1 maand na verdwijning Théo Hayez in Australië: wat is de stand van zaken?

Vandaag, 1 juli, is het precies een maand geleden dat de Belgische backpacker Théo Hayez verdween in Australië. Hij was er op rondreis en verdween na een bezoek aan een bar in Byron Bay, aan de oostkust. Een maand uitgebreid zoeken, heeft nog steeds geen spoor van de jongen opgeleverd. Een team van Belgische speurders komt deze week de Australische onderzoekers helpen. Correspondent Eveline Masco blikt terug op vier intense weken. 

Het begon allemaal met een bericht van Théo's nichtje Lisa op Facebook op 6 juni: "Hallo allemaal, ik heb echt jullie hulp nodig. Mijn neef reist alleen door Australië en het is vijf dagen geleden dat hij een teken van leven heeft gegeven…" 

Théo Hayez is een van de ruim 600.000 backpackers die elk jaar Australië bezoeken. Hij arriveerde acht maanden geleden in Australië voor een werkvakantie. Hij had ook zijn familieleden bezocht die in Australië wonen. Byron Bay was een van de laatste bestemmingen op zijn rondreis, voor hij naar België zou terugkeren. Het is een toeristische trekpleister aan de oostkust van Australië, het meest oostelijke puntje van het vasteland, en een populaire plek voor surfers en backpackers. Er zijn veel bars en hostels, en er hangt een alternatieve sfeer. 

De plaats waar Theo Hayez voor het laatst werd gezien in Byron Bay.

Voor buitenstaanders leek het bericht over zijn verdwijning niet meteen alarmerend. Australië is een reusachtig land, en telefoonontvangst is niet overal optimaal. Het gebeurt wel vaker dat er eens iemand een paar dagen van de radar verdwijnt, omdat ze te ver in de woestijn of het bos zitten om nog ontvangst te hebben. Vroeg of laat komen ze weer boven water. Niet zo met Théo.

Volgens zijn familie is hij een verstandige jongen, die zijn reis zorgvuldig had uitgestippeld. Hij liet geregeld van zich horen met een berichtje, om zijn moeder niet ongerust te maken. Toen bleek dat zijn spullen en zijn paspoort nog in zijn hostel lagen, drie dagen nadat hij had moeten uitchecken, werd groot alarm geslagen.

Het hostel waar Théo Hayez verbleef.

Alle middelen werden ingezet om Théo terug te vinden. De lokale politie kreeg versterking van de State Emergency Service (vergelijkbaar met de Civiele Bescherming, maar helemaal bemand door vrijwilligers), drones, speurhonden, metaaldetectoren en duikers. Ook de plaatselijke bevolking is van bij het begin bijzonder betrokken. Zij helpen mee met zoeken, plakken de stad vol opsporingsberichten, en zorgen ook voor onderdak, eten en vervoer voor de familieleden van Théo die intussen naar Byron Bay zijn afgereisd. 

Voor Australiërs is vrijwilligerswerk heel belangrijk: zowat iedereen spendeert veel van z'n vrije tijd om verschillende goede doelen te steunen. Maar de betrokkenheid van de plaatselijke bevolking in deze zaak heeft ook Aisling Brennan verrast. Zij is verslaggeefster voor de plaatselijke krant Northern Star. "Er is een kerngroep van zo'n 10 tot 15 mensen die er al een hele maand elke dag op uit trekken om te zoeken, en op sommige dagen loopt hun aantal op tot 50 vrijwilligers", zegt Brennan. Gisteren zochten maar liefst 115 mensen mee.

"Byron Bay mag dan wel een vakantiebestemming zijn met een snel verloop van toeristen, de plaatselijke bevolking heeft sterke banden met elkaar." De familie van Theo en ook de lokale politie hebben de bewoners al uitgebreid bedankt voor hun opvallende toewijding, en hen ook op het hart gedrukt om toch vooral voorzichtig te zijn tijdens hun zoekacties.

Vrijwilligers tijdens een zoekactie.

Want een zoekactie houden in een plek als Byron Bay is niet eenvoudig. Er zijn wetlands, dichte bebossing, steile kliffen en uitgestrekte stranden. Wie mee komt zoeken, moet aangepaste schoenen en kledij dragen, en best ook een stok om in de dichtbegroeide ondergrond te zoeken en slangen op afstand te houden. Het is momenteel winter in Australië en de laatste dagen zijn de zoekacties nog moeilijker geworden door de zware regen. "Toch blijven de vrijwilligers doorgaan", zegt Brennan, "al groeit het besef dat de kans klein is dat Théo veilig en wel teruggevonden wordt".

Sinds dat eerste berichtje op Facebook over zijn verdwijning, zijn de sociale media een belangrijke rol gaan spelen om de zoektocht naar Théo gaande te houden. Er is onder meer een Facebookgroep opgericht om de zoekacties te coördineren en iedereen op de hoogte te houden van de laatste stand van zaken. De groep trekt ook tal van berichten met (vaak goedbedoelde) suggesties, speculaties en verwijzingen naar helderzienden. De berichten zijn niet altijd tactvol, zeker niet voor de familie van Théo die meeleest. 

Een maand na de verdwijning zijn de officiële zoekacties voorlopig opgeschort, maar de vrijwilligers gaan door. Alle hoop is momenteel gericht op het vinden van Théo's telefoon. Die heeft de dag van zijn verdwijning nog een laatste signaal gestuurd naar een zendmast in de buurt van de vuurtoren. De zoekacties concentreren zich nu in dat gebied.

Er wordt gehoopt om via die telefoon toegang te krijgen tot Théo's Whatsapp-berichten, en zo cruciale informatie te vinden om het onderzoek eindelijk verder te helpen. Théo's vader deed een emotionele oproep aan Whatsapp om meer informatie vrij te geven over zijn laatste berichten. Het bedrijf beloofde mee te werken aan het onderzoek.

Vlnr: de peter, de vader en de nicht van Theo Hayez

De speurders staan voor een raadsel: hoe kan iemand schijnbaar van de aardbodem verdwijnen, zonder enig spoor? De verdwijningszaak wordt intussen behandeld als een moordonderzoek. Een team van Belgische speurders komt deze week de Australische onderzoekers bijstaan.

"De verdwijning heeft de bewoners van Byron Bay geschokt", zegt Aisling Brennan, "maar niet de backpackers. Zij blijven naar Byron Bay komen".