Paters Augustijnen vrijgesproken voor mensenhandel, maar veroordeeld wegens sociale fraude

De Paters Augustijnen van Gent en hun overste zijn vrijgesproken voor mensenhandel en valsheid in geschrifte, maar de Gentse correctionele rechtbank heeft de beklaagden wel veroordeeld voor zwartwerk en inbreuken op de sociale wetgeving. Volgens het Openbaar Ministerie had de orde jonge Afrikanen en een Vietnamees naar hier gehaald en hen onder het mom van een opleiding in het klooster laten werken.

Volgens het Openbaar Ministerie waren voor minstens 19 mensen valse documenten opgesteld om aan een verblijfsvisum te raken: 18 personen uit de West-Afrikaanse landen Benin, Togo en Ivoorkust en 1 persoon uit Vietnam. Tijdens hun verblijf bij de paters Augustijnen moesten ze naar eigen zeggen gratis werken, onder meer tijdens cateringactiviteiten van de vzw Thagaste in het klooster.

De verdediging betwistte de beschuldigingen en zei dat het ging om een authentiek religieus vormingsproject.

De rechtbank sprak de beklaagden vrij voor mensenhandel en valsheid in geschrifte, maar veroordeelde hen voor zwartwerk en sociaalrechtelijke inbreuken. Volgens de rechtbank was er in enkele gevallen wel degelijk sprake van arbeid en moet de vzw Paters Augustijnen een aantal niet-betaalde bijdragen betalen.

De overste is veroordeeld tot een boete van 14.400 euro, waarvan een derde met uitstel. De vzw van de paters en de vzw Thagaste kregen een geldboete van 24.000 en 48.000 euro.

In een reactie aan onze redactie laat advocaat Fernand Keuleneer van de verdediging weten dat het beboete zwartwerk slaat op 4 niet-studenten, onder wie een vreemdeling zonder papieren die in het klooster mocht verblijven en er af en toe klusjes opknapte.