Zuid-Koreaan "loopt over" naar Noord-Korea

Volgens de Noord-Koreaanse televisie is Choe In-guk, een Zuid-Koreaan van 73, overgelopen. Hij werd met toeters en bellen ontvangen op de luchthaven, waar hij een verklaring aflegde dat hij zijn leven wilde wijden aan de Koreaanse eenmaking. In 1986 waren de beide ouders van Choe al overgelopen. Vanuit Zuid-Korea is er voorlopig geen bevestiging dat de man daadwerkelijk is overgelopen.

De vader van Choe was in de jaren 60 in Zuid-Korea minister van Buitenlandse Zaken. Hij en zijn vrouw waren de beroemdste en prominentste mensen die sinds de Koreaanse oorlog in de jaren 50 overliepen van Zuid- naar Noord-Korea.

Choe zou zijn ouders op hun sterfbed hebben beloofd dat hij in hun voetsporen zou treden. Zijn vader stierf in 1989, zijn moeder pas in 2016. Ze liepen over jaren na een corruptieschandaal waarin de vader verwikkeld zou zijn. De vader stond toen al erg kritisch tegenover Zuid-Korea.

Vanuit Zuid-Korea wordt bevestigd dat de man op de beelden op de Noord-Koreaanse televisie wel degelijk Choe In-guk is. Hij reisde wellicht via China naar Noord-Korea, maar had daar in elk geval geen toestemming voor, zegt Zuid-Korea. In het verleden was hij wel verschillende keren mét toestemming naar Noord-Korea gereisd, onder meer om het graf van zijn ouders te bezoeken. 

Overlopers zijn zeldzaam

Zonder toestemming de reis maken is niet zonder risico: Zuid-Koreanen kunnen daar tot tien jaar cel voor krijgen. Het is niet duidelijk of Choe echt wilde overlopen. Volgens Zuid-Koreaanse media had hij in Zuid-Korea wellicht wel een erg moeilijk bestaan, als zoon van "verraders". Hij heeft wel nog een vrouw en dochter in Zuid-Korea.

Noord-Koreanen vluchten wel vaker naar Zuid-Korea, een erg riskante reis. Volgens Zuid-Korea zijn sinds de Koreaanse oorlog meer dan 30.000 Noord-Koreanen naar het zuiden gevlucht. Maar de omgekeerde beweging is erg zeldzaam. Meestal gaat het om mensen die eerder uit het noorden gevlucht waren en daarna terugreizen.

Vooral sinds halfweg de jaren 90 zijn Zuid-Koreaanse overlopers erg zeldzaam, omdat toen in Noord-Korea een ernstige hongersnood heerste. Daardoor zijn volgens schattingen honderdduizenden mensen omgekomen.