Slavernijnetwerk in Groot-Brittannië opgedoekt: Poolse bende maakte meer dan 400 slachtoffers

In Groot-Brittannië is een bende opgedoekt die zich schuldig maakte aan moderne slavernij en naar schatting meer dan 400 slachtoffers maakte. Het zou gaan om de grootste slavernijzaak van de laatste jaren.

De acht bendeleiders, vijf mannen en drie vrouwen, allen afkomstig uit Polen, zijn vrijdag veroordeeld tot gevangenisstraffen van drie tot elf jaar. Ze lokten honderden landgenoten naar Groot-Brittannië met het vooruitzicht op een beter leven, maar de slachtoffers kregen in werkelijkheid slechts een aalmoes toebedeeld en leefden in erbarmelijke omstandigheden (foto bovenaan).

De bendeleden mikten specifiek op kwetsbare profielen. De Polen die ze naar de Britse Midlands brachten, waren ofwel verslaafd aan alcohol, dakloos of net vrij uit de gevangenis. Eénmaal ze in het Verenigd Koninkrijk aankwamen, leefden ze in panden tussen de ratten. Ze sliepen er met meerdere in een kamer op vieze matrassen, bericht de openbare omroep BBC.

De slachtoffers, van wie de identiteitsdocumenten door de bende in beslag waren genomen, werkten in de vuilnissector, op boerderijen of in slachthuizen. Ze ontvingen voor hun werk tot slechts 20 pond (22 euro) per week en moesten een beroep doen op voedselbanken. Zij die weigerden mee te werken, kregen slaag of werden bedreigd. Eén persoon raakte gewond maar kreeg geen medische begeleiding. Een andere stierf tijdens zijn verblijf in Groot-Brittannië.

De bendeleden daarentegen leefden in weelde. Ze zouden met hun activiteiten tussen 2012 en 2017 zo'n 2 miljoen pond (2,2 miljoen euro) hebben verdiend. Ze droegen luxekleding en beschikten over dure wagens, zoals een Bentley.

Het netwerk viel uiteen toen twee slachtoffers erin slaagden te ontsnappen en liefdadigheidsorganisatie Hope for Justice op de hoogte konden brengen. Voor de rechtbank van Birmingham getuigden meer dan 90 slachtoffers over de praktijken van de bende, maar volgens de politie zijn er nog zeker 350 andere slachtoffers.