Opnieuw berichten over slechte behandeling kinderen in Amerikaanse gesloten centra voor asielzoekers

Opnieuw zijn verhalen uitgelekt over wantoestanden in Amerikaanse centra waar migrantenkinderen opgesloten zitten. De nieuwszender NBC kon tientallen getuigenissen inkijken. Het gaat om een centrum in Yuma, Arizona. Vaak zijn het kinderen die alleen de grens zijn overgestoken, of die toen ze opgepakt werden gescheiden zijn van hun ouders. De kinderen getuigen over mishandeling, te weinig of ondermaats voedsel, onbillijke straffen en zelfs seksueel misbruik. Eerder waren er ook al verhalen over wantoestanden in een opvangcentrum in Texas.

De verhalen zijn verzameld door overheidsfunctionarissen die de dossiers van de kinderen opvolgen. NBC haalt een aantal getuigenissen aan. Zo is er een meisje van 15 uit Honduras. Ze vertelt dat een grote grensagent met een baard zijn handen in haar beha stak, haar ondergoed naar beneden trok en haar betastte, tijdens een routinefouillering. Dat gebeurde allemaal in het bijzijn van andere asielzoekers en agenten van de grenspolitie. Intussen sprak hij Engels tegen de andere agenten en lachtte hij de hele tijd, zegt ze.

Een jongen van 16 uit Guatemala vertelt dat hij samen met anderen in zijn cel zijn beklag deed over de slechte smaak van het water en het voedsel dat ze kregen. Als straf namen de agenten hun matras af, waarna ze op de harde betonnen vloer moesten slapen. Andere kinderen vertellen dat ze geregeld uitgescholden worden en gekleineerd.

Eerder kwamen er ook al rapporten uit een gesloten centrum in Clint, in Texas. Kinderen getuigden daar over de overbevolking, ze mochten geregeld niet douchen, kregen geen schone kleren en hadden niet genoeg ruimte om te slapen. Ook uit Yuma komen er verhalen over overbevolking en slechte hygiëne. En dus ook over mishandeling en misbruik.

Grenspolitie belooft onderzoek

De grenspolitie ontkent dat er sprake is van systematische slechte behandeling. "Kinderen worden met waardigheid en respect behandeld in onze centra", zegt een woordvoerder bij NBC. "De beschuldigingen zullen ernstig onderzocht worden, naar de klacht over seksueel misbruik loopt trouwens nu al een onderzoek." Het ministerie van Binnenlandse Veiligheid klaagt wel al maanden de overbevolking in de opvangcentra bij de grens aan.

Maar de getuigenissen van de kinderen bij hun dossierbeheerders gaan over meer dan overbevolking. Zo worden kinderen systematisch langer vastgehouden dan de 72 uur die wettelijk toegestaan zijn. De verhalen worden volgens NBC ook bevestigd door kinderen die eerder in het opvangcentrum in Yuma hebben vastgezeten. NBC citeert verschillende gezondheidswerkers die de dossiers opvolgen, en mensenrechtenorganisaties.

VN reageert geschokt

Een woordvoerster van de VN-mensenrechtencommissaris reageert geschokt op de verhalen. "Deze kinderen hadden al nooit gescheiden mogen worden van hun ouders", zegt Ravina Shamdasani. "Kinderen opsluiten zou nooit mogen gebeuren, als dat ook  nog in slechte omstandigheden gebeurt, kan dat zelfs een ernstige schending zijn van het internationaal recht.  Het is bewezen dat kinderen opsluiten ernstige gevolgen voor hun gezondheid kan hebben. In omstandigheden als deze kan dat effect alleen maar erger worden."

Elk land heeft het recht om zijn grenzen te beschermen, aldus nog de VN. Maar dat moet wel in overeenstemming met de internationale mensenrechten gebeuren.  "Wat we hier zien lijkt vooral bedoeld als afschrikking voor migranten en vluchtelingen", zegt woordvoerster Shamdasani nog. "Maar het is een inbreuk op de internationale wetgeving, waaraan ook de VS zich moeten houden."