Eerste debatten bij de Democratische presidentskandidaten: alles wat u moet weten in 10 vragen

Het seizoen van de voorverkiezingen in de VS is op komst. Een recordaantal van 25 kandidaten strijdt voor de nominatie bij de Democraten. Eén ervan neemt het op 3 november 2020 op tegen de zittende Republikeinse president Donald Trump. Nu komt er een reeks van 12 debatten aan, tot aan de eerste voorverkiezing op 3 februari 2020 in Iowa. Het eerste debat is vannacht om 3 uur Belgische tijd, in Miami, Florida. Onze man in Amerika, Björn Soenens,  beantwoordt de belangrijkste vragen.

Voor het Amerikaanse publiek zijn de debatten de eerste (en misschien wel enige) kennismaking met de kandidaten voorafgaand aan de voorverkiezingen. Er mogen er twintig deelnemen, gespreid over twee debatavonden. De enige vraag die ze daar écht moeten beantwoorden is: "Waarom zouden de kiezers net hen moeten uitpikken als presidentskandidaat en tegenstrever van Donald Trump?"

Op woensdag 26 en donderdag 27 juni in het Adrienne Arsht Center for the Performing Arts in Miami, Florida. De debatten worden telkens gehouden tussen 21 en 23 uur Amerikaanse tijd (Eastern Standard Time). Voor Vlaamse kijkers is dat telkens tussen 3 en 5 uur 's nachts.

Om mee te mogen doen, moesten de kandidaten bij de Democraten voldoen aan twee voorwaarden: campagnegiften hebben ontvangen van minstens 65.000 verschillende individuele donoren, én minstens 1 procent halen in drie verschillende opiniepeilingen.

De 20 kandidaten die deze drempel hebben gehaald zijn: voormalig vicepresident Joe Biden, senator Bernie Sanders, senator Elizabeth Warren, senator Kamala Harris, burgemeester Pete Buttigieg, voormalig Congreslid Beto O'Rourke, senator Cory Booker, senator Amy Klobuchar, voormalig minister Juliàn Castro, gouverneur Jay Inslee, Congreslid Tulsi Gabbard, ondernemer Andrew Yang, spiritueel schrijfster Marianne Williamson, senator Kirsten Gillibrand, voormalig gouverneur John Hickenlooper, Congreslid Tim Ryan, voormalig Congreslid John Delaney, Congreslid Eric Swalwell, burgemeester Bill de Blasio, en senator Michael Bennet. 

De vijf kandidaten die niét mogen meedoen aan de eerste debatten: gouverneur Steve Bullock, Congreslid Seth Moulton, burgemeester Wayne Messam, voormalig senator Mike Gravel, en ex-Congreslid Joe Sestak.

De kandidaten zijn gespreid over twee debatavonden. 10 deelnemers per debat. De organisatie heeft er voor gezorgd dat de topkandidaten (diegenen die 2 procent of méér peilen) verdeeld zijn over de twee groepen. De rest ging via lottrekking.

Dit zijn de debatterende Democraten op woensdag 26 juni: Booker, Klobuchar, Warren, Gabbard, Ryan, Delaney, O'Rourke, Castro, de Blasio, en Inslee.

Dit zijn de deelnemers voor de tweede debatavond, donderdag 27 juni: Biden, Sanders, Buttigieg, Harris, Gillibrand, Bennet, Hickenlooper, Swalwell, Williamson, en Yang. 

Eerlijk gezegd: de tweede debatavond lijkt het meeste vuurwerk te gaan opleveren. Daar zitten de écht grote kleppers (tot nu toe).

De DNC - Democratic National Committee - dat de debatten organiseert, heeft als voorwaarde gesteld (voor het eerst!) dat elk debat wordt geleid door minstens één vrouw en minstens één gekleurde persoon. Voor de debatten in Miami zijn er elke avond vijf moderatoren.

Lester Holt, Rachel Maddow, Savannah Guthrie, Chuck Todd, en José Diaz-Balart zijn de vijf debatleiders. 

NBC News, MSNBC en Telemundo (Spaanstalig) zijn de omroepen die deze eerste debatten kregen toegewezen van de Democratische Partij. 

