze zowel tijdens haar jeugd als op haar oude dag bestudeerd werd. "Het feit dat we in staat waren haar te observeren gedurende zoveel verschillende stadia van haar leven, schonk de onderzoekers een overvloed aan kennis", zei doctor Tara Stoinski, de voorzitter en het hoofd wetenschappelijk onderzoek van het Fossey Fund.

"Ze heeft ons zo veel geleerd over het rijke sociale en reproductieve leven van vrouwelijke gorilla's, hun dominantiestructuur en, uiteraard, hun persoonlijkheden", zo zei ze op de website van het Dian Fossey Gorilla Fund.  

Dian Fossey met een foto van een van 'haar' gorilla's, in Washington in 1970.

Een van Fossey's favorieten

Het personeel van het Fossey Fund in Rwanda heeft mooie herinneringen aan Poppy. 

"Poppy doorbrak alles wat we dachten te weten over vrouwelijke berggorilla's - door op latere leeftijd nog over te stappen en zich bij een erg jong en onervaren mannetje te voegen, door zo laat in haar leven nog een baby te krijgen", zei Veronica Vecellio, de belangrijkste programma-adviseur van het Fossey Fund. 

"Het is zo fantastisch dat we haar jeugd kennen uit de dagboeken van Dian Fossey. Ze was een van de favorieten van Fossey, en we voelden ons allemaal bevoorrecht om haar te kennen en te observeren in haar laatste jaren", zei ze aan het fonds. 

Poppy werd op 1 april 1976 geboren in Groep 5 van Dian Fossey, en ze bleef daar tot november 1985, enkele weken voor Fossey vermoord werd. Ze sloot zich dan aan bij de Susa groep, zo zegt het fonds, waar ze 30 jaar lang zou blijven, snel steeg in de dominantie-orde en verschillende baby's kreeg. In 2015 zorgde ze voor een verrassing door zich op haar leeftijd nog aan te sluiten bij een groep die pas gevormd was door de jonge zilverrug Iyambere. 

In het Nationaal Park van de Vulkanen leven nu nog vijf kinderen van haar, en een zuster, Mahane. 

Het graf van Dian Fossey in het Karisoke Research Center in Rwanda, met op de achtergrond een aantal graven van gorilla's. Zinkiol/Wikimedia Commons/CC BY-SA 4.0

Bekijk hieronder beelden uit een documentaire die Dian Fossey in 1973 maakte voor National Geographic: