Foto: Gary Cranitch/Great Barrier Reef Foundation.

Robot redt Great Barrier Reef van de ondergang door het te bevruchten

Australische wetenschappers proberen het Great Barrier Reef, het grootste koraalrif ter wereld, te redden van de ondergang met behulp van een robot. De robot is zo geprogrammeerd dat hij de natuur een handje toesteekt, en ervoor zorgt dat het rif bevrucht geraakt. 

Het Great Barrier Reef in Australië is net als andere koraalriffen bedreigd met uitsterven. Een belangrijke oorzaak is de klimaatopwarming. De minuscule diertjes - koralen - die het rif vormen, zijn gevoelig voor temperatuurschommelingen. Ze sterven af als het water te warm wordt. Sinds 1985 zou meer dan de helft van het Great Barrier Reef verdwenen zijn.  

De Australische wetenschapper Peter Harrison heeft van het redden van het Great Barrier Reef zijn levenswerk gemaakt. Al jaren verzamelt hij met zijn team eitjes en sperma van het koraal die ze in hun laboratorium opkweken tot larven. Ze gaan daarbij na welke larven het best bestand zijn tegen hoge temperaturen. Hun doel is die larven los te laten op plekken in zee waar het rif is afgestorven, in de hoop dat de larven er uitgroeien tot koraal en het rif weer tot leven brengen. 

Lees voort onder de foto. 

Levende koralen geven het Great Barrier Reef een kleurenpracht. Foto: Toby Hudson/wikipedia.

Dat doel is intussen werkelijkheid geworden. Sinds enkele maanden heeft Harrison een robot ter beschikking die speciaal ontwikkeld is door zijn collega Matthew Dunbabin. De robot is in staat grote stukken van het rif te bevruchten, door er miljoenen larven los te laten. Uit eerdere kleinschalige experimenten blijkt dat deze vorm van kunstmatige bevruchting werkt, en dat afgestorven riffen effectief weer tot leven komen (zie ook artikel).    

De robot moet deze experimenten op grotere schaal voortzetten. Als hij het succes van de eerdere experimenten kan herhalen, dan ziet de toekomst van het Great Barrier Reef er een stuk rooskleuriger uit.    

Dodelijke zeesterren

Het is niet de eerste keer dat een robot wordt ingezet om koraalriffen te redden. Eerder werd een gelijkaardige robot gebruikt om koraal te beschermen tegen vijanden.  Meer bepaald tegen zeesterren (doornenkronen) die zich voeden met koraal. De robot was zodanig geprogrammeerd dat hij zeesterren herkent en doodt met een gif. 

Een doornenkroon (Acanthaster planci) is een zeester met doornachtige stekels. Het dier kan 40 centimeter groot worden en heeft 12 tot 19 armen. Foto: Koh Similan/wikipedia.