Tijdens het eerste uur van elke avond modereren Holt, Guthrie en Diaz-Balart. In het tweede uur nog een keer Holt, maar dan samen met Maddow en Todd.

De onderwerpen zijn niet vooraf bekendgemaakt. De omroep NBC houdt de lippen stijf op mekaar. Vooraf konden kijkers wel suggesties voor onderwerpen en vragen indienen. Wellicht komen immigratie, de ziekteverzekering, socialisme, Trump en #metoo aan bod, net als klimaatverandering. De kandidaten kunnen geen openingsverklaring afleggen, maar kunnen op het einde van het debat wel in 1 minuut de kiezers rechtstreeks toespreken. 

De debatten kan je gratis online bekijken (zonder betaalmuur dus). Alles wordt gelivestreamd bij NBCNews.com, MSNBC.com, en Telemundo. Je kunt ook live kijken via Facebook, Twitter, of YouTube.

Elke kandidaat zal heel hard zijn best doen om het publiek te verleiden. Wie plakt op het scherm, en wie niet? Elizabeth Warren zal willen bewijzen dat zij overal een gedetailleerd plan of oplossing voor heeft. Beto O'Rourke zal moeten zien te herrijzen, nu hij de laatste weken is weggedeemsterd in de peilingen.

Cory Booker zal moeten bewijzen dat hij links genoeg is, én een mogelijke tweede Obama. Sanders zal worden aangevallen omdat hij volgens velen te links is om verkozen te worden.

Biden zal de wind van voren krijgen van nagenoeg iedereen, door zijn flipflop-gedrag (wisselende standpunten), én omdat hij op dit ogenblik de onbetwiste front-runner is, de koploper in de peilingen (iedereen kent Joe Biden, de ex-vicepresident). Hoeveel keer zal Biden blunderen in het debat?

Jay Inslee zal zijn punt willen maken over klimaatopwarming. Pete Buttigieg zal moeten bewijzen dat hij met zijn 37 jaar oud en wijs genoeg is om het land te kunnen leiden. Andrew Yang zal dan weer een pleidooi houden voor het universeel basisinkomen. Amy Klobuchar zal willen aantonen dat zij een bruggenbouwster is die opnieuw fatsoen kan brengen na vier jaar Trump. 

Je zal zien hoe na de eerste tv-debatten de peilingen er compleet anders zullen uitzien. Plots zal iemand het "smaakje van de week" worden door uitspraken uit het debat die viraal gaan op het internet. Anderen zullen wegzakken in de peilingen en misschien voortijdig de handdoek in de ring gooien.

Na het debat zullen naar verwachting lijstjes opduiken met toppers en floppers, winnaars en verliezers. Politieke reputaties zullen worden gemaakt of gekraakt. Kan iemand uit de B-groep opstijgen naar de A-groep, en omgekeerd? Ach, het is nog bijna 500 dagen tot aan de grote verkiezing. 

De peilingen zijn op dit moment in de campagne niet zo belangrijk met het oog op de échte kiesstrijd, maar voor de kandidaten zijn de polls na het debat cruciaal: ze zullen beslissen of hun campagne levensvatbaar blijft of niet, door de hoeveelheid campagnegeld die ze al of niet (meer) aantrekken. 

Voor de onbekende kandidaten is het de uitgelezen kans om zich voor een miljoenenpubliek kenbaar te maken. Bekendheid is een enorm belangrijke factor als je in een groot land als Amerika een populaire presidentskandidaat wil worden of zijn. Dat was in 2016 de grote troef van Donald Trump: hij was een onbekend politicus, maar iedereen kende hem wel.

De tweede reeks debatten vindt plaats op 30 en 31 juli in Detroit, Michigan. CNN is dan de organiserende omroep. Zoals bekend krijgen alle omroepen hun debat, behalve FOX News. Dat was wellicht niet echt een wijze beslissing van de Democratische Partij, want net dààr - op die zender - zitten veel Trumpkiezers. Democratische kandidaten moeten hen na de voorverkiezingen in hun kamp zien te krijgen, en dat is knap lastig als de Fox-kijkers hen niet kennen, of niet weten waar ze voor staan.