De tanker Grace 1 voor de kust van de Britse kroonkolonie Gibraltar. Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved.

Britten onderscheppen Iraanse tanker nabij Gibraltar, Iran reageert woedend

Iran heeft de Britse ambassadeur op het matje geroepen. Aanleiding is het onderscheppen van de Iraanse olietanker Grace 1 door Britse militairen nabij Gibraltar. Volgens de lokale overheid was de tanker onderweg naar Syrië en zou hij de Europese sancties tegen het regime van Bashar al-Assad schenden.

De tanker is eerder nabij de Straat van Gibraltar -de smalle zeestraat tussen de Atlantische Oceaan en de Middellandse Zee- onderschept. Een dertigtal Britse militairen van de elite-eenheid Royal Marines gingen zonder veel problemen aan boord en hebben het schip afgeleid naar hun basis in Gibraltar, een Britse kroonkolonie op de Spaanse kust. 

Volgens de overheid van Gibraltar was de tanker onderweg met een lading olie naar de raffinaderij van Baniyas in het westen van Syrië. Die raffinaderij staat onder controle van het regime van president Bashar al-Assad en is onderwerp van Europese sancties. De Britse premier Theresa May heeft zich positief uitgelaten over de operatie. 

Iran is daar minder over te spreken en heeft het over "een illegale actie". Teheran heeft de Britse ambassadeur om uitleg gevraagd. De kwestie komt op een erg gevoelig ogenblik nu Iran de bepalingen van het nucleaire verdrag uit 2015 overtreedt nadat de VS zich eerder uit het akkoord hadden teruggetrokken. Volgens Teheran schaart het Verenigd Koninkrijk zich nu achter de nieuwe Amerikaanse sancties tegen Iran. Londen ontkent dat en verwijst naar Europese sancties tegen Syrië.

Britse Royal Marines varen met hun bootje naar de Iraanse tanker. Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved.

Syrië, van olieland tot invoerder

Het gaat om het zoveelste incident met een olietanker de voorbije maanden. Meestal ging het om Saudische en Noorse tankers en vrachtschepen die werden aangevallen in de buurt van de Perzische Golf of voor de kust van Jemen. Ook werd een Saudische oliepijpleiding beschadigd door drones (onbemande vliegtuigen) van de sjiitische Houthi's in Jemen. Dat zijn bondgenoten van Iran. 

Alhoewel het hier in de Straat van Gibraltar gaat om een totaal andere locatie -en totaal andere omstandigheden- kan het incident de spanningen tussen Europa en Iran verder opdrijven. De tanker -die onder Panamese vlag voer- was blijkbaar te groot om door het Suezkanaal te varen en is dus volgens de oude zeeroute rond Afrika moeten kruisen. 

Voor de oorlog was Syrië een kleine olieproducent. Veel van de installaties zijn intussen beschadigd of in handen van rebellen en het regime van Assad moet dus olie invoeren.