Video player inladen ...

Amerikaanse miljardair formeel aangeklaagd voor het runnen van een seksnetwerk met minderjarigen

De steenrijke financier Jeffrey Epstein is in New York formeel aangeklaagd omdat hij een uitgebreid netwerk zou hebben gerund voor seks met minderjarige meisjes. Tussen 2002 en 2005 zou hij piepjonge meisjes, sommige niet ouder dan 14, gelokt hebben naar zijn landhuizen in Manhattan en Florida. Bij een huiszoeking zijn opnieuw naaktfoto's gevonden van meisjes die wellicht minderjarig zijn.

Volgens de speurders kregen de meisjes honderden dollars voor seksuele handelingen. Meestal vroeg de 66-jarige miljardair hen om hem naakt te masseren, waarna hij hen misbruikte. Hij betaalde ze ook om andere meisjes te zoeken voor zijn netwerk. De speurders gaan ervan uit dat hij wist dat zijn slachtoffers minderjarig zijn, al houdt hij zelf vol van niet. Anderen - onder wie sommige van zijn medewerkers - zouden van de praktijken op de hoogte geweest zijn, en er aan meegewerkt hebben.

Epstein is afgelopen zaterdag opgepakt nadat hij met zijn privévliegtuig terugkwam uit Frankrijk. Hij wordt aangeklaagd wegens mensenhandel voor gedwongen prostitutie en samenzwering voor dat doel.  Donderdag moet hij opnieuw voor de rechter verschijnen. Die zal bepalen of hij op borg vrijgelaten kan worden. Tot donderdag blijft hij in elk geval in de cel.

"Geweldige kerel"

Voor een eerdere, gelijkaardige aanklacht, kon Epstein een minnelijke schikking treffen in 2008. Hij pleitte toen schuldig voor een minder zware klacht, en bracht dertien maanden in de gevangenis door. Hij stond ook geregistreerd voor zedenfeiten. 

Maar een rechter in Florida oordeelde dit jaar dat die minnelijke schikking niet wettelijk was, omdat de slachtoffers niet op de hoogte waren gebracht. Pittig detail is dat de huidige minister van Werk in de VS, Alexander Acosta, de minnelijke schikking destijds als aanklager in New York goedkeurde. Het Witte Huis zegt dat het zijn rol in de zaak "onderzoekt".

Jeffrey Epstein kon vroeger heel wat invloedrijke Amerikanen tot zijn vriendenkring rekenen, onder meer de voormalige president Bill Clinton en de huidige president Trump. Ook sterren als Woody Allen en Kevin Spacey kwamen wel eens bij hem over de vloer. Het tijdschrift New York Magazine citeert een beschrijving van Epstein door Trump uit 2002: "Ik ken Jeff al 15 jaar, geweldige kerel! Je amuseert je altijd met hem. Er wordt zelfs gezegd dat hij evenveel van mooie vrouwen houdt als ik, en veel van die vrouwen zijn aan de jonge kant."

Björn Soenens: "De zaak zal nog een stevige staart krijgen, zeker omdat er foto's zijn met oude bekenden als Bill Clinton"

Video player inladen ...